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¿Vida en el espacio? Los planetas acuáticos pueden albergar vida

Los exoplanetas sumergidos completamente bajo el agua podrían sostener vida alienígena a pesar de no ser «clones terrestres» ideales, han afirmado los investigadores.

Investigadores con sede en EE.UU. han desafiado la noción de que la vida alienígena sólo puede desarrollarse en exoplanetas muy parecidos a la Tierra.

Un artículo publicado hoy en el Astronomical Journal afirma que los mundos oceánicos son mucho más hospitalarios a la vida de lo que se suponía inicialmente.

El papel escrito por Edwin Kite, de la Universidad de Chicago, y Eric Ford, de la Universidad Estatal de Pensilvania, afirmaba que los planetas acuáticos podrían llegar al «punto dulce».

Hasta ahora, los científicos generalmente asumían que los mundos acuáticos no podían soportar el ciclo apropiado de gases y minerales que estabilizan el clima, al igual que en la Tierra.

Pero los dos investigadores realizaron miles de simulaciones para determinar que éste podría no ser el caso de los exoplanetas que orbitan estrellas similares a nuestro Sol.

El profesor Kite dijo: «Esto realmente va en contra de la idea de que necesitas un clon de la Tierra, es decir, un planeta con algo de tierra y un océano poco profundo.»

La vida requiere una cantidad increíblemente larga de tiempo para desarrollarse y evolucionar, lo que hace que los exoplanetas habitables puedan ser vistos.

Esto se debe a que con el tiempo la luz y el calor en los planetas cambian a medida que sus estrellas envejecen, razón por la cual los científicos típicamente buscan planetas similares a la Tierra.

Estos llamados clones de la Tierra tienen una mezcla apropiada de agua y tierra que mantiene el clima del planeta en un status quo a través del tiempo.

La Tierra es un buen ejemplo de cómo este equilibrio geográfico mantiene el clima naturalmente estable.

Durante períodos de tiempo increíblemente largos, el planeta convertirá los gases de efecto invernadero en minerales para enfriarse y liberarlos de nuevo a la atmósfera a través de erupciones volcánicas para calentarse de nuevo.

Pero este ciclo no puede ocurrir en mundos acuáticos donde la mayor parte, si no toda la superficie del planeta, está cubierta de agua.

Después de realizar sus simulaciones de planetas generados al azar, los doctores Kite y Ford descubrieron que los climas de muchos mundos acuáticos permanecieron relativamente estables durante miles de millones de años.

Kite dijo que «La sorpresa fue que muchos de ellos se mantuvieron estables durante más de mil millones de años, por suerte del sorteo. Nuestra mejor suposición es que está en el orden del 10 por ciento de ellos.»

El experto dijo que los pocos planetas afortunados estaban todos en la posición correcta alrededor de sus estrellas y eran abundantes en carbono.

Esto sugiere que los mundos acuáticos tienen una forma de reciclar el carbono entre la atmósfera y los océanos, lo suficiente para mantener las condiciones estables para la vida.

Dos de estos planetas acuáticos fueron descubiertos en abril de 2013 por el poderoso telescopio espacial Kepler de la NASA.

Los exoplanetas acuáticos fueron apodados Kepler-62e y Kepler-62f.

En ese momento, la agencia espacial de los EE.UU. promocionó los dos planetas como dos de los mundos alienígenas más prometedores donde la vida podría existir.

Bill Borucki, del Centro de Investigación Ames de la NASA, dijo en una conferencia de prensa: «Mira nuestro propio océano. Está absolutamente lleno de vida. Creemos, de hecho, que la vida podría haber comenzado allí.»

El científico sugirió la posibilidad de que la vida en estos mundos acuáticos pudiera haber evolucionado más allá de las criaturas puramente acuáticas como los peces.

«Al menos en nuestro océano tenemos peces voladores. Vuelan para alejarse de los depredadores. Así que podríamos encontrar que han evolucionado – pájaros – en este planeta oceánico» dijo Borucki.

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