Ciencia

Vida en las lunas de Júpiter: la nave espacial Juice de la ESA investigará océanos misteriosos en busca de pruebas

Se ha propuesto que varios otros mundos en nuestro Sistema Solar son potencialmente capaces, o alguna vez fueron capaces, de albergar vida extraterrestre. Estos incluyen, en el pasado, Mercurio y Marte, que se cree que una vez albergaron agua helada y agua líquida, y, en el presente, el planeta enano de Ceres que se encuentra en el cinturón de asteroides entre el Planeta Rojo y Júpiter y tiene una fina atmósfera de vapor de agua. Entre los candidatos más prometedores, sin embargo, se encuentran las grandes lunas heladas de Júpiter, tres de las cuales, Calisto, Europa y Ganímedes, se cree que pueden tener vastos océanos subterráneos de millas de profundidad capaces de albergar vida. De hecho, en 2012, el Telescopio Espacial Hubble de la NASA detectó lo que los expertos creían que podían ser columnas de agua saliendo del océano enterrado de Europa.

En un comunicado de prensa, la ESA dijo que Juice “hará observaciones detalladas del planeta gaseoso gigante Júpiter y sus tres grandes lunas con océanos.

«La misión caracterizará estas tres lunas como objetos planetarios y posibles hábitats, explorará en profundidad el entorno complejo de Júpiter y estudiará el sistema de Júpiter más amplio como un arquetipo de los gigantes gaseosos en todo el Universo».

La misión Juice, agregaron, abordará dos de los temas centrales del Programa de Visión Cósmica de la ESA, específicamente: «¿Cómo funciona el Sistema Solar?» y «¿Cuáles son las condiciones para la formación de planetas y el surgimiento de la vida?»

Con este fin, la sonda examinará la atmósfera, el entorno magnético, el sistema de anillos y los satélites de Júpiter, así como las zonas habitables de Calisto, Europa y Ganímedes, caracterizando sus océanos, capas heladas, superficies y actividad.

De hecho, Juice será la primera nave espacial en entrar en órbita alrededor de una luna en el Sistema Solar exterior, específicamente, Ganímedes, donde la sonda concluirá su viaje de 11 años.

Los datos recopilados deberían ayudar a los científicos a comprender mejor cómo se forman los gigantes gaseosos, cómo el entorno complejo de Júpiter ha dado forma a sus lunas y viceversa, la naturaleza de los océanos subterráneos en las lunas jovianas y si ahora o alguna vez albergaron vida.

Actualmente, se planea lanzar Juice sobre un cohete Ariane 5 desde el Centro Espacial de Guayana en Kourou, Guayana Francesa, América del Sur, entre el 5 y el 25 de abril de 2023.

La ESA agregó: “Juice pasará aproximadamente ocho años viajando a Júpiter, durante los cuales completará sobrevuelos de Venus, la Tierra y el sistema Tierra-Luna.

“Llegará a Júpiter en julio de 2031, seis meses antes de entrar en órbita alrededor de Júpiter, Juice comenzará su fase científica nominal.

“La nave espacial pasará muchos meses orbitando Júpiter, completando sobrevuelos de Europa, Ganímedes y Calisto, y finalmente realizando un recorrido orbital por Ganímedes”.

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Según la ESA, Juice llevará el complemento geofísico, de teledetección remota y de carga útil in situ más poderoso «que jamás se haya volado al Sistema Solar exterior».

El paquete de detección remota de la sonda podrá realizar imágenes regulares y espectrales desde el ultravioleta hasta longitudes de onda submilimétricas.

Un altímetro láser y una sonda de radar permitirán a Juice estudiar la superficie y el subsuelo de cada luna, mientras que un experimento científico de radio llamado 3GM permitirá que la nave espacial explore tanto las atmósferas como los campos de gravedad de Júpiter y sus satélites.

Mientras tanto, el paquete «in situ» comprende un conjunto de instrumentos diseñados para estudiar los campos electromagnéticos locales, el entorno de partículas y el plasma que encontrará Juice.

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Según los ingenieros de la ESA, Juice se encuentra actualmente en una configuración «única en el tiempo de la Tierra» en su hogar actual en las salas limpias de Airbus Defence and Space en Toulouse, Francia.

Todos los instrumentos de la nave espacial ahora están integrados en la sonda con el instrumento «Radar para exploración de lunas heladas» (RIME) de 52 pies de largo completamente desplegado para la prueba.

En general, Juice pesará alrededor de 5260 libras (2400 kg) y lucirá una antena de alta ganancia de 8,2 pies de largo para transmitir datos a los investigadores en la Tierra.

La nave espacial estará alimentada por 10 paneles solares, cada uno de aproximadamente 8 por 11 pies de superficie, que se desplegarán en dos conjuntos de cinco en forma de cruz a cada lado de la sonda.

Para ahorrar combustible, Juice realizará un sobrevuelo especial del sistema Tierra-Luna, conocido como «asistencia de gravedad Lunar-Tierra», a fines de 2024, que ayudará a lanzarlo en su camino tortuoso hacia los confines de nuestro Sistema Solar.

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