Ciencia

Virgin Orbit lanzará una misión ultrasecreta del Ministerio de Defensa con EE. UU. al espacio en el primer lanzamiento del Reino Unido

La misión conjunta hará que Virgin Orbit entregue dos CubeSats «Prometheus 2», satélites en miniatura en forma de cubo con caras de 3,9 pulgadas de largo, en órbita terrestre baja desde Cornualles. Serán transportados a bordo del LauncherOne, un cohete de dos etapas lanzado desde el aire que se transporta a la atmósfera a bordo de un Boeing 747 modificado denominado «Cosmic Girl». Según Virgin Orbit, los CubeSats proporcionarán una plataforma de prueba para monitorear señales de radio, incluido GPS, así como tecnología de imágenes sofisticada.

El objetivo de la misión es permitir que el Ministerio de Defensa comprenda mejor cómo el Reino Unido y sus socios internacionales pueden colaborar en el ámbito de las comunicaciones espaciales.

El objetivo es demostrar cómo, juntos, será posible producir un sistema de comunicaciones por satélite más flexible y potente a un costo menor que el que podría lograrse solo.

Esto, dijo Virgin Orbit, «allanará el camino para un sistema de comunicación espacial más colaborativo y conectado con nuestros aliados».

La tecnología cargada a bordo de los dos satélites se ha desarrollado para ayudar a identificar nuevos algoritmos y técnicas para el procesamiento de datos y las operaciones satelitales.

El lanzamiento también se destacará por ser el primer vuelo al extranjero de Virgin Orbit, sin mencionar la sexta misión consecutiva de LauncherOne con clientes comerciales y gubernamentales.

El lanzamiento desde el aeropuerto Newquay de Cornualles demostrará que Cosmic Girl se puede desplegar desde cualquier aeródromo con capacidad para 747 en todo el mundo.

Para hacer los preparativos para el despegue, Virgin Orbit dijo que ha estado trabajando en estrecha colaboración con la Autoridad de Aviación Civil del Reino Unido, la Royal Air Force y el equipo de Spaceport Cornwall.

La misión será la primera vez que la NRO haga uso de un lanzamiento de cohetes «horizontal» desde una plataforma de lanzamiento voladora.

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Cosmic Girl, que anteriormente era un avión de pasajeros operado por Virgin Atlantic, realizó su primer lanzamiento orbital exitoso en enero del año pasado.

Esta operación ayudó a LauncherOne a desplegar diez CubeSats en órbita terrestre baja.

El uso de un avión de pasajeros 747 más grande, en lugar de una nave más pequeña, permite que LauncherOne tenga una capacidad de carga útil máxima de 880 libras.

Los 747 se han utilizado anteriormente para lanzar otras naves, incluido el transbordador espacial Enterprise.

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