Misterios

¿Qué fue la señal WOW?

El 15 de agosto de 1977 a las 23:16, el radiotelescopio Big Ear recibió una señal de radio de origen desconocido durante exactamente 72 segundos proveniente de la zona oriental de la constelación de Sagitario y alcanzando una intensidad 30 veces superior al ruido de fondo.


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De acuerdo al protocolo utilizado, esta señal no fue grabada sino que fue registrada por la computadora del observatorio en una sección de papel continuo diseñada para tal efecto. Unos días después, el joven profesor de la Universidad Estatal de Ohio Jerry R. Ehman, que estaba trabajando como voluntario en el proyecto SETI revisando los registros de la computadora, descubrió la señal anómala más intensa que se hubiera detectado hasta entonces por un radiotelescopio. La señal fue conocida como Wow debido a la anotación que Jerry Ehman hizo en el papel continuo, denotando su sorpresa y emoción. La secuencia de dicha señal fue: 6EQUJ5.
Durante muchos años se ha investigado el origen de la señal. Las explicaciones de la señal van desde el mensaje de una civilización extraterrestre inteligente, hasta alguna interferencia cercana al radiotelescopio. Todos los intentos posteriores de obtener una señal de la misma dirección no han encontrado nada inusual. En 2017 se demostró que la señal podía ser ocasionada por el paso de un cometa, y que la señal observada sería el reflejo de la nube de hidrógeno que iba con él.​ Sin embargo, ésta teoría fue desmentida por varios expertos.
La computadora del radio-observatorio, una IBM 1130 equipada con 1 MB de disco duro y 32 KB de memoria RAM, se encargaba de convertir los datos recibidos directamente por el radio-telescopio a una serie de caracteres alfanuméricos. El software, diseñado por Bob Dixon y Jerry Ehman, era bastante sofisticado, ya que hacía continuos chequeos del funcionamiento del equipo y era capaz de ejecutar varios algoritmos de búsqueda simultáneamente, incluidos unos algoritmos de búsqueda capaces de aislar señales pulsantes o continuas. Además, sirvió para solucionar la falta de espacio en los registros de impresora y el ahorro de tinta ya que se estaban rastreando cincuenta canales en la frecuencia del hidrógeno neutro (1420 MHz). Cada fila representaba los resultados de los datos recogidos durante aproximadamente doce segundos de búsqueda. Eran necesarios diez segundos para obtener las intensidades de todos los canales, y aproximadamente dos segundos para que la computadora procesara los datos recibidos. Las columnas representaban las intensidades para los cincuenta canales en rastreo, de 10kHz de ancho de banda cada uno, con el canal n.º 1 situado en el extremo izquierdo y el canal n.º 50 situado en el extremo derecho.
Para detectar con precisión la intensidad de una posible señal, la computadora basaba las mediciones tomando como referencia la medición anterior. Esto se hacía debido a que el ruido de fondo no es constante respecto al tiempo y necesitaban tener en todo momento una referencia actualizada del mismo para poder diferenciar lo que es señal de lo que es el ruido. Este proceso se llevaba a cabo en cinco pasos:


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1- En un primer momento se dividía en seis porciones la señal recibida en cada canal, de las cuales se separaban 1/6 del valor actual y 5/6 del valor anterior y eran separadas para eliminar el ruido de base.
2- En el siguiente paso el resto era dividido por la desviación estándar​ computada sobre 60 periodos (porciones de señal), 1/60 del valor actual más 59/60 del valor anterior.
3- El número calculado en el primer paso era dividido por el número calculado en el segundo. Esta operación daba la relación de ruido de la señal.
4- Después se tomaba la parte entera de esta relación de ruido de la señal.
5- Por último, el número entero era impreso con las siguientes modificaciones: Si el valor era un 0, se representaba mediante un espacio en blanco; los valores entre el 1 y el 9 eran impresos tal cual; los enteros del 10 al 35 eran representados con las letras mayúsculas que van de la A a la Z respectivamente. Si alguna señal tenía una intensidad de 36 o superior, el programa simplemente empezaba de nuevo desde 0. Así, por ejemplo, el valor 39 sería convertido a 4 (39-35).
La secuencia «6EQUJ5» en el segundo canal del registro de la computadora representaba los siguientes valores de ruido de la señal:
6: los valores entre 6,0 y 6,999…
E: los valores entre 14,0 y 14,999…
Q: los valores entre 26,0 y 26,999…
U: los valores entre 30,0 y 30,999…
J: los valores entre 19,0 y 19,999…
5: los valores entre 5,0 y 5,999…
La «U» significa que la señal era treinta veces más intensa que el ruido de fondo. Mucho de este ruido de fondo llega al receptor sin que se vea alterado, pero algunos ruidos pueden provenir de los árboles, de la hierba u otros objetos circundantes, y algo proviene del remanente del Big Bang, explosión que se estima habría ocurrido hace 13.700 millones de años.


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