Civilizaciones Antiguas

¿Cómo entendían el cosmos las antiguas civilizaciones y en qué acertaron?

En la primavera de 1900, un grupo de buceadores griegos con esponjas, desorientados por una tormenta en el Egeo, se toparon con los restos de un antiguo barco romano cargado de tesoros que se había hundido hacía más de 2.000 años en la remota isla griega de Anticitera.

Los buzos regresaron al año siguiente para recuperar su valioso cargamento, pero tuvieron que poner fin a su misión cuando uno de ellos murió de convulsiones y dos quedaron paralizados, no sin antes haber conseguido sacar a la superficie un espectacular botín de antigüedades.

Entre ellas había estatuas de bronce y mármol, joyería fina y cristalería y, lo más emocionante de todo, una calculadora cosmológica asombrosamente compleja: el mecanismo de Anticitera.

Se cree que este modelo mecánico del sistema solar, el ordenador analógico más antiguo del mundo y uno de los objetos científicos más notables de la Antigüedad jamás encontrados, data de entre los siglos III y I a.C. Actualmente fracturado en 82 fragmentos conocidos, se conservan pruebas de 30 engranajes de bronce. Sin embargo, los investigadores creen que este sofisticado dispositivo incluía originalmente al menos 69 engranajes de intrincada ingeniería que permitían a los antiguos griegos seguir las fases de la Luna y las posiciones de los planetas, e incluso predecir el momento de los eclipses lunares con décadas de antelación.

Pero si el mecanismo de Anticitera puede considerarse una asombrosa encarnación de los impresionantes conocimientos de astronomía de los antiguos griegos, en su uso del ciclo lunisolar de 19 años se basó en gran medida en el aprendizaje de una civilización muy anterior.

«El artefacto ejemplifica un gran logro de síntesis al incorporar complejos conjuntos de conocimientos observacionales y teóricos, muchos de los cuales proceden en última instancia de la tradición babilónica y preceden en mucho a los intereses griegos por la astronomía», afirma Lucas Herchenroeder, profesor asociado (enseñanza) de clásicas de la USC Dornsife.

Considerados los primeros astrónomos conocidos del mundo, los antiguos babilonios eran ávidos observadores de las estrellas. Hace unos 6.000 años, erigieron torres de vigilancia para escudriñar el cielo nocturno, cartografiaron las estrellas y los planetas visibles y registraron sus observaciones en tablillas de arcilla. Sus datos, meticulosamente recopilados, sirvieron de base para crear los primeros calendarios, utilizados para organizar el cultivo y la cosecha de las cosechas y el calendario de las ceremonias religiosas.

24 5 Share Email Home Astronomy & Space Astronomy MARCH 7, 2022 How did ancient civilizations make sense of the cosmos, and what did they get right? by Susan Bell, University of Southern California An exploded view of the Antikythera mechanism. Credit: Model by UCL Antikythera Research Team, Tony Freeth In the spring of 1900, a group of Greek sponge divers, blown off course by a storm in the Aegean, stumbled upon the wreck of an ancient Roman ship loaded with treasure that had sunk more than 2,000 years earlier off the remote Greek island of Antikythera. Returning the following year to retrieve its precious cargo, the divers were forced to end their mission when one died of the bends and two were paralyzed—but not before they succeeded in bringing to the surface a spectacular haul of antiquities. Among them were bronze and marble statues, fine jewelry and glassware, and—most exciting of all—a startlingly complex cosmological calculator: the Antikythera mechanism. The world's oldest analog computer and one of the most remarkable scientific objects of antiquity ever found, the mechanical model of the solar system is thought to date to between the third and first centuries B.C. Now fractured into 82 known fragments, there is surviving evidence of 30 bronze gears. However, researchers believe this highly sophisticated device originally included at least 69 intricately engineered meshing gears that enabled the ancient Greeks to track the phases of the moon and the positions of the planets, and even to predict the timing of lunar eclipses decades in advance. But if the Antikythera mechanism can be considered a stunning embodiment of the ancient Greeks' impressive grasp of astronomy, it drew heavily upon the learning of a much earlier civilization in its use of the 19-year lunisolar cycle. "The device exemplifies a terrific achievement of synthesis in incorporating complex bodies of observational and theoretical knowledge, much of it deriving ultimately from the Babylonian tradition, and long preceding Greek interests in astronomy," says USC Dornsife's Lucas Herchenroeder, associate professor (teaching) of classics. Considered the world's first-known astronomers, the ancient Babylonians were avid stargazers. Some 6,000 years ago, they erected watch towers to scan the night sky, mapped the stars and visible planets and recorded their observations on clay tablets. Their meticulously compiled data provided the foundation to create the first calendars, used to organize the growing and harvesting of crops and the timing of religious ceremonies. Although their vision of the universe was based on mythological beliefs, the Babylonians' astronomical observations and predictions were astoundingly accurate. They were the first-known people to predict eclipses. They could track and predict the relative movements of the sun, the moon, Mercury and Venus. And—like the ancient Egyptians—they successfully calculated the length of a year. How did ancient civilizations accomplish these feats of knowledge without the benefit of telescopes, satellites or computer technology? The old-fashioned way: through careful observation, generational record-keeping, pattern recognition and early mathematics. Here we explore what they got right—and wrong—about the cosmos. The world was their oyster If the Babylonians' astronomical calculations were remarkably precise by modern standards, their understanding of the cosmos was very far removed from our own. As Arthur Koestler explains in his seminal history of Western cosmology, The Sleepwalkers, the first ancient civilizations—the Babylonians, Egyptians and Hebrews—conceived of their universe as an oyster surrounded by water. The Babylonian sky was a solid dome through which moisture sometimes seeped as rain, Koestler writes, while the waters below burst to the surface in the form of natural springs, and each day the sun, moon and stars performed a slow, ritual dance across its ceiling, entering from the east and exiting to the west. As for the ancient Egyptian universe, it was more rectangular and box-like. At first, they conceived of their sky as a cow, one foot planted squarely at each corner of the Earth, or alternatively as a woman resting on her hands and knees. Later, they likened it to a vaulted metal lid. The sun and moon gods, they believed, sailed along a river that flowed upon an elevated gallery around the box's inner walls. Early Greek cosmology followed similar concepts: Homer's world resembles a floating disk surrounded by Oceanus—the great mythical river, that encircled the world. But as time unfolded, the tremendous advances made by the ancient Greeks in figuring out how the universe is structured propelled them to become the driving force behind the development of Western astronomy and science. Illustration of the Ptolemaic conception of the universe from Cosmographia, by Bartolomeu Velho, 1568. Credit: Cosmographia by Bartolomeu Velho Heliocentric versus geocentric Considered one of the greatest astronomers of antiquity, Aristarchus of Samos (310 B.C. to 230 B.C.) was responsible for the earliest-known heliocentric theory of the solar system, placing the sun at the center of the known universe, with the Earth revolving around the sun once a year and rotating about its axis once a day. Describing the sun as the "central fire" of the cosmos, he succeeded in correctly mapping all the then-known planets in order of distance around it. Unfortunately for Aristarchus and the evolution of astronomical knowledge, Aristotle and most of the ancient Greek thinkers rejected his heliocentric theory. Instead, the Earth-centered model of the universe developed by Claudius Ptolemy of Alexandria in A.D. 140 prevailed, dominating Western thinking for nearly 1,400 years until it was finally toppled in the 16th century by Renaissance astronomer and polymath Nicolaus Copernicus. Apart from its longevity, Ptolemy's geocentric model frankly didn't have much going for it, being not only incorrect but also mind-bogglingly complex. Indeed, it was so convoluted that, after having it explained to him, Alfonso X, the 13th-century King of Castile, was famously reported to have remarked, "If the Lord Almighty had consulted me before embarking upon Creation, I should have recommended something simpler." Getting it right—sometimes While Hipparchus of Nicaea (190 B.C. to 120 B.C.) is credited with discovering and measuring the Earth's precession and the compilation of the first comprehensive star catalog of the Western world, Aristarchus made the earliest-known attempted calculations of the relative sizes of the sun and the moon and their distances from Earth. He reasoned that the sun, Earth and moon would form a right-angled triangle when the moon is in its first or third quarter. Using the theorem developed a few centuries earlier by Pythagoras—the earliest proponent of the then-radical idea that the Earth was round—Aristarchus calculated (wrongly, it turns out) that the distance from Earth to the sun was between 18 and 20 times the distance to the moon. (The actual ratio is 389:1.) Based on careful timing of lunar eclipses, he also estimated that the size of the moon was approximately one-third that of Earth. There he was surprisingly accurate—the moon's diameter measures 0.27 times that of the Earth. The Greeks even came close to correctly calculating Earth's circumference, thanks to Eratosthenes (276 B.C. to 195 B.C.), chief librarian at the Great Library of Alexandria in Egypt. Aristarchus had shown that the sun is sufficiently far from Earth that its rays are effectively parallel by the time they reach us. Eratosthenes used varying lengths of shadows, cast by poles stuck vertically into the ground at different latitudes and measured at midday on the summer solstice, to estimate the Earth's circumference as approximately 250,000 stades. "As the length of stadia varied regionally, the exact length of the unit used by Eratosthenes is uncertain. But his estimate fell within a range of error of roughly 1% to 17% of today's accepted value of 24,901 miles—still an impressive achievement," Herchenroeder says. Using science to overcome superstition This deep fascination with the ability to make astronomical calculations is manifested in the Antikythera mechanism, Herchenroeder notes. "The mechanism's focus on predicting celestial motion demonstrates awareness of the possibilities of demystifying knowledge of the cosmos many regarded as divine in nature, and hence beyond the normal scope of human understanding," he says. "We have interesting accounts of prediction of lunar eclipses, for example—one of the things this object presumably was able to do." One such account relates how on the eve of the Battle of Pydna between Rome and Macedon in 168 B.C., both armies were rattled by a lunar eclipse, considering it a bad omen. Cicero recounts how a Roman officer familiar with astronomy explained that an eclipse is a natural event, not a sign of divine disfavor, thus dispelling "empty superstition and fear." The Romans went on to win the battle—a major milestone in their conquest of the Aegean world. Finding meaning in the stars Diagram of the moon, Earth and sun (from top to bottom) in a 1572 edition of Aristarchus’ On the Sizes and Distances of the Sun and Moon. Credit: Library of Congress Many other ancient civilizations also developed sophisticated systems for observing and interpreting the cosmos, using this knowledge to enhance their lives. Ancient Polynesians learned to use the stars to navigate thousands of miles across the Pacific Ocean, enabling them to colonize distant islands, including the Hawaiian Islands. The ancient Egyptians carefully tracked the rising time of the bright star Sirius, whose yearly cycle corresponded with the flooding of the River Nile which they relied upon to sustain their crops. Ancient European megalithic sites aligned to solstices and equinoxes and going back to Neolithic societies stretch up the Atlantic Coast. Two of the best known, Stonehenge in England and Newgrange in Ireland, were already ancient when the pyramids were built and were the largest human-made structures anywhere in the world. Tok Thompson, professor (teaching) of anthropology at USC Dornsife, disagrees with speculation that megalithic sites like Stonehenge were giant observatories, built so that ancient civilizations could figure out the movements and cycles of the planets, the sun and the moon. "These monuments were ritual enactments, monumentalizing what they already knew," he says. They also helped societies keep track of time. "Before there were widespread calendars to connect people, how do you keep a civilization together?" Thompson asks. "Having large festival gatherings at these ritualistically important spots that were anchored in the cosmos, which probably gave them sacred meaning, was one way to do this. It allowed people to memorialize their culture and—most importantly—gave them a place in the cosmos. "'Why am I here? What happens when I die?" Our focus on the stars has societal implications, but I think it also has personal implications. It's about giving our lives meaning." The Venus detectives Probably the best-known of the classical civilizations of Mesoamerica, the Maya developed a sophisticated calendar based on their astronomical observations. "Indigenous people all across the Americas were incredible observers of their universe. They had a very astute understanding of natural processes and the world, the movement of time, stars and calendrics," says Eric Heller, lecturer in anthropology at USC Dornsife and an expert on Maya cosmology and ideology. The Maya may have originated on the Pacific Coasts of what are today southern Mexico and Guatemala, as well as the Yucatán, around 2600 B.C. and rose to prominence between 200 B.C. and A.D. 900. The Maya cosmos consisted of three distinct realms, Heller explains. Beneath their feet lay the underworld, Xibalba, a dark and watery place. Above them were the 13 levels of the upper world, the realm of celestial bodies—gods and deceased ancestors responsible for the operation of the universe. In between, the terrestrial realm was divided into four corners, roughly corresponding to our cardinal directions and marked by the movement of the sun across the horizon throughout the year, from solstice to equinox and back again. While the Maya, like many ancient peoples, lived their lives in accordance with the cycles and rhythms of the universe, they also placed tremendous emphasis on the correlation between time and space, believing that the purpose of humanity was to count the days of creation and maintain the sacred calendars of the cycles of time. A navigational chart from the Marshall Islands made of wood, sennit fiber and cowrie shells. Credit: Jim Heaphy The most outstanding evidence for this is the 11th- or 12th-century Dresden Codex. Opening accordion-style to extend 12 feet, its pages are tightly packed with Maya hieroglyphs recording accurate astronomical tables thought to be based on thousands of years of observational knowledge. "The Maya tracked Venus, which has an incredibly complex motion across the horizon, over generations so they could predict when it would appear in the sky because they considered it a dangerous omen that could herald war, illness or death," Heller says. The Codex also contains remarkably accurate tables enabling solar eclipses across Earth to be predicted within a three-day window, and indefinitely into the future. In 1991, two noted Maya scholars, Harvey and Victoria Bricker, used the Dresden Codex to predict a solar eclipse to the day—at least 800 years after the tables were compiled. An animist view Most American Indigenous cultures understood their world from the perspective of animism, and the Maya were no exception. Looking up, they saw a world of stars, planets and clouds that lived and moved through the sky and were manifestations of their ancestors, who they believed were playing a major role in the operation of their universe. "These civilizations felt a connection between stars, the sun and the moon, the clouds in the sky," Heller says. "Everything they saw around them, even the things they touched and used every day, they felt kinship with on some level—something often lost in our modern, post-Enlightenment world." Heller acknowledges that the Maya's unique way of knowing and representing the world appears strange to us. But in fact, he argues, when we dig deep to unpack and understand these metaphorical representations of natural processes and the cosmos itself, we find a tremendous amount of knowledge. "It's expressed in radically different ontology but in fact it's the product of deep observational knowledge—the kind of stuff that we might think of as quite scientific in a sense," he says. One example is the ancient Mesoamerican metaphor for the Earth: a crocodile floating upon a watery underworld whose breath, flowing in and out of cave mouths, brought rain. "At first glance, I think a lot of people would say, "Well, the Earth's not a crocodile; this doesn't make sense,'" Heller says. "But, in fact, there's a tremendous amount of water beneath Mesoamerica. And the Earth-crocodile's exhalations bringing rain essentially describes changes in barometric pressure and the arrival of rain-bringing weather systems." Measuring up So, how does the Maya's knowledge about the universe measure up to our own? "The Maya got a tremendous amount right about what was around them," Heller says. "They understood how their universe worked, and they had a tremendously effective set of metaphors for expressing the operation of the world processes that dictated in many ways the successes and failures of their lives." Cavan Concannon, associate professor of religion, agrees, noting that ancient peoples developed ways of navigating their place in the universe with what they had available to them. "I think in some ways they were also writing themselves into the story of the cosmos. Part of knowing your place is also knowing who you are and why you are in a universe the way it is," Concannon says. "And so, I'm not certain that it's a question of whether they got it right or wrong. Contemporary science is, itself, a constantly evolving conversation and at some point, everything that we thought we knew about the universe is going to change. The ancients made their way through the universe in a way that made sense to them and lived their lives in that context. I think we're still doing that." Explore further Experts recreate a mechanical Cosmos for the world's first computer Provided by University of Southern California Facebook Twitter Email Feedback to editors Featured Last Comments Popular All-optical attoclock for imaging tunnelling wavepackets 3 HOURS AGO 0 Wild Atlantic salmon in Norwegian rivers experienced abrupt reduction in body size in 2005 4 HOURS AGO 0 Tracing the diffusion of carbon isotopes using atomic-scale vibrational spectroscopy MAR 04, 2022 0 Chimpanzees consider intent when judging wrongdoing in others MAR 04, 2022 1 Study shows chondrite-analog materials can undergo chemical alteration processes at sub-zero temperatures MAR 04, 2022 0 Researchers investigate squid found far from home 7 MINUTES AGO How Black Lives Matter protests sparked interest, can lead to change 7 MINUTES AGO Increasing frequency of El Niño events expected by 2040 32 MINUTES AGO Earthquake fracture energy relates to how a quake stops 33 MINUTES AGO Researcher: Early killer whales ate fish—not other marine mammals 34 MINUTES AGO New study questions explanation for last winter's brutal U.S. cold snap 36 MINUTES AGO The secret to longevity? 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Credit: Cosmographia by Bartolomeu Velho

Ilustración de la concepción ptolemaica del universo de Cosmographia, de Bartolomeu Velho, 1568. Crédito: Cosmographia de Bartolomeu Velho

Aunque su visión del universo se basaba en creencias mitológicas, las observaciones y predicciones astronómicas de los babilonios eran asombrosamente precisas. Fueron los primeros en predecir eclipses. Podían seguir y predecir los movimientos relativos del Sol, la Luna, Mercurio y Venus. Y, como los antiguos egipcios, calcularon con éxito la duración del año.

¿Cómo lograron las civilizaciones antiguas estos conocimientos sin telescopios, satélites ni ordenadores? A la antigua usanza: mediante la observación minuciosa, el registro generacional, el reconocimiento de patrones y las primeras matemáticas. Exploramos lo que acertaron -y lo que no- sobre el cosmos.

El mundo era su ostra

Si los cálculos astronómicos de los babilonios eran extraordinariamente precisos para los estándares modernos, su comprensión del cosmos estaba muy alejada de la nuestra. Como explica Arthur Koestler en su historia fundamental de la cosmología occidental, Los sonámbulos, las primeras civilizaciones antiguas -babilonios, egipcios y hebreos- concebían su universo como una ostra rodeada de agua.

El cielo babilónico era una cúpula sólida a través de la cual a veces se filtraba la humedad en forma de lluvia, escribe Koestler, mientras que las aguas subterráneas brotaban a la superficie en forma de manantiales naturales, y cada día el sol, la luna y las estrellas ejecutaban una danza lenta y ritual a través de su techo, entrando por el este y saliendo por el oeste.

Diagram of the moon, Earth and sun (from top to bottom) in a 1572 edition of Aristarchus’ On the Sizes and Distances of the Sun and Moon. Credit: Library of Congress

Diagrama de la Luna, la Tierra y el Sol (de arriba abajo) en una edición de 1572 de la obra de Aristarco Sobre los tamaños y distancias del Sol y la Luna. Crédito: Biblioteca del Congreso

En cuanto al universo del antiguo Egipto, era más rectangular y en forma de caja. Al principio, concebían su cielo como una vaca, con un pie plantado en cada esquina de la Tierra, o como una mujer apoyada sobre las manos y las rodillas. Más tarde, lo compararon con una tapa metálica abovedada. Creían que los dioses del Sol y la Luna navegaban por un río que fluía por una galería elevada alrededor de las paredes interiores de la caja.

La cosmología griega primitiva seguía conceptos similares: El mundo de Homero se asemeja a un disco flotante rodeado por Oceanus, el gran río mítico que rodeaba el mundo. Pero con el paso del tiempo, los enormes avances de los antiguos griegos en la comprensión de la estructura del universo los convirtieron en la fuerza motriz del desarrollo de la astronomía y la ciencia occidentales.

Heliocéntrico frente a geocéntrico

Considerado uno de los más grandes astrónomos de la Antigüedad, Aristarco de Samos (310 a.C. a 230 a.C.) fue el responsable de la primera teoría heliocéntrica conocida del sistema solar, que situaba al Sol en el centro del universo conocido, con la Tierra girando alrededor del Sol una vez al año y rotando sobre su eje una vez al día. Describiendo el Sol como el «fuego central» del cosmos, consiguió situar correctamente todos los planetas entonces conocidos en orden de distancia a su alrededor.

Desgraciadamente para Aristarco y la evolución del conocimiento astronómico, Aristóteles y la mayoría de los pensadores griegos de la Antigüedad rechazaron su teoría heliocéntrica. En su lugar, prevaleció el modelo del universo centrado en la Tierra desarrollado por Claudio Ptolomeo de Alejandría en el año 140 d.C., que dominó el pensamiento occidental durante casi 1.400 años, hasta que fue finalmente derrocado en el siglo XVI por el astrónomo y polímata renacentista Nicolás Copérnico.

Aparte de su longevidad, el modelo geocéntrico de Ptolomeo francamente no tenía mucho a su favor, ya que no sólo era incorrecto, sino también alucinantemente complejo. De hecho, era tan enrevesado que, después de que se lo explicaran, Alfonso X, el rey de Castilla del siglo XIII, hizo la famosa observación: «Si el Señor Todopoderoso me hubiera consultado antes de embarcarme en la Creación, le habría recomendado algo más sencillo».

Acertar a veces

Mientras que a Hiparco de Nicea (190 a.C. a 120 a.C.) se le atribuye el descubrimiento y la medición de la precesión de la Tierra y la compilación del primer catálogo estelar completo del mundo occidental, Aristarco realizó los primeros intentos conocidos de cálculo de los tamaños relativos del Sol y la Luna y sus distancias a la Tierra.

A navigational chart from the Marshall Islands made of wood, sennit fiber and cowrie shells. Credit: Jim Heaphy

Carta de navegación de las Islas Marshall hecha de madera, fibra de sennit y conchas de cauri. Crédito: Jim Heaphy

Razonó que el Sol, la Tierra y la Luna formarían un triángulo rectángulo cuando la Luna estuviera en su primer o tercer cuarto. Utilizando el teorema desarrollado unos siglos antes por Pitágoras -el primer defensor de la idea, entonces radical, de que la Tierra era redonda-, Aristarco calculó (erróneamente) que la distancia de la Tierra al Sol era entre 18 y 20 veces la distancia a la Luna. (La proporción real es de 389:1.) Basándose en una cuidadosa sincronización de los eclipses lunares, también calculó que el tamaño de la Luna era aproximadamente un tercio del de la Tierra. El diámetro de la Luna es 0,27 veces el de la Tierra.

Los griegos incluso estuvieron cerca de calcular correctamente la circunferencia de la Tierra, gracias a Eratóstenes (276 a.C. a 195 a.C.), bibliotecario jefe de la Gran Biblioteca de Alejandría, en Egipto. Aristarco había demostrado que el Sol está lo suficientemente lejos de la Tierra como para que sus rayos sean paralelos cuando llegan a nosotros. Eratóstenes utilizó diferentes longitudes de sombras, proyectadas por postes clavados verticalmente en el suelo en diferentes latitudes y medidas al mediodía en el solsticio de verano, para estimar la circunferencia de la Tierra en aproximadamente 250.000 estadios.

«Como la longitud de los estadios variaba de una región a otra, la longitud exacta de la unidad utilizada por Eratóstenes es incierta. Pero su estimación se situó dentro de un margen de error de entre el 1% y el 17% del valor actual de 24.901 millas, lo que no deja de ser un logro impresionante», afirma Herchenroeder.

Utilizar la ciencia para superar la superstición

Esta profunda fascinación por la capacidad de realizar cálculos astronómicos se manifiesta en el mecanismo de Anticitera, señala Herchenroeder.

«El hecho de que el mecanismo se centrara en predecir el movimiento celeste demuestra la conciencia de las posibilidades de desmitificar el conocimiento del cosmos, que muchos consideraban de naturaleza divina y, por tanto, fuera del alcance normal de la comprensión humana», afirma. «Tenemos relatos interesantes sobre la predicción de eclipses lunares, por ejemplo, una de las cosas que presumiblemente podía hacer este objeto».

Uno de esos relatos cuenta cómo en la víspera de la batalla de Pydna entre Roma y Macedonia en el año 168 a.C., ambos ejércitos se sobresaltaron por un eclipse lunar, considerándolo un mal presagio. Cicerón relata cómo un oficial romano familiarizado con la astronomía explicó que un eclipse es un acontecimiento natural, no un signo de disfavor divino, disipando así «la superstición vacía y el miedo». Los romanos ganaron la batalla, un hito importante en su conquista del mundo egeo.

Encontrar sentido a las estrellas

Muchas otras civilizaciones antiguas también desarrollaron sofisticados sistemas de observación e interpretación del cosmos, utilizando estos conocimientos para mejorar sus vidas.

Los antiguos polinesios aprendieron a utilizar las estrellas para navegar miles de kilómetros a través del océano Pacífico, lo que les permitió colonizar islas lejanas, incluidas las hawaianas.

Los antiguos egipcios seguían cuidadosamente la hora de salida de la brillante estrella Sirio, cuyo ciclo anual se correspondía con la crecida del río Nilo, del que dependían para mantener sus cosechas.

Los antiguos yacimientos megalíticos europeos, alineados con los solsticios y equinoccios y que se remontan a las sociedades neolíticas, se extienden por todo el mundo.

Sociedades neolíticas se extienden por la costa atlántica. Dos de los más conocidos, Stonehenge (Inglaterra) y Newgrange (Irlanda), ya eran antiguos cuando se construyeron las pirámides y constituían las estructuras humanas más grandes del mundo.

Tok Thompson, profesor (docente) de antropología en la USC Dornsife, no está de acuerdo con la especulación de que los yacimientos megalíticos como Stonehenge fueran observatorios gigantes, construidos para que las civilizaciones antiguas pudieran averiguar los movimientos y ciclos de los planetas, el sol y la luna.

«Estos monumentos eran actos rituales que monumentalizaban lo que ya sabían.

También ayudaban a las sociedades a controlar el tiempo.

«Antes de que hubiera calendarios generalizados para conectar a la gente, ¿cómo se mantenía unida una civilización?». pregunta Thompson. «Una forma de hacerlo era celebrar grandes festivales en estos lugares ritualmente importantes que estaban anclados en el cosmos, lo que probablemente les daba un significado sagrado. Permitía a la gente conmemorar su cultura y, lo que es más importante, les daba un lugar en el cosmos.

«¿Por qué estoy aquí? ¿Qué pasará cuando muera? Nuestra atención a las estrellas tiene implicaciones sociales, pero creo que también personales. Se trata de dar sentido a nuestras vidas».

Los detectives de Venus

Probablemente la más conocida de las civilizaciones clásicas de Mesoamérica, los mayas desarrollaron un sofisticado calendario basado en sus observaciones astronómicas.

«Los pueblos indígenas de toda América eran increíbles observadores de su universo. Tenían un conocimiento muy astuto de los procesos naturales y del mundo, del movimiento del tiempo, de las estrellas y de los calendarios», afirma Eric Heller, profesor de antropología en la USC Dornsife y experto en cosmología e ideología maya.

Los mayas pueden haberse originado en las costas del Pacífico de lo que hoy es el sur de México y Guatemala, así como en Yucatán, alrededor del año 2600 a.C., y alcanzaron su máximo esplendor entre el 200 a.C. y el 900 d.C.. El cosmos maya constaba de tres reinos distintos, explica Heller.

Bajo sus pies estaba el inframundo, Xibalba, un lugar oscuro y acuoso. Encima estaban los 13 niveles del mundo superior, el reino de los cuerpos celestes, dioses y antepasados difuntos responsables del funcionamiento del universo.

En medio, el reino terrestre estaba dividido en cuatro esquinas, que correspondían aproximadamente a nuestros puntos cardinales y estaban marcadas por el movimiento del sol a través del horizonte a lo largo del año, del solsticio al equinoccio y viceversa.

Aunque los mayas, como muchos pueblos antiguos, vivían sus vidas de acuerdo con los ciclos y ritmos del universo, también hacían mucho hincapié en la correlación entre el tiempo y el espacio, pues creían que el propósito de la humanidad era contar los días de la creación y mantener los calendarios sagrados de los ciclos del tiempo.

La prueba más destacada de ello es el Códice de Dresde, de los siglos XI o XII. Sus páginas, que se abren en forma de acordeón y miden 3,5 metros, están repletas de jeroglíficos mayas que registran tablas astronómicas precisas basadas en miles de años de conocimiento observacional.

«Los mayas siguieron a Venus, que tiene un movimiento increíblemente complejo a través del horizonte, durante generaciones para poder predecir cuándo aparecería en el cielo, porque lo consideraban un presagio peligroso que podía anunciar guerras, enfermedades o la muerte», explica Heller.

El Códice también contiene tablas extraordinariamente precisas que permiten predecir los eclipses solares en la Tierra en un plazo de tres días, e indefinidamente en el futuro. En 1991, dos célebres estudiosos mayas, Harvey y Victoria Bricker, utilizaron el Códice de Dresde para predecir un eclipse solar al día, al menos 800 años después de que se recopilaran las tablas.

Una visión animista

La mayoría de las culturas indígenas americanas entendían su mundo desde la perspectiva del animismo, y los mayas no eran una excepción. Mirando hacia arriba, veían un mundo de estrellas, planetas y nubes que vivían y se movían por el cielo y eran manifestaciones de sus antepasados, que creían que desempeñaban un papel importante en el funcionamiento de su universo.

«Estas civilizaciones sentían una conexión entre las estrellas, el sol y la luna, las nubes del cielo», afirma Heller. «Todo lo que veían a su alrededor, incluso las cosas que tocaban y usaban a diario, sentían parentesco con ello en algún nivel -algo que a menudo se pierde en nuestro mundo moderno, posterior a la Ilustración».

Heller reconoce que la forma única que tenían los mayas de conocer y representar el mundo nos parece extraña. Pero en realidad, argumenta, cuando profundizamos para desentrañar y comprender estas representaciones metafóricas de los procesos naturales y del propio cosmos, encontramos una enorme cantidad de conocimientos.

«Se expresa con una ontología radicalmente distinta, pero en realidad es producto de un profundo conocimiento observacional, el tipo de cosas que podríamos considerar bastante científicas en cierto sentido», afirma.

Un ejemplo es la antigua metáfora mesoamericana de la Tierra: un cocodrilo flotando sobre un inframundo acuoso cuyo aliento, fluyendo dentro y fuera de las bocas de las cuevas, traía la lluvia.

«A primera vista, creo que mucha gente diría: «Bueno, la Tierra no es un cocodrilo; esto no tiene sentido»», afirma Heller. «Pero, de hecho, hay una enorme cantidad de agua bajo Mesoamérica. Y las exhalaciones del cocodrilo terrestre trayendo lluvia describen esencialmente cambios en la presión barométrica y la llegada de sistemas meteorológicos que traen lluvia.»

A la altura

¿Cómo se comparan los conocimientos de los mayas sobre el universo con los nuestros?

«Los mayas acertaron muchísimo sobre lo que les rodeaba», afirma Heller. «Comprendían cómo funcionaba su universo y disponían de un conjunto de metáforas tremendamente eficaces para expresar el funcionamiento de los procesos del mundo que dictaban en muchos sentidos los éxitos y fracasos de sus vidas».

Cavan Concannon, profesor asociado de religión, está de acuerdo y señala que los pueblos antiguos desarrollaron formas de navegar por su lugar en el universo con lo que tenían a su disposición.

«Creo que, en cierto modo, también se estaban escribiendo a sí mismos en la historia del cosmos. Parte de conocer tu lugar es también saber quién eres y por qué estás en un universo como es», afirma Concannon.

«Por tanto, no estoy seguro de que se trate de si acertaron o se equivocaron. La ciencia contemporánea es, en sí misma, una conversación en constante evolución y, en algún momento, todo lo que creíamos saber sobre el universo va a cambiar». Los antiguos se abrieron camino a través del universo de una manera que tenía sentido para ellos y vivieron sus vidas en ese contexto. Creo que seguimos haciéndolo».

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