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¿Por qué las crías de tortuga laúd tienen dificultades para ver el océano?

Navegar por el medio acuático del océano abierto es un desafío para cualquier especie. Y es aún más complicado para las tortugas marinas, que como crías deben sobrevivir a una loca carrera de tierra a mar antes de pasar el resto de sus días bajo el agua.

«Muchas cosas les gusta comer [hatchling sea turtles]», dice Samantha Trail, estudiante de doctorado en el Laboratorio de Ciencias Marinas de la Florida Atlantic University y autora principal de un nuevo estudio sobre el comportamiento de las tortugas marinas cuando buscan en el mar. «Las garzas nocturnas, los cangrejos fantasma, los mapaches, los coyotes, incluso una vez que Métete en el agua, tenemos peces a los que les gusta comerse a estos tipos».

El estudio de Trail muestra que las crías de tortuga laúd (Dermochelys coriacea) a veces tienen dificultades para ver el mar. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza actualmente clasifica a estas tortugas como vulnerables y pueden estar en riesgo por la contaminación lumínica, que ha sido un problema global creciente durante décadas.

«[Our paper] refuerza el argumento de que no solo todas estas tortugas tienen problemas con [light pollution]pero [leatherbacks] puede ser aún más susceptible», dice Trail.

Los peligros de dar vueltas

Según el Servicio Nacional del Océano, solo entre una de cada 1.000 y una de cada 10.000 tortugas marinas sobreviven hasta la edad adulta. Dadas estas probabilidades, uno pensaría que la selección natural daría forma a la visión de las tortugas marinas para ayudarlas a navegar mejor hacia el océano. Pero el estudio de Trail encontró lo contrario.

El estudio tuvo como objetivo identificar por qué las tortugas laúd parecían desorientarse con más frecuencia mientras navegaban hacia el océano que sus parientes, las tortugas bobas. Esta desorientación conduce a un comportamiento llamado dar vueltas, que es exactamente lo que parece: las tortugas se confunden acerca de dónde está el océano y dan vueltas en círculos buscándolo.

Dar vueltas pone a las tortugas en riesgo de depredadores, y también es un desperdicio de energía que se necesita una vez que llegan al agua. Para comprender por qué las tortugas laúd exhiben este comportamiento, Trail y su coautor, Michael Salmon, examinaron la percepción visual de las tortugas laúd y las caguamas en diferentes fases lunares.

Las crías de tortugas marinas encuentran el agua «buscando el horizonte más bajo y brillante», dice Trail. «Están mirando un campo de visión muy estrecho, pero amplio».

Si bien existe la idea errónea de que las tortugas marinas navegan usando la luna, en realidad no miran hacia arriba mientras realizan su atrevida caminata. Sin embargo, la luna todavía juega un papel fundamental. Cuando la luna está llena y brillante, se refleja en el agua y proporciona una señal visual más fuerte para que las tortugas se orienten.

Las luces brillantes de la ciudad pueden confundir a las tortugas. Para combatir los círculos, algunas localidades de Florida implementan políticas de «apagado de luces» durante la temporada de anidación de tortugas. Y varias organizaciones de conservación que monitorean los nidos de tortugas son conscientes de los círculos. Si ven rastros reveladores en la arena, alertan a los productores de luz locales para que apaguen sus interruptores.

Compensación evolutiva

Trail descubrió que las tortugas laúd y las caguamas son igualmente efectivas para navegar hacia el mar en condiciones de luna llena. Sin embargo, en condiciones de luna nueva más oscura, las tortugas laúd lucharon y dieron vueltas en círculos mucho más que las tortugas bobas. ¿Pero por qué?

Los ojos de las tortugas laúd son menos sensibles a todas las longitudes de onda de la luz que las tortugas bobas y, durante una noche oscura, no pueden saber dónde está el horizonte. Este resultado sorprendió a Trail.

«Cuando miras lo que los fotorreceptores son capaces de hacer desde una perspectiva fisiológica, esto no es lo que esperábamos ver», dice Trail. Ella esperaba que los ojos de las tortugas laúd estuvieran más afinados que sus parientes, debido a la forma en que buscan comida cuando son adultos.

«Son buzos profundos y creemos que están buscando alimento en esas profundidades», dice Trail. Pero en cambio, «en todas las longitudes de onda, incluso aquellas a las que son más sensibles, [leatherbacks] parecen ser entre 10 y 100 veces menos sensibles que sus parientes de caparazón duro».

Aunque las tortugas laúd nadan en la oscuridad cuando son adultas, no parecen estar bien adaptadas para ello. Junto con la poca sensibilidad a la luz, tampoco tienen los ojos grandes que son típicos de los animales nocturnos. A pesar de esto, Trail plantea la hipótesis de que la visión de la tortuga laúd se adaptó a sus vidas como adultos, y que esos beneficios posteriores se produjeron a costa de las dificultades de la vida temprana.

«Cuando buscan alimento en profundidad, tal vez a lo que son sensibles sea lo suficientemente brillante, y lo que buscan tiende a ser bastante grande y de movimiento lento», dice Trail. “Les gustan estos pirosomas”, refiere Trail a los tunicados coloniales que pueden alcanzar hasta 60 pies de largo. «Y algunas de las presas que están buscando son bioluminiscentes. No es como si tuvieran que forzar la vista para ver esas cosas», dice Trail.

Las tortugas laúd son las únicas tortugas marinas que pasan toda su vida adulta en mar abierto, cazando medusas y pirosomas. «Son bastante buenos para ver debajo y delante de ellos, lo que se puede imaginar durante la búsqueda del mar no es muy útil, mirando la arena», dice Trail.

Este es un caso clásico de una compensación evolutiva, donde los rasgos de la visión adulta y la visión de las crías están en conflicto entre sí. Para ver mejor las medusas flotantes en el vasto mar abierto, a veces oscuro, las tortugas laúd sacrifican la capacidad de ver el horizonte cuando son crías.

Las tortugas laúd son animales únicos, que de alguna manera sobreviven casi por completo con medusas bajas en nutrientes y, al mismo tiempo, crecen hasta convertirse en las tortugas más grandes del mundo. Sus vidas tempranas como crías son lo suficientemente difíciles sin las luces brillantes de nuestra civilización para confundirlos, pero hay formas en que podemos ayudar a prevenir el declive de su población.

¡Ojalá pudiéramos conseguirles unas gafas para que pudieran ver mejor el horizonte!

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