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Resolviendo el misterio de 200 dragones marinos llenos de malezas que llegan a la costa

El Gran Arrecife del Sur (GSR, por sus siglas en inglés) en Australia, es una serie de arrecifes rocosos templados y bosques ondulados de algas marinas, que cubren unas 5,000 millas (8,000 kilómetros) a lo largo de la frontera entre Nueva Gales del Sur y Queensland.

El dragón de mar maleza (Phyllopteryx taeniolatus) llama hogar al GSR. Es una criatura de una novela de fantasía, de color naranja y rojo, y acentos amarillos y morados. Tiene apéndices parecidos a algas marinas y está salpicado de puntos y manchas únicos para cada uno.

Y a principios de este año, el dragón de mar maleza fue objeto de un lavado masivo, matando a 200 en la costa. Los científicos ciudadanos trabajaron junto con expertos marinos para resolver la pregunta de por qué sucedió y cómo evitar que vuelva a suceder.

Tormenta peligrosa

Puede que no lo parezcan, pero los dragones de mar maleza son peces. Están relacionados con los caballitos de mar y comparten algunos rasgos comunes. Ambos usan su hocico en forma de tubo para aspirar pequeños camarones y zooplancton, y el macho empolla los huevos. Sin embargo, a diferencia de los caballitos de mar, los dragones de mar no tienen bolsa.

En cambio, el macho fusiona los huevos fertilizados con la parte inferior de su cola, protegiéndolos hasta que eclosionan alrededor de dos meses después. La cola también se diferencia de un caballito de mar en que no es prensil, por lo que no puede agarrarse a las cosas. Esto posiblemente podría hacerlos más vulnerables a las marejadas ciclónicas.

El profesor David Booth, un ecólogo marino de la Universidad de Tecnología de Sydney, ha estado trabajando con la especie desde 2001. Un año normal «podría ver una docena» de varamientos, pero solo en abril, más de 150 dragones marinos maleza llegaron a la costa desde el Central Costa en Nueva Gales del Sur, hasta Illawarra.

Un evento meteorológico peligroso trajo viento, precipitaciones récord, inundaciones y marejadas ciclónicas a la costa este de Australia de febrero a abril de 2022. Si bien gran parte de la atención se centró en la pérdida de vidas humanas y propiedades, a medida que el clima disminuía y reanudaron sus actividades normales, salió a la luz otro efecto de las devastadoras tormentas: la muerte de cerca de 200 dragones marinos.

Primero comenzaron a llegar informes de buzos, pero después de que Booth pidió información y fotos del público, las redes sociales corrieron la voz y la preocupación. Los correos electrónicos de personas que encontraron dragones de mar muertos comenzaron a llegar.

Ciencia ciudadana

Si bien el dragón de mar maleza no se encuentra actualmente en peligro de extinción, según la Lista Roja de la UICN, hay evidencia de que los números están disminuyendo. En Tasmania, hay un par de sitios donde las poblaciones se han extinguido localmente. Las cifras de población en las áreas afectadas por el reciente lavado son difíciles de confirmar, sin embargo, Booth estima que hay «probablemente un par de miles» de dragones de mar.

“Con el lavado, si hemos perdido 200 o más dragones marinos […] eso es 10 por ciento. Eso es bastante significativo”, dice Booth.

Hacer que los científicos ciudadanos envíen imágenes claras y detalles de dónde encontraron un dragón de mar varado ha sido invaluable, y Booth dice: «Nos estamos dando cuenta de que las personas que caminan por la playa son una fuente de datos increíble».

Muchas de esas personas caminan por el mismo tramo de playa durante un período de años y están en sintonía con lo que es normal para el área y para cada estación.

“Hay una mujer llamada Margaret ‘Betty’ Ratcliffe, que ha estado caminando por la misma playa de Narrabeen durante 30 o 40 años y encontró siete cerca de ella. Entonces, pudo decir, ‘nunca, nunca ha habido algo así antes’. Podrías decir, ‘eso no es científico’, pero es lo suficientemente bueno para mí”, dice Booth.

También hay otros proyectos basados ​​en la ciencia ciudadana que actualmente recopilan datos sobre las poblaciones de dragones marinos salvajes. El proyecto Seadragon Search permite a “cualquiera que visite la playa o nade en el mar” la oportunidad de proporcionar información e imágenes sobre los dragones marinos que ven mientras bucean. Esto ha permitido una extensa biblioteca para recopilar información sobre los dragones de mar y sus marcas únicas.

Y aunque la investigación sobre las causas del lavado masivo está en curso, Booth dice que «casi con certeza fue causado por la horrible paliza de los East Coast Lows».

Su principal fuente de alimento, los camarones mysid, disminuyó drásticamente en número, mientras la tormenta arreciaba y las fuertes corrientes los empujaban hacia la orilla. Las imágenes del lavado de abril y las tomadas de los cuerpos recogidos recientemente por el profesor Booth y su equipo se cargarán en el sitio Seadragon Search. Verán si pueden coincidir con alguno de estos dragones de mar previamente identificados para determinar qué ubicaciones fueron las más afectadas.

Pero no son solo los científicos los que se benefician de los datos de la ciencia ciudadana. En un mundo donde los cambios climáticos y ambientales pueden resultar abrumadores, algo tan simple como caminar por la playa podría ayudar a las criaturas que viven en ella.

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