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Un misterio de tres milenios: la fuente del río Nilo

Este artículo se publicó originalmente el 9 de mayo de 2021.

La búsqueda para descubrir el origen del río Nilo fue una de las cuestiones científicas más importantes del siglo XIX en Europa. Si bien es difícil imaginar tal enigma en la era de Google Maps, la búsqueda fue casi tan apasionante como la carrera para poner a un hombre en la luna, ya que estuvo envuelta en actos heroicos e intriga.

Las expediciones llevaron a la glorificación de figuras como David Livingstone, Henry Morton Stanley y Richard Francis Burton, pero a costa de lesiones, enfermedades e incluso la muerte en el caso de Livingstone. Al mismo tiempo, la búsqueda geográfica, de alguna manera, despertó el interés colonial europeo en África, cuyo legado perdura en la actualidad.

“El misterio de la fuente del Nilo ha sido un desafío durante tres milenios”, dice Christopher Ondaatje, un explorador que escribió el libro Journey to the Source of the Nile.

Si bien varios exploradores han reclamado el descubrimiento a lo largo de los siglos, la fuente del río Nilo en realidad sigue siendo una pregunta abierta incluso hoy, según los expertos modernos.

Columna vertebral de los imperios

El Nilo ha jugado un papel clave en algunas de las civilizaciones más antiguas que habitaron el planeta. Sin sus grandes cantidades de agua, los antiguos egipcios probablemente nunca habrían acumulado la riqueza y el poder necesarios para construir pirámides y controlar vastos territorios desde hace 5000 años.

Heródoto, el famoso historiador griego del siglo V a. C., muy viajado por derecho propio, se preguntaba sobre el origen de las enormes cantidades de agua al igual que figuras como Alejandro Magno, Ciro el Grande y su hijo, y líderes romanos como Julio César y Nerón.

“Nil caput quoerere era el proverbio romano que, traducido vagamente, significaba ‘buscar la cabeza del Nilo’ o intentar lo imposible”, dice Ondaatje en un correo electrónico a Discover.

El faraón Ptolomeo II Filadelfo también se interesó en el siglo III a. C. y envió una expedición lo suficientemente lejos como para determinar que la fuente del Nilo Azul podría originarse en las montañas de Etiopía.

“Los egipcios también estaban interesados ​​en encontrar la fuente porque afectaba su agricultura”, dice Angela Thompsell, profesora asociada de historia en la Universidad Estatal de Nueva York que se especializa en historia colonial africana y británica.

Sin embargo, no se sabe que ninguna de estas cifras haya llegado a la fuente.

¿Cuántos Nilos?

Al igual que muchos ríos de longitud comparable, el Nilo tiene varios afluentes importantes o ramas superiores que desembocan en él. Los dos principales, el Nilo Azul y el Nilo Blanco, se encuentran en Jartum antes de continuar hacia el norte a través de Sudán y Egipto.

El explorador escocés James Bruce afirmó ser el primer europeo en ver la fuente del Nilo Azul en 1770, llegando a un pantano y las cataratas en Tis Abay en Etiopía, aunque el jesuita español Pedro Páez en realidad le ganó por más de 150 años, llegando al lago Tana en 1618, dice Ondaatje.

El Nilo Azul, que fluye desde el lago Tana, en realidad proporciona más del 80 por ciento del agua y los sedimentos que atraviesan el Nilo cuando las dos partes principales se encuentran en Jartum. Pero el Nilo Blanco es más largo, y su fuente siempre fue menos comprendida, ya que fluía desde las profundidades del interior.

La mayoría de las famosas expediciones del siglo XIX centraron sus esfuerzos en encontrar la fuente del Nilo Blanco.

Héroes en su día

Es una búsqueda que involucró a varios personajes más grandes que la vida. Aparte de sus expediciones al Nilo, Richard Francis Burton fue uno de los primeros europeos en visitar La Meca disfrazado de pastún. Burton supuestamente hablaba docenas de idiomas, que luego usó para traducir una edición de 16 volúmenes de Las mil y una noches (a menudo conocida como Las mil y una noches) y ediciones sin censura del Kama Sutra y El jardín perfumado al inglés.

Al primer intento de Burton de encontrar la fuente del Nilo Blanco se unió John Hanning Speke, un naturalista, explorador y oficial del ejército indio británico. En 1855 partieron con el apoyo de la Royal Geographic Society (RGS) y contrataron porteadores, guías, cocineros y traductores africanos. Apenas lograron salir de la costa cerca de Berbera en Somalilandia cuando fueron atacados por lugareños: Speke fue capturado brevemente y herido antes de escapar, mientras que Burton recibió una lanza en ambas mejillas.

Regresaron y la leyenda de su primera expedición creció en Inglaterra, a pesar de su fracaso. Se embarcaron en otro viaje patrocinado por RGS en 1856 y, al igual que en el primer viaje, «no comienza bien», dice Thompsell.

Tanto Burton como Speke sufrieron malaria y otras enfermedades. Además, muchos de sus empleados contratados los abandonaron. No obstante, el equipo avanzó hasta el lago Tanganyika. Burton fue el primer europeo en ver el lago, ya que Speke se había quedado temporalmente ciego.

Descubrieron que Tanganyika no podía ser la fuente ya que encontraron un gran río que desembocaba en él. Speke recuperó la visión, pero Burton estaba demasiado enfermo para continuar. Speke continuó el viaje hacia el lago Victoria, pero sin Burton. Una vez que lo logró, Speke afirmó que el lago era la verdadera fuente del Nilo Blanco.

Burton lo disputó cuando se reunieron, pidiendo la prueba. “Básicamente, se odian entre sí a partir de ese momento”, dice Thompsell. Speke emprendió otra expedición al lago Victoria en 1860 con el explorador escocés James Grant, pero nuevamente no pudo mapear toda el área alrededor del lago Victoria, que se pensaba que era la fuente del Nilo, para confirmar que no estaba alimentado por otros afluentes.

Pero en 1864, justo antes de que Speke debatiera públicamente con Burton en Inglaterra, Speke se pegó un tiro en lo que pudo haber sido un accidente o un suicidio.

“Se convierte en esta leyenda construida sobre la leyenda”, dice Thompsell. “Todo se une para impulsar este interés en el Nilo”.

Poco después, otro destacado explorador del Nilo inició un esfuerzo por resolver las dudas sobre el origen del Nilo Blanco. David Livingstone fue un misionero abolicionista famoso por sus exploraciones en África. Sus libros sobre sus viajes vendieron decenas de miles de copias en Gran Bretaña. Pero Livingstone se topó con un obstáculo: desapareció durante su expedición para rastrear el nacimiento del Nilo a fines de la década de 1860, al menos en lo que respecta a Europa, ya que no habían sabido nada de él. Otro héroe en ciernes, Henry Morton Stanley, un explorador galés-estadounidense, se dispuso a explorar la región y encontrar a Livingstone. Stanley descubrió que Livingstone ya había estado enfermo durante años en este punto. La mala salud de Livingstone finalmente contribuyó a su muerte un par de años más tarde durante un esfuerzo final para encontrar la fuente del Nilo.

Stanley emprendió otra expedición a mediados de la década de 1870. Eventualmente concluyó que el lago Victoria tenía una sola salida que desembocaba en el río Nilo Blanco a través de Rippon Falls y el lago Albert, lo que confirmaba el descubrimiento anterior de Speke. En el proceso de exploración de los Grandes Lagos africanos, también descubrió que eran el nacimiento del río Congo.

“Por el día, son celebridades, son héroes nacionales”, dice Thompsell.

resaca colonial

Las publicaciones y varias charlas dadas por estos exploradores en Gran Bretaña, a las que asistieron miles, fueron solo una parte de la historia, por supuesto. Thomsell dice que la fascinación que estos exploradores generaron por África sentó las bases para el imperialismo colonial, además de proporcionar inteligencia geográfica que ayudó en conquistas posteriores. “Lo reclaman en su nombre”, dice, señalando que los lugareños ya tenían nombres para el lago Victoria, el lago Albert y el lago Edward.

Si bien las famosas expediciones posteriores para llegar al Polo Sur fueron a menudo verdaderas hazañas de descubrimiento, la gente había estado viviendo a lo largo del Nilo durante eones antes de que llegaran los europeos.

“Están siguiendo senderos bien conocidos hacia lugares que la gente conoce”, dice Thompsell. “No están descubriendo lugares que son desconocidos”.

Ondaatje agrega que los comerciantes de esclavos del Medio Oriente habían estado en toda el área desde 1811 y tenían rutas de viaje bien establecidas en estas áreas. Muchos exploradores del Nilo entraron en contacto con traficantes de esclavos durante sus expediciones, y en ocasiones chocaron con ellos.

Además, los europeos fueron apoyados por docenas de africanos, a veces incluso cientos en el caso de Stanley, quienes hicieron todo el trabajo pesado. “Están tan enfermos que personas que conocen el camino los están llevando allí”, dice Thompsell.

Los legados de personajes como Speke y Stanley están teñidos con los horrores del régimen colonial que siguió de cerca a estos descubrimientos iniciales. Stanley pasó a reclamar el Congo como territorio belga para el rey belga Leopoldo II, lo que provocó innumerables atrocidades bajo el Estado Libre del Congo. Speke, por otro lado, jugó un papel decisivo en el inicio de una línea de pensamiento racista que consideraba a los tutsis racialmente superiores a los hutus en Ruanda. Este llamado Mito Camítico se usaría más tarde como justificación en las políticas coloniales racistas, así como en el genocidio de Ruanda en la década de 1990.

A pesar de la autoglorificación involucrada en los relatos publicados de estos diversos exploradores, Thompsell dice que su escritura se encuentra entre algunos de los mejores registros de las culturas y sociedades africanas en ese momento, junto con las historias orales. Es probable que algunos de estos exploradores europeos no comprendieran los matices de las culturas y las políticas que los rodeaban, a menos que estuviera directamente relacionado con su capacidad para atravesar territorios en sus viajes. Pero exploradores como Burton estaban particularmente interesados ​​en registrar la cultura y el idioma.

“Salieron con conocimiento etnográfico”, dice Thompsell.

Preguntas en curso en torno a la fuente del río Nilo

Pero a pesar de toda la fanfarria y las expediciones, Ondaatje dice que la fuente del Nilo Blanco sigue sin comprenderse.

Al igual que los exploradores del Nilo del siglo XIX, Ondaatje es un hombre del Renacimiento. Compitió en el equipo canadiense de trineo en los Juegos Olímpicos de Invierno de 1964 en Innsbruck, Austria. Después de una carrera en los negocios en Toronto, el nacido en Sri Lanka comenzó a viajar, escribió varios libros y ganó el título de caballero de la Reina de Inglaterra por su trabajo filantrópico.

En 1996, pasó tres meses viajando por el Nilo y por los Grandes Lagos africanos. Él dice que la afirmación de Speke de que el lago Victoria es la fuente ignora el hecho de que el lago es un depósito para el río Kagera que lo alimenta. Los dos afluentes principales del Kagera surgen de manantiales en Burundi y Ruanda.

“Cualquiera de estos manantiales tenía más derecho a ser la fuente del Nilo”, dice Ondaatje en un artículo para Geographical, y agrega que Speke incluso cruzó el río Kagera en sus viajes, pero evitó prestarle demasiada atención en su relato publicado.

Pero al hablar con los lugareños durante sus propios viajes, Ondaatje hizo otro descubrimiento importante. El agua del lago Victoria fluye a través de Rippon Falls, que Speke había reclamado como fuente (las antiguas cataratas ahora están sumergidas debido a una presa), luego hacia el lago Albert. El Nilo Blanco sale directamente del lago Alberto. Pero Ondaatje dice que el 85 por ciento del agua del lago Albert no proviene del lago Victoria, sino del río Semliki, que rastreó hasta las montañas Ruwenzori, también conocidas como las Montañas de la Luna, en la República Democrática del Congo.

Ya sea que cuente el nacimiento del Nilo como proveniente del Semliki o de las fuentes del Kagera, cualquiera de los dos colocaría al Nilo como el río más largo del mundo con 4,100 millas, dice Ondaatje, justo por encima de la longitud del río Amazonas.

“El Nilo es alimentado por dos grandes lagos y dos poderosos ríos, no por un solo lago o un solo río”, dice Ondaatje. «El ‘descubrimiento’ de Speke es solo una parte de la solución al enigma de la fuente del Nilo».

De todos modos, dice que “no sería posible volver sobre mis pasos hoy debido a problemas políticos y disturbios”.

Entonces, en cierto sentido, la fuente del Nilo permanece sin resolver.

“Yo diría que el romance sigue ahí”, dice Thompsell.

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