Planeta Tierra

Por qué Washington’s Rainier es uno de los volcanes más peligrosos de los Estados Unidos

Una pregunta que me hacen mucho (y quiero decir mucho) es cuál creo que podría ser el volcán más peligroso de los Estados Unidos. Ahora, esa es una pregunta capciosa en más de un sentido. Incluso definir lo que entendemos por «peligroso» está lleno de peligros. ¿Es más peligroso un volcán si entra en erupción con frecuencia pero con erupciones más pequeñas? ¿O tal vez solo tiene explosiones grandes poco frecuentes y está cerca de un área poblada? ¿Podría ser uno que podría ser un peligro incluso cuando no está en erupción?

Realmente, todo se reduce a una mezcla entre algunos rasgos de cualquier volcán:

  • ¿Con qué frecuencia ha entrado en erupción en el pasado?

  • ¿Qué tan grandes fueron estas erupciones?

  • ¿Qué tipo de erupciones eran? ¿Flujos de lava, explosiones, flujos piroclásticos, etc.?

  • ¿Qué tan cerca está el volcán de las áreas pobladas?

  • ¿Qué tan cerca está el volcán de las principales rutas de vuelo?

Cuando intenta mirar los volcanes de los Estados Unidos con estos lentes, puede comenzar a formarse una lista. El Servicio Geológico de EE. UU. publica una «Evaluación de amenazas» para los volcanes de EE. UU., la última en 2018. Según sus clasificaciones, el Kīlauea de Hawái se considera el más peligroso gracias a una combinación de personas que viven cerca del volcán y la frecuencia con la que entra en erupción. Mount St. Helens ocupa el segundo lugar porque es el único volcán Cascade que ha entrado en erupción en los últimos 100 años.

Pero en el número 3 está el volcán que más me preocupa: Rainiero. Ubicado cerca del área de Seattle-Tacoma-Olympia, es el volcán Cascade más grande y tenemos pruebas de que puede causar un gran impacto en esta área metropolitana. Claro, Rainier no ha tenido una erupción confirmada desde ~ 1450 CE, aunque puede haber habido pequeñas bocanadas no confirmadas durante el siglo XIX. Sin embargo, el peligro de Rainier existe ya sea que esté en erupción o no.

Cuando el peligro es el barro

Eso es porque Rainiero es conocido por causar flujos de lodo volcánico, también conocidos como lahares. Estos flujos son una mezcla de material volcánico, agua, escombros de los alrededores y casi cualquier otra cosa que recojan. Son una mezcla de todas estas cosas, lo que hace que un lahar se parezca más a un río de cemento que a agua.

Esta consistencia espesa significa que pueden eliminar gran parte de cualquier cosa en su camino, incluidos edificios o puentes. También significa que pueden llenar un valle con decenas o cientos de pies de escombros. Lo que queda es un paisaje que parece pavimentado.

Un afloramiento de ~25 pies de espesor del Osceola Mudflow del Mt. Rainier. Esta sección está a más de 30 millas de la fuente. Crédito: USGS.

Los lahares suelen formar una de cuatro formas. Primero, durante una erupción en un volcán con nieve y hielo, el material congelado puede derretirse y mezclarse con los desechos volcánicos para crear un flujo que se precipita por los valles de los ríos del volcán. En segundo lugar, las fuertes lluvias durante o después de una erupción pueden hacer que los escombros volcánicos sueltos (como cenizas) fluyan a medida que se mezcla más agua. con escombros volcánicos. Finalmente, un deslizamiento de tierra del volcán podría arrojar una gran cantidad de material volcánico en los valles de los ríos. Estos dos últimos pueden ocurrir durante una erupción, desencadenarse por un terremoto o pueden ocurrir sin previo aviso.

Los lahares pueden ser increíblemente mortales si no se advierte a la gente. La erupción de 1985 del Nevado del Ruiz en Colombia es el ejemplo más famoso de esto. Una pequeña erupción creó un lahar que barrió el volcán y borró el pueblo de Armero del mapa. Este flujo de lodo probablemente mató a más de 20,000 personas.

Los lahares son una amenaza persistente en los volcanes de todo el mundo. Los vulcanólogos en Nueva Zelanda monitorean constantemente a Ruapehu debido al lago del cráter y la nieve/hielo en el volcán que podría generar lahares que pondrían en peligro a los esquiadores en sus laderas. Los lahares creados a partir de las cenizas de la erupción del Pinatubo de 1991 en Filipinas todavía ocurren durante las fuertes lluvias.

Nuevas Simulaciones para Lahares Potenciales de Rainiero

Esta amenaza de lahares de Rainier y otros volcanes significa que es vital comprender qué podría suceder cuando ocurran los próximos lahares. Un grupo del Servicio Geológico de EE. UU. utilizó un nuevo conjunto de modelos informáticos (llamado D-Claw) para crear simulaciones de posibles lahares del lado oeste de Rainier, el lugar más probable para los próximos lahares, y descubrió que podrían devastar pueblos muy por debajo de la cumbre del volcán.

Rainier tiene una larga historia de lahares. Durante ~6000 años, el volcán ha experimentado al menos 9 grandes lahares que movieron cientos de millones de pies cúbicos de escombros. ¿Como de grande es? Bueno, tanto material cubriría Manhattan con 1-10 pies de escombros volcánicos fangosos. El mayor de estos flujos fue Osceola Mudflow. Este lahar ocurrió hace ~5600 años y movió ~130 mil millones de pies cúbicos de escombros, suficiente para enterrar a Manhattan bajo 130 pies de material.

El lahar más reciente de Rainiero fue el flujo de electrones que ocurrió hace solo unos 500 años. Este lahar, «solo» ~9 mil millones de pies cúbicos, bajó del lado oeste de los volcanes y viajó más de 30 millas para llegar a lo que ahora es la ciudad de Orting. A diferencia del lahar Osceola, el lahar Electron no fue provocado por ninguna erupción, sino por un deslizamiento de tierra causado por la debilidad de la roca y la gravedad.

Simulación de un gran lahar del área del Sunset Amphitheatre de Mt. Rainier. Crédito: USGS.

Las nuevas simulaciones de D-Claw analizan flujos que van desde el tamaño del flujo de electrones hasta eventos mucho más pequeños y potencialmente más comunes. Lo que le interesaba al USGS era qué tan rápido podrían viajar los flujos, qué tan lejos podrían llegar y qué tan profundamente podrían enterrar a las comunidades en el camino.

En el caso de un flujo del tamaño de un electrón del anfiteatro Sunset en Rainier, encontraron que el lahar barría las laderas a más de 10 millas por hora con un frente de flujo que se elevaba más de 12 pies. Este flujo llegaría a Orting en aproximadamente una hora y finalmente se detendría en Sumner y Puyallup cerca de Tacoma (ver arriba).

Otras simulaciones observaron lahares que viajaron por el valle del río Nisqually. Estos golpearían el lago Alder y probablemente causarían el desbordamiento de la presa Alder, un gran peligro potencial para aquellos que se encuentran río abajo (ver más abajo).

Simulación de un gran lahar que llega al lago Alder en el río Nisqually cerca del monte Rainier. Crédito: USGS

En ambos casos, la cantidad de material que desciende por los valles de los ríos Nisqually y Puyallup por los principales lahares es asombrosa. Las simulaciones estiman que los lahares se moverían entre 8 y 10 millones de pies cúbicos por segundo por los valles. ¡Eso es más de 300-400 veces el flujo sobre las Cataratas del Niágara! Este tipo de volumen y masa moviéndose río abajo hacia áreas pobladas causaría miles de millones de dólares en daños.

Planificación para desastres

El mapa de peligro volcánico para Mt. Rainier. Crédito: USGS.

Ahora bien, sus modelos no son pronósticos ni predicciones. Son simplemente simulaciones que ayudan a los planificadores de peligros a comprender lo que podría estar en juego. Brian Terbush, el Coordinador del Programa de Terremotos/Volcanes de la División de Manejo de Emergencias del Estado de Washington, dijo que la nueva simulación refuerza la necesidad de preparación:

«El informe confirmó que la cantidad de tiempo de advertencia con la que las personas han estado practicando sus evacuaciones es precisa, ¡lo cual es una buena noticia! Sin embargo, este informe también vuelve a enfatizar cuán crítico es que las comunidades en el camino de los lahares del Monte Rainier, especialmente aquellas en los valles inmediatos de los ríos Puyallup y Nisqually, entiendan sus rutas de evacuación y cómo serán alertados de una aproximación. lahar».

Los lahares son un peligro mundial, pero con suficiente advertencia, las personas pueden salir del camino de los lahares. En Rainier, el gobierno del condado de Pierce y el USGS tienen un sistema de alerta temprana de lahar, donde los sensores a lo largo de los valles de los ríos pueden enviar una señal a las ciudades debajo del volcán si se detecta un lahar. El sistema está en proceso de actualización para agregar más sensores que puedan responder en tiempo real a cualquier lahar. Algunos de estos nuevos sensores terminarán en el valle del río Nisqually para agregarse a los que ya están instalados a lo largo del río Puyallup.

Al final, estas simulaciones ayudarán a que las personas alrededor de Rainiero estén mejor preparadas para evacuar durante el próximo lahar. Saber qué hacer durante un evento de este tipo es clave, por lo que si vive cerca de un volcán que podría tener lahares, debe consultar con la gestión de emergencias local para ver cuáles podrían ser los planes de evacuación y la preparación.

Facebook Comments Box

Publicaciones relacionadas

Botón volver arriba