Ciencia

Supervolcán de Yellowstone: ‘Anomalía’ podría explicar la actividad volcánica

Supervolcán de Yellowstone: Experto en ‘peligro’ de Caldera en 2015

El Parque Nacional de Yellowstone se encuentra sobre un enorme punto de acceso volcánico responsable del vulcanismo a gran escala en los estados de Idaho, Montana, Nevada, Oregón y Wyoming. Un hotspot es un área de la corteza terrestre donde las columnas calientes se elevan desde el manto debajo y causan actividad volcánica en la superficie. El punto de acceso de Yellowstone ha producido tres supererupciones en total: 2,1 millones, 1,3 millones y hace aproximadamente 640 000 años, cada una formando su propia caldera.

Su formación ha sido objeto de un intenso debate durante décadas, y los científicos enfrentan dificultades para estudiar lo que se encuentra en el manto más profundo, ya que las plumas del manto pueden evadir fácilmente la detección, ya que generalmente son bastante delgadas.

Sin embargo, un estudio innovador en 2018 analizó las ondas sísmicas debajo de la superficie en Yellowstone y detectó una «anomalía».

Usando una densa red de sismómetros, los investigadores Peter Nelson y Stephen Grand de la Universidad de Texas analizaron las ondas sísmicas detectadas por 71 terremotos en los EE. UU. para comprender mejor el material del manto.

Las ondas sísmicas viajan más rápido a través de rocas frías que de rocas calientes, por lo que algo extremadamente caliente, como una pluma del manto, reduciría la velocidad de las ondas.

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Supervolcán de Yellowstone: ‘Anomalía’ podría explicar la actividad volcánica (Imagen: GETTY)

Parque Nacional Yellowstone

Los turistas ven las aguas termales Morning Glory en la Cuenca del Géiser Superior del Parque Nacional de Yellowstone. (Imagen: GETTY)

La investigación del Sr. Nelson y el Sr. Grand encontró una «anomalía lenta única, estrecha y de forma cilíndrica, de aproximadamente 350 kilómetros de diámetro que interpretamos como una pluma de manto completo».

Su investigación, publicada en Nature, dijo que la «anomalía» es el «origen profundo del punto de acceso de Yellowstone».

Agregaron que la evidencia de la existencia de estas delgadas plumas del manto está «actualmente más allá de la resolución de los modelos tomográficos globales».

El penacho, dijeron Nelson y Grand, está «arraigado en el límite entre el núcleo y el manto cerca de la frontera entre México y California» y corre hacia el noreste por debajo del oeste de los EE. UU. hasta Yellowstone a medida que se eleva gradualmente a través del manto.

Pluma del manto de Yellowstone

Sección transversal de la Tierra que muestra la pluma del manto de Yellowstone (Imagen: USGS)

La investigación continuó: «Llegamos a la conclusión de que una columna que se eleva desde el CMB es la principal fuente de calor que impulsa el vulcanismo de Yellowstone».

Según el estudio, la pluma volcánica, entre 600 y 800 ºC más cálida que las áreas circundantes, es responsable del vulcanismo observado en Yellowstone.

La topografía global, dijeron, no detectaría tal penacho, y también pueden existir en otros lugares.

Barbara Romanowicz, sismóloga planetaria de la Universidad de California, le dijo a Earth Magazine en 2018: “Yellowstone presenta una oportunidad única para obtener imágenes de una columna debajo de un continente.

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Gran Fuente Prismática de Yellowstone.

Gran Fuente Prismática de Yellowstone. (Imagen: GETTY)

“Probablemente haya un penacho debajo de Hawái y otro debajo de Islandia, pero no tenemos la cobertura sísmica [from seafloor instruments] imaginarlos.”

Plumas similares también pueden existir debajo de África y la Antártida, pero la tecnología de detección sísmica aún no es lo suficientemente adecuada para registrarlas.

Dado que la mayoría de los puntos críticos también se encuentran debajo del fondo del océano, es poco probable que haya una red de sismómetros suficiente para establecer una imagen satisfactoria de lo que se encuentra debajo.

El gran descubrimiento de Nelson y Grand se produjo cuando los vulcanólogos especularon que es posible que nunca vuelva a entrar en erupción a una escala enorme.

Los volcanes más peligrosos y activos del mundo.

Los volcanes más peligrosos y activos del mundo. (Imagen: GETTY)

Según el Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS), los volcanes no siguen «programas predecibles», a pesar de las afirmaciones de que Yellowstone está «atrasado» para una erupción.

El sitio web de USGS dice: “La mayoría de los sistemas volcánicos que tienen supererupciones no las tienen varias veces.

“Cuando las supererupciones ocurren más de una vez en un sistema volcánico, no están espaciadas uniformemente en el tiempo.

“Aunque es posible otra erupción catastrófica en Yellowstone, los científicos no están convencidos de que ocurra alguna vez.

“La cámara de magma de riolita debajo de Yellowstone está fundida solo en un 5-15% (el resto está solidificado pero aún caliente), por lo que no está claro si hay suficiente magma debajo de la caldera para alimentar una erupción.

“Si Yellowstone vuelve a entrar en erupción, no tiene por qué ser una gran erupción.

“La erupción volcánica más reciente en Yellowstone fue un flujo de lava que ocurrió hace 70.000 años.

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