Ciencia

Primera planta de fusión nuclear que aprovecha la ‘potencia infinita’ establecida para el Reino Unido

Gran Bretaña está lista para construir la primera planta de energía de fusión nuclear del mundo que algún día podría aprovechar energía limpia ilimitada mientras el Reino Unido se esfuerza por dejar de usar combustibles fósiles. El gobierno ha señalado un sitio de West Burton en Nottinghamshire como la ubicación de la primera planta, llamada ‘STEP’ (Tokamak esférico para la producción de energía). Se espera que STEP genere cantidades infinitas de electricidad limpia a través de reacciones de fusión nuclear, el mismo proceso utilizado por las estrellas donde los átomos de hidrógeno se fusionan para formar helio y materia para aprovechar la energía.

Hasta ahora, el código detrás de la recreación de ese proceso en la Tierra para proporcionar energía a los hogares y la industria aún no se ha descifrado. Es decir, cómo conseguir que una reacción de fusión consuma menos energía de la que produce. Una vez que los científicos comprendan esto, las reacciones de fusión deberían ser capaces de producir una energía infinita y pueden señalar el fin de nuestros problemas energéticos.

Esto podría resultar vital a medida que Gran Bretaña se esfuerza por poner fin a su dependencia de los combustibles fósiles para 2050 en medio de una crisis climática, mientras que su vulnerabilidad a los volátiles mercados del gas ha quedado al descubierto tras la guerra de Rusia en Ucrania y los cortes de gas de Vladimir Putin en Europa, lo que ha disparado las facturas de energía.

A medida que el Reino Unido busca fuentes de energía alternativas, la fusión nuclear bien puede resultar la más eficaz. Ahora, el gobierno tiene como objetivo construir el primer prototipo, en reemplazo de una instalación de carbón que se encuentra en el sitio de West Burton, para 2040.

El secretario de Negocios, Jacob Rees-Mogg, anunció en la conferencia del Partido Conservador en Birmingham el lunes: «Construiremos el primer plan de energía de fusión prototipo del Reino Unido. La planta será la primera de su tipo, construida para 2040, y capaz de poner energía en el y al hacerlo demostrará la viabilidad comercial de la energía de fusión para el mundo».

Westminster está inyectando £ 220 millones en efectivo para la primera fase de STEP, en la que la Autoridad de Energía Atómica del Reino Unido (UKEA) presentará un diseño conceptual para 2024.

Tom Greatrex, director ejecutivo de la Asociación de la Industria Nuclear, acogió calurosamente la noticia. Él dijo: “Este es un gran momento para la energía de fusión en el Reino Unido. El proyecto STEP traerá beneficios reales, incluidos buenos empleos, oportunidades para las empresas locales y la ambición de impulsar las habilidades y la inversión en la comunidad.

«Mientras buscamos alejarnos de los combustibles fósiles hacia el cero neto, es importante que encontremos nuevas formas de satisfacer nuestras crecientes demandas de energía. La fusión ofrece la oportunidad de producir energía prácticamente ilimitada que impulsará las economías bajas en carbono en todo el mundo. El Reino Unido puede desempeñar un papel central para que eso sea una realidad”.

La industria de la fusión nuclear podría valer potencialmente miles de millones de libras para la economía británica, con la primera planta allanando el camino para que la nación «diseñe, fabrique y exporte la primera flota de plantas de fusión» en todo el mundo.

Esto también se produce después de que varios expertos sugirieran que el Reino Unido tiene una gran ventaja para convertirse en uno de los líderes mundiales en fusión gracias a una gran cantidad de talento científico.

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El Dr. Nick Hawker es el director ejecutivo de la empresa emergente First Light Fusion (FLF), con sede en Oxford, una de las empresas que han estado luchando para descifrar el código detrás de la fuente de energía del Santo Grial. Él cree que podríamos ver «energía de fusión competitiva en costos» en el Reino Unido para 2040.

Hablando ante el Comité de Ciencia y Tecnología el mes pasado, dijo: «Creo que tenemos una gran ventaja en este país que hay una gran profundidad de conocimiento, talento y experiencia en fusión.

“Desde nuestro punto de vista, parece un muy buen lugar para construir una planta de energía de fusión… Somos una nación nuclear establecida con energía nuclear civil y toda la cadena de suministro, todas las habilidades que tenemos para eso.

“Esta podría ser un área real de fortaleza. Creo que tendremos una planta de energía, una planta piloto, en la década de 2030, creo que tendremos energía de fusión competitiva en costos en la década de 2040″.

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Si bien el código aún no se ha descifrado, muchos científicos han logrado avances significativos al generar enormes reacciones de fusión.

Por ejemplo, científicos de la Universidad Nacional de Seúl y el Instituto de Energía de Fusión de Corea desencadenaron una reacción con temperaturas superiores a los 100 millones de grados centígrados, que duró 30 segundos mientras experimentaban con el reactor de fusión en la Investigación Avanzada Tokamak Superconductora de Corea (KSTAR).

Sin embargo, los científicos aún no pudieron resolver el «problema de física» que impide que el mundo desbloquee verdaderamente el potencial de la fusión nuclear. Pero el Dr. Hawker ha sugerido que el problema podría resolverse en menos de una década.

Le dijo al Comité de Ciencia y Tecnología: «Hay una serie de proyectos ahora que tienen planes muy creíbles para resolver y demostrar que el problema de la física está resuelto en esta década».

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