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10 mujeres que dejaron huella en la astronomía antigua y actual

Un número cada vez mayor de mujeres destacan en diversos segmentos del mundo de la ciencia, incluida la astronomía. Pero no es nuevo que tengan una verdadera pasión por el universo, alimentando su sed de conocimiento y descubrimientos; sus logros se remontan a milenios.

Entre los motivos por los que no escuchamos tantos nombres femeninos cuando destacamos los grandes avances de la astronomía global se encuentran cuestiones como las imposiciones sociales, los prejuicios y la falta de acceso a la educación superior en épocas no muy remotas. Si hoy en día no es muy común ver las aulas de las universidades llenas de alumnas, esto sucede como reflejo de una cultura que impedía a las mujeres acceder a la educación superior.

En la Edad Media, los conventos eran el único lugar donde las mujeres podían educarse. Por eso muchos de ellos, que no tenían exactamente vocación por la vida religiosa, eligieron este estilo de vida, simplemente para tener acceso a conocimientos que de otro modo no tendrían.

Aún así, incluso con la imposición de roles de género, las mujeres comenzaron a ser admitidas en instituciones de educación científica entre finales del siglo XIX y principios del XX, lo que brindó más oportunidades.

Este fue el caso de Marie Curie, la primera mujer en recibir un Premio Nobel de Física en 1903, recibiendo otro Premio Nobel, en química, en 1911. Entre 1901 y 2016, 48 mujeres recibieron el premio en áreas como física, química, fisiología y medicina.

10 mujeres que dejaron huella en la astronomía

Consulte nuestra lista de 10 mujeres (¡y un bono!) que dejaron su huella en la historia de esta ciencia, tanto en la antigüedad como en la actualidad:

1. En-Hedu-Anna

Hay registros de mujeres que practicaban la astronomía que se remontan al año 6.000 a. C., pero no fue hasta alrededor del 2.300 a. C. cuando una mujer firmó por primera vez sus pensamientos sobre el universo. En-Hedu-Anna, o Enheduanna, fue la primera princesa de la historia en ocupar el puesto de gran sacerdotisa al servicio de Nanna (el «dios luna» sumerio) en la ciudad de Ur. En-Hebu-Anna, siendo hija del rey Sargón de Acad.

Además de haber escrito ideas y poemas sobre las estrellas en tablillas desaparecidas, siendo considerado la primera persona de la historia en firmar una obra de autor, En-Hedu-Anna también dirigió observatorios babilónicos de los que hoy se sabe poco.

Aún así, su nombre quedó marcado para siempre en la historia de las mujeres amantes de las estrellas. Su memoria volvió a una audiencia completamente nueva cuando Neil deGrasse Tyson mencionó a En-Hedu-Anna en Cosmos: una odisea del espacio-tiempo 2014.

2. Hipatia

Hipatia, o Hipatia, como también la llaman, vivió en Alejandría entre el 355 y el 415 d.C. y fue la primera mujer documentada como científica.

Era hija del director de la famosa Biblioteca de Alejandría, que quedó completamente destruida con miles de obras debido a un incendio de proporciones impresionantes hasta el día de hoy.

Con la tragedia, muchas de las obras de Hipatia se perdieron para la historia, y no sabemos exactamente cuántos textos produjo, ni la brillantez de su contenido.

Gracias a citas de otros autores su nombre no quedó en el olvido. Hipatia es reconocida hasta el día de hoy como una mujer sumamente importante en la historia de la astronomía, especialmente debido a un texto de su autoría titulado El canon astronómico.

3. Wang Zhenyi

Durante la dinastía Qing en la China del siglo XVIII vivió la científica Wang Zhenyi, en una época en la que las mujeres no ocupaban precisamente este papel en la sociedad oriental. Pero logró educarse en materias como astronomía, medicina, geografía y matemáticas.

Además de estudiar el trabajo de otros astrónomos, Zhenyi también realizó sus propias investigaciones, como diseñar y realizar experimentos que describieron la relación entre los eclipses lunares y solares.

4. María Mitchell

Cuando aún era una niña, María Mitchell observó un eclipse solar total acompañada de su padre. A partir de ese momento alimentó un verdadero amor por las estrellas.

Nacida en 1818, se convirtió en lo que muchos científicos consideran la primera astrónoma profesional de Estados Unidos. Con una educación privilegiada, Mitchell se convirtió en profesora en Vassar College y enseñó allí hasta su muerte en 1889.

5. Cecilia Payne-Gaposchkin

Con tan solo 19 años, en 1919, Cecilia Payne participó en una expedición para observar un eclipse solar frente a la costa occidental de África, donde pudo fotografiar las estrellas. Logró superar prejuicios en la materia debido a su edad y género y se convirtió en la primera persona en obtener un doctorado en astronomía en Harvard-Radcliffe, además de ser la primera mujer en presidir un departamento en Harvard.

Su revolucionaria tesis, inicialmente desacreditada, determinó que las estrellas (incluido nuestro Sol) estaban compuestas principalmente de hidrógeno y helio. Esto sucedió en 1925, cuando el sentido común creía que el Sol tenía una composición similar a la de la Tierra.

Basado en las miles de observaciones estelares de Cecilia Payne, su importancia en la astronomía es innegable, y su trabajo es una referencia hasta el día de hoy en los círculos académicos.

6. Wanda Díaz-Merced

Mientras estudiaba física en la Universidad de Puerto Rico, Wanda Díaz-Merced terminó perdiendo la vista debido a una enfermedad por descuido. Pero no dejó que su nueva discapacidad le impidiera perseguir sus sueños y se convirtió en una respetada astrofísica además de científica informática.

Entre sus logros se encuentra la creación del proceso de sonificación, que transforma los datos de las estrellas en un tipo de audio para que las personas con discapacidad visual aún puedan estudiar estos objetos. Wanda trabaja actualmente en la oficina de astronomía de un observatorio en Sudáfrica.

7. Kelly Korreck

Trabajando en el Centro de Astrofísica de la Universidad de Harvard, la Dra. Kelly Korreck investiga detalles críticos sobre el funcionamiento del Sol y otras estelas de su tipo. Para ello, construye y opera instrumentos científicos que se lanzan al espacio mediante satélites y ha trabajado en muchos proyectos solares a lo largo de su carrera.

Actualmente, Korreck dirige uno de los instrumentos de la sonda solar Parker de la NASA, lanzada en 2018, la primera sonda que «toca» el Sol en la historia.

8. Catherine Coleman

Apodada Cady, esta astronauta se unió a la NASA en 1992 y viajó al espacio por primera vez en 1995. Pasó más de 180 días a bordo de la Estación Espacial Internacional en una misión que llevó a cabo diversos estudios científicos, desde biotecnología hasta física de fluidos.

En 1999, acompañó a la astronauta Eileen Collins, quien se convirtió en la primera mujer en comandar el transbordador espacial; de hecho, el vehículo fue el que puso en órbita el observatorio de rayos X Chandra. Después de esa misión, Coleman continuó trabajando en la NASA como jefe de operaciones y entrenamiento de brazos robóticos para todas las misiones del transbordador espacial y la ISS.

Regresó al espacio en 2011 como miembro de la tripulación de la Expedición 27, entre marzo y mayo de ese año. La misión celebró el 50 aniversario del primer vuelo espacial tripulado.

Contribuciones femeninas en la comprensión de los sistemas planetarios

Además de las pioneras ya mencionadas, otras mujeres han contribuido significativamente a nuestra comprensión de los sistemas planetarios, incluyendo la indagación sobre cuántos anillos tiene Júpiter. Las investigaciones de estas astrónomas han ayudado a desentrañar los misterios de los gigantes gaseosos y sus complejos sistemas de anillos y lunas.

9. Carolyn Cerdo

Nacido en 1953, el paleontólogo acabó destacando en astronomía. La empleada de la NASA comenzó su trabajo en este campo con el Programa Voyager en 1977, concretamente en las misiones que estudiaron Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno en los años 1980.

Pero fue su trabajo con los estudios del sistema de Saturno lo que hizo que su nombre quedara marcado en la historia de los descubrimientos sobre nuestro Sistema Solar con la premiada misión Cassini-Huygens, lanzada en 1997 y finalizada en septiembre de 2017. Porco fue el líder de la sonda. programa de imágenes, y también participó en la división de imágenes de la misión New Horizons, que estudió Plutón en 2015.

Coautora de más de 110 artículos científicos sobre temas como la espectroscopia, la fotometría de los anillos planetarios y la interacción entre lunas y anillos, también se convirtió en una reconocida divulgadora científica, dando conferencias y participando en documentales hasta el día de hoy. Premiada, fue nombrada una de las 50 personas más importantes de la ciencia en la actualidad.

10. Nancy Gracia Román

La también galardonada Nancy Grace Roman, nacida en 1925, fue una astrónoma estadounidense que fue la primera mujer ejecutiva de la NASA. Conocida como «la madre del Telescopio Espacial Hubble», Roman jugó un papel importante en el desarrollo del diseño del telescopio que cambió la forma en que vemos el universo.

Nancy ya había mostrado interés por la astronomía desde los 11 años, cuando formó un club donde ella y sus compañeros estudiaban constelaciones. Licenciada en astronomía en 1946, obtuvo su doctorado en este campo en la Universidad de Chicago en 1949 y, después de trabajar en algunos observatorios, fue a la NASA. Allí fue la primera mujer en ocupar el puesto de Jefa de Astronomía en la oficina de ciencia espacial.

Falleció en diciembre de 2018, a la edad de 93 años, y su nombre también quedará inmortalizado con un observatorio en su honor: el anteriormente llamado Telescopio de reconocimiento infrarrojo de campo amplio (WFIRST), pasó a llamarse en 2020 y ahora se llama Nancy Grace Roman Space. Telescopio.

Bono: Katie Bouman

En 2019, se reveló al mundo la primera imagen real de un agujero negro, es decir, lo que se puede ver a su alrededor, ya que la gravedad de un agujero negro es tan intensa que ni siquiera la luz escapa. Se trata del agujero negro supermasivo situado en el centro de la galaxia M87, a 55 millones de años luz de distancia.

La imagen es el resultado del arduo trabajo del Event Horizon Telescope (EHT), un proyecto que conecta varios radiotelescopios de todo el mundo para crear un gigantesco telescopio virtual, del tamaño de la Tierra, que genera suficiente energía y, por lo tanto, permite la visualización del área circundante de un agujero negro (llamada horizonte de sucesos).

En este trabajo participaron más de 200 investigadores, y destacamos el nombre de Katie Bouman, Ph.D del MIT, quien fue la responsable de crear el algoritmo capaz de dar cuenta de todo el volumen de datos obtenidos por los radiotelescopios, formando así la imagen. abajo:

El algoritmo se llama CHIRP y pudo combinar toda esta montaña de datos e imágenes. En total se recogieron nada menos que ocho petabytes de información, que fueron organizados mediante el sistema creado por Bouman.

Cuando tres telescopios miden la misma ubicación, puede aparecer ruido como resultado de la interferencia atmosférica, es decir: cuantas más imágenes de una misma región, más ruido aparece. El sistema que ella creó elimina precisamente estas discrepancias.

El algoritmo de Bouman fue fundamental en la misión de «limpiar» las observaciones, unirlas y refinar las imágenes para luego generar la imagen final del agujero negro. Por cierto, en ese momento ella era solo una estudiante de posgrado en el MIT. Actualmente, Bouman tiene un doctorado en Ingeniería Eléctrica e Informática del Instituto.

*Este artículo fue publicado originalmente el 23/10/2017, siendo actualizado y republicado el 08/03/2024.

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