Ciencia

Avance espacial: ’20 mil millones de hogares potenciales para la vida’ en el universo

Brian Cox explora los orígenes de la vida en otros planetas

Un importante informe patrocinado por la NASA dijo que la búsqueda de vida extraterrestre será la principal prioridad de los astrónomos en la próxima década. El informe, publicado la semana pasada por la Academia Nacional de Ciencias, Ingeniería y Medicina, dijo que la humanidad debe continuar la búsqueda de otras formas de vida. Declaró: “La vida en la Tierra puede ser el resultado de un proceso común, o puede requerir un conjunto de circunstancias tan inusuales que seamos los únicos seres vivos dentro de nuestra parte de la galaxia, o incluso en el universo. Cualquiera de las respuestas es profunda. Las próximas décadas pondrán a la humanidad en un camino para determinar si estamos solos «.

Se ha instado a la NASA a crear un telescopio mucho más grande que el telescopio espacial Hubble, que podría detectar planetas 10 mil millones de veces más débiles que sus estrellas.

Pero, al mismo tiempo, el informe enfatizó la necesidad de misiones más pequeñas y modestas.

El profesor Brian Cox buscó investigar si estamos solos en el universo en la serie de la BBC ‘Universe’.

El telescopio espacial Kepler, que se lanzó en marzo de 2009 hasta que se quedó sin combustible en octubre de 2018, cubrió 94 millones de millas de espacio hasta que llegó a una órbita estable alrededor del sol.

En sus nueve años, se descubrieron más de 2.500 nuevos planetas.

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La búsqueda de vida extraterrestre se está intensificando. (Imagen: BBC / GETTY)

Extraterrestres

El profesor Cox estima que hay hasta 20 mil millones de hogares potenciales para la vida por ahí. (Imagen: GETTY)

El profesor Cox dijo que, debido a que las leyes de la naturaleza son universales, podemos transferir el conocimiento que tenemos de la vida aquí en la tierra a planetas en otras partes del universo.

Dijo: «Entonces, las leyes de la física y la química que sustentan la biología aquí en este planeta se aplicarán a todos los planetas del universo, ya sea que lo hayamos descubierto o no».

El único requisito para la vida en otros planetas, explicó el profesor Cox, es agua líquida.

Dijo: «Hay un eslogan en la comunidad astrobiológica, que es ‘si quieres buscar vida, sigue el agua'».

El telescopio Kepler encontró un planeta orbitando cómodamente dentro de la zona habitable de su estrella en 2015.

Concepto artístico de un planeta del tamaño de la Tierra

Concepto artístico de un planeta del tamaño de la Tierra en la zona habitable de una estrella. (Imagen: GETTY)

Nombrado K2-18b, el profesor Cox explicó que con más de ocho veces la masa de la Tierra, es un «gigante con una poderosa atracción gravitacional».

El Hubble, más poderoso que el Kepler, examinó el K2-18b y detectó «lo que puede ser una leve señal de vapor de agua».

El profesor Cox dijo: «124 años luz de la Tierra, es posible que por fin hayamos encontrado la evidencia de agua en un mundo alienígena».

Añadió: “Ahora hay que admitir que la medición de la cantidad de vapor de agua en la atmósfera es bastante amplia: está entre el 0,01 y el 50 por ciento.

“Pero, a modo de comparación, nuestro planeta tiene un pequeño porcentaje de vapor de agua en su atmósfera. De modo que esa observación es importante por varias razones.

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telescopio espacial Hubble

Los astronautas realizan trabajos en el telescopio espacial Hubble. (Imagen: GETTY)

“Una es que no es cero, hay vapor de agua en la atmósfera. Pero en segundo lugar, si la medición está en el extremo inferior, un pequeño porcentaje del vapor de agua en la atmósfera, entonces eso es consistente con que este mundo es un planeta con océanos en su superficie ”.

Un nuevo telescopio, llamado Telescopio Espacial James Webb, que se lanzará el próximo mes, tiene la capacidad de ver planetas que están a años luz de la Tierra.

La información se puede recopilar en solo 60 horas e incluirá escaneos de su atmósfera en busca de gases que sustentan la vida.

K2-18b estará entre los seis exoplanetas específicos que se explorarán en su lanzamiento el próximo mes.

La naturaleza de K2-18b sigue siendo «la naturaleza del intenso debate científico», dijo el profesor Cox.

Profesor Brian Cox

El profesor Cox trató de comprender si hay vida extraterrestre en alguna parte. (Imagen: GETTY)

Podría ser como un mini-Neptuno: oscuro, frío y con mucho viento.

Sin embargo, el profesor Cox dijo: «Es posible soñar con un mundo extraterrestre rocoso con cielos llenos de nubes donde las gotas de agua se acumulan y eventualmente caen, alimentando vastos océanos que cubren la superficie de un planeta masivo».

Añadió: “Estimamos que puede haber alrededor de 20 mil millones de mundos potencialmente similares a la Tierra, es decir, planetas rocosos en la zona habitable alrededor de una estrella que puede contener agua líquida en la superficie de nuestra galaxia.

«Eso es 20 mil millones de hogares potenciales de por vida».

Explicó que si bien no conocemos la probabilidad de que la vida comience en otro planeta, siempre que las condiciones sean las adecuadas, sí sabemos que la vida comenzó en la Tierra casi tan pronto como pudo.

A partir de esto, el profesor Cox dijo: “Eso podría sugerir que, si bien no existe una sensación de inevitabilidad sobre el origen de la vida, dadas las condiciones adecuadas, al menos podría ser razonablemente probable.

«Así que creo que existe al menos una posibilidad de que la vida haya comenzado en algunos, quizás muchos, de esos 20 mil millones de mundos similares a la Tierra que hay en nuestra galaxia».

Sin embargo, admitió que es posible que nunca sepamos si estamos solos en nuestra galaxia, y mucho menos en el universo.

El profesor Cox finalizó: “Creo que nos volvemos un poco más humanos con cada mundo que exploramos porque esa capacidad de sentar las bases, hacer preguntas que quizás nunca respondamos en nuestra vida, preguntas que nuestros hijos o nietos deben responder, es parte fundamental de lo que significa ser humano.

«Es una parte fundamental de lo que nos hace estar aquí, mirando las estrellas, en este pequeño mundo, estemos solos o no».

‘Universe’ se transmite los miércoles por la noche a las 9 pm en BBC Two. Los episodios anteriores están disponibles en BBC iPlayer.

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