Planeta Tierra

The Gates of Hell es un destino inesperado

Esta historia se publicó originalmente en nuestra edición de noviembre/diciembre de 2022 como «Aviso de quema». Haga clic aquí para suscribirse y leer más historias como esta.

Las Puertas del Infierno han estado ardiendo sin parar durante más de medio siglo en Turkmenistán. También conocido como Darvaza, el cráter en llamas de 230 pies de ancho es alimentado por una reserva oculta de gas natural. Como era de esperar, el sitio, ubicado aproximadamente a 160 millas al norte de la ciudad capital de Ashgabat, ha sido un destino popular para los pocos turistas del país aislado (y algunas bacterias ultra resistentes). Pero eso pronto puede cambiar.

En enero, el entonces presidente Gurbanguly Berdymukhamedov pidió a su gobierno que reclutara un equipo de expertos que pudiera extinguir las llamas, citando preocupaciones ambientales y de salud humana, así como la pérdida de ganancias del petróleo.

Aunque el origen de Darvaza está envuelto en el secreto de la era de la Guerra Fría, algunos afirman que los científicos soviéticos encendieron el cráter después de que una plataforma de perforación colapsara en 1971. El infierno funciona con metano: un buffet para bacterias extremófilas únicas, pero también un gas de efecto invernadero extremadamente potente. Afortunadamente, el fuego convierte el gas en dióxido de carbono, que es alrededor de 80 veces menos dañino para el medio ambiente. “Tratar de extinguirlo tiene una alta probabilidad de no funcionar y de empeorar las cosas”, dice Mark Tingay, experto en geomecánica del petróleo de la Universidad de Adelaide en Australia.

Si el gobierno de Turkmenistán apaga las llamas rellenando el cráter con tierra, por ejemplo, es probable que el gas de efecto invernadero más potente continúe filtrándose a través del suelo poroso. Una solución más extrema podría implicar la detonación de una bomba nuclear bajo tierra. Tal maniobra, ejecutada por primera vez en la Unión Soviética en 1966, podría derretir suficientes rocas en vidrio para sellar los caminos del metano hacia la superficie. Pero Tingay insiste en que dejar el infierno ardiente como atracción turística sigue siendo la opción más segura.

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