Ciencia

En lugar de preservar a los muertos, el formaldehído en Marte podría haber dado origen a la vida

Se ha esbozado un camino sobre cómo podrían haberse formado en Marte las moléculas necesarias para la vida en los días en que estaba húmedo. No sabemos si esto sucedió, o si dio lugar a vida, y mucho menos si alguno sobrevivió. Sin embargo, el trabajo sugiere que cualquiera que esté pensando en renunciar a las perspectivas de tener un vecino vivo debería aferrarse a la esperanza un poco más.

La presencia de agua líquida se considera la condición más importante para que exista vida, y sabemos que Marte la tuvo durante al menos 200 millones de años. También son esenciales los compuestos orgánicos que pueden servir como componentes básicos del ARN o algo similar. Algunos de ellos se han encontrado en meteoritos, que chocan contra Marte incluso con más frecuencia que la Tierra, pero actualmente no sabemos si esta fuente podría suministrar todo lo que se necesitaba y, en caso contrario, si el propio Marte podría haberlo proporcionado.

Aquí es donde entra en juego el nuevo trabajo de Shungo Koyama de la Universidad de Tohoku y sus colegas sobre el papel del formaldehído. La molécula H, mejor conocida como sustancia química utilizada para preservar especímenes muertos.2El CO es tan importante como molécula precursora que producimos millones de toneladas al año. Según este trabajo, el formaldehído debería haberse formado, tras algunas etapas intermedias, a partir de dióxido de carbono y vapor de agua.

El formaldehído es soluble en agua y reactivo. Una vez absorbida por el océano marciano, cuando existía, la molécula habría sufrido reacciones con amoníaco y otras moléculas simples para formar aminoácidos, azúcares y otras moléculas consideradas “bioimportantes”. Estos incluyen ribosa, esencial para la formación de ARN.

La capacidad del formaldehído para transformarse en moléculas más complejas bajo el agua ya está establecida, y en particular mediante la reacción de la formosa. Lo nuevo de este trabajo es la probabilidad de su presencia en cantidades útiles.

Koyama y sus coautores proponen que la atmósfera marciana en ese momento era rica en dióxido de carbono, hidrógeno y monóxido de carbono. La presencia de hidrógeno atmosférico se infiere de lo cálido que era Marte en relación con la cantidad de luz solar, mientras que el CO y el CO2 Se supone que provienen de volcanes, cuyos restos aún se pueden ver. Teniendo en cuenta los efectos de la luz solar, el equipo predice que este tipo de atmósfera conduciría a la producción de formaldehído, que luego habría llovido, incluso en el océano.

Cómo pudo haberse formado el formaldehído en la atmósfera marciana y luego convertirse en moléculas esenciales para la vida en el océano.

Crédito de la imagen: ©Shungo Koyama

Los océanos habrían experimentado una evaporación que luego cayó en forma de nieve. Esto habría concentrado otras moléculas en el agua que quedó, facilitando que las sustancias químicas bioimportantes se encontraran entre sí.

«Nuestra investigación proporciona información crucial sobre los procesos químicos que pueden haber ocurrido en el antiguo Marte, ofreciendo pistas valiosas sobre la posibilidad de vida pasada en el planeta», dijo Koyama en un comunicado. La cantidad de formaldehído que se habría formado depende de la proporción de gases en la atmósfera, pero es probable que en ocasiones hubiera sido sustancial.

La teoría está muy bien, pero lo más importante es descubrir si esto sucedió. Con décadas de datos de vehículos de aterrizaje y rovers marcianos, el equipo planea buscar en los registros las proporciones isotópicas de carbono en las moléculas orgánicas supervivientes. Esto podría indicar la probabilidad de que las moléculas se formaran a través de esta ruta en lugar de alternativas no atmosféricas.

El estudio se publica en acceso abierto en Scientific Reports.

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