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Tu gato puede tolerar a otros felinos, pero aun así los considera extraños

La oxitocina forja lazos sociales. Cariñosamente llamada la «hormona del abrazo», vincula a las madres humanas con sus bebés y a los perros con sus dueños. Pero una nueva investigación encuentra una tendencia inesperada en los gatos: aquellos con más oxitocina interactúan menos con otros felinos.

“Es posible que los gatos no consideren a otras personas que viven en el mismo espacio como compañeros de grupo de relaciones estrechas”, dicen los autores en un comunicado de prensa.

La mayoría de los gatos salvajes viven solos, pero los domesticados hoy en día toleran la vida en grupo. Los cambios hormonales podrían ayudar a los gatos a adaptarse a la vida comunitaria, por ejemplo, reduciendo el cortisol y la testosterona, que controlan la agresión, y aumentando la oxitocina, que construye lazos sociales. Los investigadores probaron cómo cada una de estas hormonas se correlacionaba con el comportamiento social del gato.

El equipo formó tres grupos de gatos, cada uno con cinco individuos, y monitoreó sus interacciones durante dos semanas. Luego, midieron el cortisol, la testosterona y la oxitocina en la orina.

Los gatos con bajos niveles de cortisol y testosterona toleran la convivencia en grupo. Jugaban, compartían y olfateaban con más frecuencia, y rara vez intentaban escapar. Eso no fue una sorpresa, ya que esas hormonas inician el miedo y las respuestas agresivas ante las amenazas.

Pero la sorpresa llegó cuando probaron la oxitocina. Los gatos con más «hormona del abrazo» jugaban y compartían menos. El hallazgo, dice el equipo, significa que es posible que los gatos no vean a sus vecinos como compañeros de grupo.

La oxitocina vincula a los grupos internos, pero también excluye a los grupos externos. En los humanos, por ejemplo, la oxitocina puede obligarnos a excluir y explotar a los extraños de los grupos rivales en juegos artificiales. Surgen tendencias similares en los chimpancés salvajes: aumentan la oxitocina durante y después del combate con otros grupos de chimpancés.

Incluso en todas las especies, los animales con redes sociales estrechas usan oxitocina para vincularse, mientras que los que son menos tolerantes socialmente no lo hacen. Por ejemplo, los bonobos son los simios que «hacen el amor, no la guerra» conocidos por sus lazos agradables, mientras que los chimpancés son todo lo contrario. En un estudio anterior, cuando los investigadores administraron oxitocina a los bonobos, hicieron más contacto visual entre ellos. Pero cuando hicieron lo mismo con los chimpancés, desviaron la mirada.

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Del mismo modo, investigaciones anteriores mostraron que los perros que recibieron oxitocina tienden a acercarse y relacionarse más con otros perros. Los gatos, entonces, podrían parecerse más a los chimpancés, mientras que los perros se parecen más a los bonobos.

Los investigadores admiten que el estudio es limitado. El pequeño tamaño de la muestra, el corto período de tiempo de dos semanas y el diseño observacional no pueden separar la causalidad. Los gatos con niveles más bajos de cortisol podrían haber interactuado más naturalmente con otros, o los gatos que interactuaron con otros podrían haber disminuido sus niveles de cortisol. Además, los gatos atigrados utilizados en el estudio ya tenían en promedio cuatro años. La mayoría de los lazos sociales en los gatos ocurren cuando son cachorros, y el equipo podría haberse perdido las primeras etapas de la vida en las que la oxitocina podría ser importante.

Por ahora, sin embargo, parece que la domesticación acorraló a los felinos en la vida comunitaria. Pero siguen siendo más solitarios que sociales. Los gatos simplemente no se ven como compañeros de grupo como lo hacen los perros, los bonobos y las personas.

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