Civilizaciones Antiguas

El supervolcán de Toba potencialmente casi destruyó a la humanidad, pero también pudo habernos ayudado a propagarnos

Se cree que la erupción del supervolcán Toba fue la más grande en la existencia de nuestra especie. Inevitablemente, cambió el clima del planeta durante un tiempo. Los hallazgos de Etiopía han llevado a algunos antropólogos a pensar que Toba también podría ser clave para uno de los grandes misterios de la evolución humana: qué causó nuestra expansión final fuera de África. Incluso podría revertir una suposición central sobre cómo ocurrieron las migraciones desde África.

el genero Homo Se cree que abandonó África hace cerca de un millón de años en forma de H. erectus, si no mucho antes. Sin embargo, a los humanos modernos parece haberles resultado mucho más difícil. No sabemos si esto se debió a que las condiciones habían cambiado o a la competencia de nuestros parientes cercanos ya establecidos. Sin embargo, parece que Homo sapiens Se expandió hacia Asia occidental y Europa en varias ocasiones, sin poder quedarse.

¿Por qué entonces una migración posterior nos llevó rápidamente a llegar a todas partes de Eurasia e incluso a Australia, seguida mucho más tarde por América y las islas del Pacífico? Según un gran equipo de científicos, podría haber sido el resultado de una erupción a miles de kilómetros de la población más cercana de Homo sapiens, en lo que hoy es Indonesia.

No hay duda de que la erupción del Toba fue enorme, liberando al menos 2.000 kilómetros cúbicos de material. Dado que la erupción mucho más pequeña de Tambora produjo un «año sin verano» debido a todo el polvo y las cenizas que bloqueaban el Sol, es casi seguro que Toba provocó un enfriamiento, posiblemente durante varios años. Se debate mucho sobre cuánto, pero una estimación sugiere una caída de 5°C (9°F), lo que devolvería brevemente al planeta a las condiciones de la edad de hielo.

Aunque el clima habría vuelto a la normalidad en unos pocos años, las reservas de alimentos de nuestros antepasados ​​habrían sido casi inexistentes en aquella época. Esto ha inspirado la teoría de la catástrofe de Toba, que propone que las condiciones posteriores a la erupción redujeron la población humana a menos de 10.000, creando un cuello de botella genético. La idea es muy debatida, y muchos argumentan que los efectos climáticos fueron menores y que el momento del cuello de botella no fue el adecuado.

El profesor Curtis Marean de la Universidad Estatal de Arizona cree que los dos misterios podrían estar relacionados, basándose en excavaciones en el cuerno de África, particularmente en Shinfa-Metema 1 en el noroeste de Etiopía. Marean y sus colegas encontraron pequeños fragmentos de vidrio volcánico conocidos como criptotefra en sitios donde vivían humanos, y esa ocupación de esos sitios continuó después de que se depositara la capa en la que se encuentran las partículas.

Un pequeño fragmento de vidrio de la supererupción de Toba muestra que los humanos ocuparon el sitio antes, durante y después del invierno volcánico.

Crédito de la imagen: Racheal Johnsen.

«Este estudio confirma los resultados de Pinnacle Point en Sudáfrica: la erupción de Toba puede haber cambiado el medio ambiente en África, pero la gente se adaptó y sobrevivió a ese cambio ambiental causado por la erupción», dijo Marean en un comunicado.

El sitio Shinfa-Metema 1 podría tener implicaciones aún más profundas, piensan Marean y sus colegas. La explicación estándar de la expansión fuera de África por parte de los humanos modernos, otros Homo especies, e incluso otros mamíferos grandes, es que siguieron “corredores verdes” durante los períodos húmedos que convirtieron en pastos regiones normalmente prohibidas como el desierto del Sinaí.

Sin embargo, Shinfa-Metema 1, que se encuentra a orillas de un afluente del Nilo, cuenta una historia diferente. En una pequeña zona se han encontrado casi 16.000 trozos de piedra tallada, en su mayoría de tamaño muy pequeño, lo que indica una presencia humana a largo plazo. La datación sugiere que fue ocupado cuando las condiciones en la región eran secas. Incluso cuando el río no fluía, el lecho del río se convertía en una serie de pozos de agua, proponen los autores, y los humanos sobrevivían cazando a los animales que venían a beber, por muy poco deportivo que fuera.

El consumo de pescado aumentó en esos tiempos, presumiblemente porque era más fácil pescarlo a medida que bajaban los niveles del agua.

Es posible que Toba haya producido una estación seca particularmente extrema en el noreste de África. Se cree que las herramientas de piedra triangulares encontradas en Shinfa-Metema 1 de alrededor de la era Toba son la evidencia de tiro con arco más antigua del mundo.

Las puntas de piedra encontradas en Shinfa-Metema 1 coinciden más con puntas de flecha que con puntas de lanza, lo que la convierte en la evidencia de tiro con arco más antigua del mundo, coincidiendo con Toba.

Las puntas de piedra encontradas en Shinfa-Metema 1 son más consistentes con puntas de flecha que con puntas de lanza, lo que la convierte en la evidencia de tiro con arco más antigua del mundo, coincidiendo con la erupción de Toba.

Crédito de la imagen: Proyecto de estudio del Nilo Azul

«A medida que la gente agotaba los alimentos dentro y alrededor de un determinado pozo de agua de la estación seca, probablemente se veían obligados a trasladarse a nuevos pozos de agua», dijo el profesor John Kappelman. «Los ríos estacionales funcionaron así como ‘bombas’ que desviaron poblaciones a lo largo de los canales de un pozo de agua a otro, impulsando potencialmente la dispersión más reciente fuera de África».

En lugar de un “corredor verde”, es posible que los humanos hayan migrado al borde de África a lo largo de “autopistas azules” y, finalmente, hayan encontrado puntos para cruzar.

«Este escenario hace probable que la población en dispersión se reduzca en tamaño y quizás esté relacionado con la baja diversidad genética de los humanos modernos que abandonaron África», señalan los autores.

El equipo duda que aquellos que dejaron su huella en Shinfa-Metema 1 fueran los que realizaron la gran migración, o incluso sus antepasados. Sin embargo, creen que las habilidades que desarrolló esta población habrían sido comunes entre los sobrevivientes en otras partes de África, incluso cerca de posibles puntos de cruce hacia Asia.

El estudio se publica en Nature.

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