Ciencia

¡Qué manera de ir! La ‘trampa mortal sexual’ vio ahogarse a cientos de ranas antiguas mientras se apareaban

Ubicada a unas 22 millas al oeste de Leipzig en una antigua cuenca carbonífera, la biota de Geiseltal es un ejemplo del llamado Konservat-Lagerstätten, un depósito sedimentario que contiene restos fósiles extraordinariamente bien conservados. Las rocas de la biota de Geiseltal se remontan a unos 45 millones de años, a mediados del Eoceno, y se consideran un verdadero tesoro científico. Los restos de más de 25.000 criaturas se han conservado en la roca, incluidos murciélagos, pájaros, peces, caballos y ranas.

Durante el Eoceno medio, el clima de la Tierra era mucho más cálido de lo que es hoy.

En ese momento, el área de Geiseltal era un bosque subtropical pantanoso, habitado por ancestros de los caballos modernos, grandes cocodrilos, serpientes gigantes, lagartos y aves terrestres.

El pantano también fue el hogar de una variedad de «anuros»: ranas y sapos.

Los restos fosilizados de cientos de ranas y sapos se han extraído del Geiseltal lagerstätten, y los científicos se han preguntado durante mucho tiempo qué causó su muerte.

Durante mucho tiempo, la teoría principal fue que el pantano se había secado o, alternativamente, que los niveles de oxígeno en el agua se habían agotado demasiado para que los anuros sobrevivieran.

Sin embargo, el geólogo del University College Cork, el Dr. Daniel Falk, no estaba seguro de que estas hipótesis encajaran con todos los hechos.

Para llegar al fondo de este misterio prehistórico, el Dr. Falk y sus colegas estudiaron los restos fosilizados de 168 ranas y sapos de la biota de Geiseltal.

El Dr. Falk dijo: “Hasta donde podemos decir, las ranas fósiles estaban sanas cuando murieron, y los huesos no muestran signos de depredadores o carroñeros.

“Tampoco hay evidencia de que fueran arrastrados durante las inundaciones o que murieran porque el pantano se secó”.

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Los mismos fenómenos trágicos se pueden ver comúnmente en las ranas modernas, explicaron los investigadores.

La autora del artículo y paleobióloga Maria McNamara dijo: “Las ranas hembras corren un mayor riesgo de ahogarse, ya que a menudo son sumergidas por uno o más machos.

“Esto sucede a menudo en especies que participan en congregaciones de apareamiento durante la corta y explosiva temporada de reproducción.

«Lo que es realmente interesante es que las ranas fósiles de otros sitios también muestran estas características, lo que sugiere que los comportamientos de apareamiento de las ranas modernas son bastante antiguos y han existido durante al menos 45 millones de años».

Los hallazgos completos del estudio se publicaron en la revista Papers in Paleontology.

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