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¿Qué edad tiene la tortuga marina más antigua?

Una de las preguntas recurrentes en Buscando a Nemo de Disney es: ¿Qué edad tienen las tortugas marinas? Fuera de la pantalla, un compañero de clase le dice originalmente a Nemo que pueden vivir hasta los 100 años. Pero al conocer a Crush, la tortuga marina tipo surfista, el padre de Nemo descubre que Crush tiene «cien cincuenta años, ¡y aún es joven!».

Si bien algunos han especulado que las tortugas marinas superan los 100 años, según Melissa Cook y Larisa Avens, biólogas marinas del Centro de Ciencias Pesqueras del Sudeste de la NOAA, determinar con precisión la edad de las tortugas marinas no es una tarea fácil. Por un lado, los biólogos marinos pueden usar tecnología moderna para encontrar la edad de una tortuga marina, pero esta tecnología solo se puede usar en tortugas muertas.

Muchos factores pueden limitar la edad y la vida útil de las tortugas, desde factores estresantes ambientales hasta actividades humanas como la pesca comercial, los desechos marinos y la navegación. A nivel mundial, una de las mayores amenazas es la destrucción de los hábitats de anidación y alimentación. Estos factores hacen que sea difícil saber si la causa de la muerte fue natural o no.

Determinar la edad

Con solo siete especies de tortugas marinas en el mundo, podría pensar que recopilar información sobre ellas es un paseo por el parque. En realidad, lo contrario es cierto. «Ves las crías en la playa y ves a las hembras adultas llegar a la costa para anidar», dice Avens, «y entre esos momentos, los juveniles salen al mar abierto y pueden pasar de uno a 15 años en promedio». , dependiendo de la especie.” Debido a que las tortugas marinas pueden migrar cientos (si no miles) de millas antes de regresar a las aguas costeras, es difícil observar cómo crecen los individuos con el tiempo.

Sin mencionar que la edad de las tortugas marinas es increíblemente difícil de estudiar en general, agrega Avens. Es por eso que los investigadores usan métodos indirectos de envejecimiento como la esqueletocronología, un proceso similar a la datación de un árbol a través de sus anillos. Durante este proceso, los científicos toman una sección transversal del hueso del húmero de una tortuga marina muerta, eliminan el calcio y agregan una tinción que resalta los anillos de crecimiento en el tejido del hueso.

(Crédito: Pesca de la NOAA)

Luego, los investigadores pueden ver estas muestras bajo un microscopio para determinar la relación entre el espacio entre los anillos y el tamaño de la tortuga a medida que crecía. La advertencia de este método, explica Avens, es que la edad estimada de las tortugas marinas es solo la edad mínima posible.

Determinación de la longevidad

Aunque es difícil determinar la edad exacta de las tortugas marinas, está claro que viven décadas y que la longevidad puede verse influenciada por varios factores.

Como regla general, cuanto más grande es un animal, más tiende a vivir. Las siete especies diferentes de tortugas marinas varían en tamaño y edad; las especies más pequeñas como la tortuga lora y la tortuga golfina maduran alrededor de los 10 a 15 años, dice Avens, y por lo general viven una o dos décadas más. Las especies más grandes, por otro lado, como la tortuga boba y la tortuga verde, maduran alrededor de los 25-35 años y podrían vivir hasta los 70-80 años. Recuerde, sin embargo, que esas estimaciones de longevidad se basan en las edades mínimas posibles deducidas del conteo de anillos de crecimiento.

Otros factores que podrían contribuir a la longevidad de las tortugas marinas incluyen su ritmo cardíaco más lento y su metabolismo lento. Mientras están cerca de la superficie del agua, su corazón late unas 25 veces por minuto; pero sumergidos aún más, sus corazones pueden ralentizarse hasta alrededor de un latido por minuto. También cuentan con un metabolismo lento. Los mamíferos, dependiendo de su tamaño, envejecen de manera diferente debido a su tasa metabólica y la rapidez con la que sus células se regeneran y se agotan. Fisiológicamente, dice Avens, las funciones celulares de las tortugas marinas no parecen deteriorarse al mismo ritmo que los mamíferos, aunque no está claro por qué.

Independientemente, las tortugas marinas como especie han existido durante millones de años. Según Cook, los fósiles de tortugas marinas prehistóricas de hace 120 millones de años son muy similares a los restos de las tortugas marinas modernas, lo que significa que las tortugas marinas alguna vez nadaron entre otros reptiles marinos gigantes. “Tienen una muy buena estructura anatómica que puede resistir la prueba del tiempo”, dice, “al menos hasta que los humanos se involucraron”.

Protección de la longevidad

Si bien la tortuga marina promedio puede tener el potencial de vivir una vida larga, todavía existe una amplia interacción humana, incluida la captura incidental de la pesca comercial y recreativa, que está acortando sus vidas. En general, Cook y Avens dicen que la captura incidental y la pérdida del hábitat de anidación parecen causar el mayor daño a las tortugas marinas. Además, existe la incertidumbre añadida de cómo reaccionarán las tortugas marinas al cambio climático.

“Creo que el mayor que parece estar en la mente de la gente es el aumento de las temperaturas globales”, dice Avens. “Porque en las tortugas marinas, como en otros reptiles, el sexo de sus crías lo determina la temperatura a la que se incuban los huevos”. Las temperaturas más altas podrían significar un aumento de tortugas marinas hembras, lo que resultaría en menos machos para reponer las poblaciones y causar problemas genéticos. Un estudio de 2018 publicado en Current Biology incluso encontró que algunos hábitats de anidación de tortugas verdes frente a la Gran Barrera de Coral ya han estado produciendo crías en su mayoría hembras, con la posibilidad de que todas las crías sean hembras en el futuro.

Y si bien la construcción de playas puede eliminar los hábitats de anidación de las tortugas marinas, la contaminación lumínica nocturna alrededor de estas playas es otro gran problema. “Puede afectar tanto a las crías como a las madres”, dice Cook. “Hace miles de años, lo más brillante que veía la tortuga cuando llegaba a la playa era el océano. Cuando agregas toda esta luz externa que es más brillante que el océano, las tortugas se confunden”.

Cuando las crías emergen por primera vez, no tienen mucha energía para pasar con seguridad de la arena a las olas. Cuando las luces brillantes de los porches y las luces de la calle causan confusión, las tortugas usan la poca energía que tienen para viajar hacia piscinas, caminos o depredadores. Afortunadamente, este problema se comprende mucho mejor y se están realizando esfuerzos para cambiar a iluminación de baja frecuencia y amigable con las tortugas en algunas comunidades de playa.

Otro tema de Buscando a Nemo es que “todos los desagües conducen al océano”. Hay algo de verdad en que todas las vías fluviales eventualmente conducen al océano, incluso las vías navegables interiores. Desafortunadamente, esto significa que los plásticos de un solo uso, junto con los herbicidas y pesticidas, pueden llegar fácilmente a fuentes de agua como el río Mississippi y luego al Golfo de México. Los hilos y redes de pesca desechados pueden atrapar y ahogar tortugas marinas y otras especies marinas. Incluso los eventos de celebración como el lanzamiento de un globo o el confeti de plástico que a veces acompaña a una revelación de género pueden generar contaminantes nocivos en el océano. Una forma de ayudar es reducir el uso de plástico. Lleve consigo botellas de agua reutilizables y bolsas de la compra. Los plásticos desechables a menudo terminan en el océano y pueden dañar o matar a los animales marinos.

(Crédito: NOAA Fisheries Glenn Zapfe) Marcas de mordeduras de tortuga en una pelota de voleibol que se encontró flotando en la costa de Alabama. Evidencia de que las tortugas marinas muerden cualquier cosa.

“En muchos casos, las tortugas simplemente no pueden distinguir qué es una fuente de alimento y qué es un desecho”, dice Cook. “Con gusto morderán cualquier cosita”. Esto puede provocar que las tortugas marinas coman plásticos y se obstruyan los intestinos, lo que a menudo es fatal. Si bien aún no se sabe qué edad tiene la tortuga marina más vieja, mantener limpias las playas y los océanos es una excelente manera de ayudar a las tortugas marinas a llegar a una edad avanzada y aún sentirse jóvenes.

(Crédito: Marti Bug Catcher/Shutterstock)

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