Ciencia

¡Regreso del ‘respirador de vagabundos’! Tortuga encontrada por Steve Irwin detectada después de 25 años de ausencia

La tortuga fue descubierta por primera vez en la parte baja del río Burdekin en el norte de Queensland, Australia, por el difunto Steve Irwin y su padre, Bob, durante un viaje de captura de cocodrilos en 1990. La tortuga de Irwin (Elseya irwini) se distingue por su cráneo robusto y el hecho de que las hembras de la especie tengan una coloración pálida debido a la escasez de múltiples pigmentos. Cabe destacar, sin embargo, que tiene la notable capacidad, compartida con algunas otras especies de tortugas de agua dulce, de poder respirar bajo el agua al tomar agua en su cloaca. En aves, reptiles y anfibios, este orificio posterior sirve como salida de los tractos intestinal, urinario y genital, y en la tortuga de Irwin contiene estructuras similares a branquias que son capaces de absorber oxígeno, lo que le permite permanecer sumergida por más tiempo.

Si bien la tortuga de Irwin se encuentra comúnmente en otras partes de Queensland, en Broken River y Bowen Creek, no se ha visto en la parte baja del río Burdekin durante unos 25 años, y se pensaba que había desaparecido del área.

Según los ecólogos, el profesor Damien Burrows y la Dra. Cecilia Villacorta-Rath de la Universidad James Cook en el norte de Queensland, se pensaba que la desaparición de la tortuga había sido causada por cambios en el ecosistema.

Estos se derivaron de la construcción de la represa Burdekin Falls a fines de los años ochenta, lo que aumentó la turbidez del río.

El profesor Burrows dijo: “Hasta este redescubrimiento, no teníamos ningún registro formal para probar que la tortuga de Irwin todavía vivía en la parte baja del río Burdekin.

“Es tranquilizador saber que todavía viven allí”.

Los estudios convencionales del bajo Burdekin se vieron obstaculizados por uno de los otros habitantes del río, más peligrosos.

El profesor Burrows agregó: “Anteriormente, ha sido muy difícil tomar muestras de la tortuga de Irwin porque solo viven en lugares donde hay cocodrilos o en afluentes de tierras altas a los que es muy difícil acceder.

“Tampoco caen fácilmente en las trampas y el agua en la que viven en Burdekin no es clara, por lo que no se pueden colocar cámaras subacuáticas para verlos”.

Para superar estos obstáculos, el equipo analizó muestras de agua en busca del llamado ADN ambiental, o eDNA, que los animales arrojan a su entorno.

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Según la Dra. Villacorta-Rath, solo con las muestras de eDNA no fue posible determinar las edades de las tortugas que vivían en el río y, por extensión, tener una idea del estado de la población, pero, sin embargo, los resultados fueron potencialmente un cambio de juego.

Agregó: “No sabemos nada sobre la demografía de esta población”.

“Pero el hecho de que hayamos encontrado su eDNA ahora, a pesar de que la presa se construyó en la década de 1980, podría indicar que las tortugas adultas de Irwin pueden sobrevivir en estas condiciones de agua más turbia.

«Este redescubrimiento ahora ha desafiado la hipótesis anterior de que la especie no podría sobrevivir en estas condiciones».

Esta revelación informará al gobierno de Australia mientras evalúa una nueva propuesta para construir una presa en los tramos superiores del río Broken, en la estación Urannah.

Los hallazgos completos del estudio se publicaron en la revista BMC Ecology and Evolution.

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