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¿Qué son los ácaros Varroa y por qué Australia está bloqueando a sus abejas melíferas?

Las abejas son vitales para nuestra supervivencia. Ayudan a polinizar nuestros alimentos y mantienen nuestro ecosistema en equilibrio. Sin ellos, habría una escasez masiva de alimentos y un colapso ecológico. Si bien dependemos de las abejas para alimentarnos, también lo hace otro organismo: el ácaro Varroa.

Estos insectos parásitos son la ruina para la existencia de cualquier abeja, apicultor y entusiasta de las abejas. Son responsables de acabar con la mayor parte de la población de abejas silvestres. Es por eso que los apicultores en Australia han trabajado tan duro para mantener el parásito fuera del continente, hasta ahora.

Recientemente, se encontró un ácaro Varroa en una colmena cerca de Sydney, lo que envió a toda Nueva Gales del Sur a un bloqueo de abejas. Estos parásitos son mortales y podrían tener un impacto perjudicial en las abejas melíferas australianas.

¿Qué son los ácaros Varroa?

El ácaro Varroa, o Varroa destructor, es un insecto parásito que vive de las larvas de abejas melíferas y de las abejas melíferas adultas. Estas diminutas plagas rojas se parecen a las garrapatas y, al igual que las garrapatas, pueden transportar virus dañinos. Si una abeja melífera contrae un virus en la etapa larvaria, las abejas melíferas adultas pueden emerger deformadas y débiles. Si cada nueva generación continúa emergiendo débil, esto puede llevar al colapso de la colonia.

Cuando los ácaros Varroa invaden una colonia, ponen huevos dentro de los sombreros de cría. Una vez que eclosionan, los ácaros Varroa bebés comienzan a alimentarse de las larvas de abeja y emergen como adultos en la colmena a medida que emerge la abeja adulta. Los ácaros varroa adultos hembra se arrastrarán sobre las abejas melíferas adultas, alimentándose de su hemolinfa, similar a la sangre. Estos ácaros Varroa pueden propagarse rápidamente a otras colonias al montarse en abejas melíferas adultas.

Cómo los ácaros Varroa están afectando la apicultura australiana

Los ácaros Varroa son una especie invasora que se originó en Asia y se extendió a todos los continentes donde residen las abejas melíferas, excepto Australia. Sin embargo, con el descubrimiento reciente, Nueva Gales del Sur ha cerrado sus colmenas. Durante la temporada de crecimiento, las colmenas generalmente se trasladan por todo el país a campos agrícolas que necesitan polinización, similar a los EE. UU. Desafortunadamente, para evitar la propagación, todas las colmenas dentro de un radio de 10 km (seis millas) serán destruidas. Esto conducirá a una interrupción en la producción de miel y agricultura junto con interrupciones en los medios de vida de los agricultores y apicultores (apicultores). Si bien pueden parecer meros insectos, los apicultores suelen tener una fuerte conexión con sus abejas melíferas. Si bien hay un costo financiero, también hay un costo emocional importante.

Los ácaros Varroa también podrían tener un gran impacto en las especies de abejas silvestres. Transmiten virus a sus anfitriones y es posible que un virus pueda tener consecuencias mortales para las poblaciones locales de polinizadores. Los polinizadores nativos son necesarios tanto como las abejas melíferas para polinizar cultivos y otra vegetación. Una gran infestación podría cambiar el paisaje de Australia.

Cómo tratar los ácaros Varroa

Para los apicultores de otros continentes, existen formas químicas y naturales de combatir una infestación. El uso de una tabla con fondo de pantalla debajo de una colmena de abejas y azúcar en polvo también puede eliminar los ácaros de manera efectiva. Cuando se rocía azúcar en polvo sobre las abejas, se desencadena una respuesta de acicalamiento. Durante el proceso de aseo, los ácaros se desprenden y caen por los agujeros de la pantalla. Una vez fuera de la colmena, es poco probable que vuelvan a subir.

El descanso de la cría, o sacar a la reina de la colmena durante algunas semanas, junto con el tratamiento químico puede retrasar la producción de cría, lo que hace que cese la reproducción del ácaro Varroa.

Otros productos químicos más suaves derivados de los aceites esenciales y otros materiales naturales también pueden tratar una infestación. Algunos, como el ácido fórmico, funcionan bien para penetrar los sombreros de las crías y matar a los ácaros bebés. Sin embargo, si no se tiene cuidado, este tratamiento puede provocar la muerte de las abejas jóvenes e incluso de la reina. Los tratamientos como el ácido oxálico, el timol y los ácidos beta del lúpulo también se ven afectados pero no penetran en los sombreros de cría. Es mejor guardar estos tratamientos para los períodos intermedios de cría.

Si bien estos métodos pueden ayudar con una infestación, no han podido erradicar el problema en su totalidad. Con la gestión adecuada, los apicultores australianos pueden salvar las vidas de sus futuras colmenas.

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