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¿Por qué el mamut pigmeo medía solo 5 pies de altura?

En 1873, el geólogo Robert Stearns descubrió un solo diente fosilizado en las Islas del Canal frente a la costa del sur de California. A pesar de ser considerablemente pequeño, tenía las distintas crestas de un diente de mamut, que no se sabía que estuvieran entre el repertorio de fauna de la isla.

Para 1928, se habían encontrado suficientes fósiles en las Islas del Canal para que el descubrimiento de Stearns fuera el primero de una especie completamente nueva: Mammuthus exilis, o el mamut pigmeo. Es un nombre apropiado para un animal que era anormalmente pequeño (para ser un mamut), con una altura promedio de 5 pies y 6 pulgadas hasta el hombro y unas 10 veces más liviano que los mamuts colombinos más grandes que poblaban el continente.

Estos mamuts en miniatura no se conocían en ningún otro lugar del mundo, a pesar de tener un parecido sorprendente con los mamuts más grandes que viven en California. Esto plantea la pregunta: si las Islas del Canal nunca estuvieron conectadas al continente, ¿cómo terminaron tan lejos estas réplicas reducidas del mamífero terrestre más grande de América del Norte? Además, ¿por qué eran tan pequeños?

Marineros sorprendentes

Su historia comienza durante el Pleistoceno tardío, hace decenas de miles de años. En ese momento, los niveles más bajos del mar significaron que las cuatro Islas del Canal más al norte se unieron para formar una sola megaisla llamada Santarosae. Esta isla estaba a veces a unas 4 millas del continente. Hoy, esa distancia se ha más que duplicado; sin embargo, incluso la distancia una vez más corta no explica cómo los mamuts cruzaron el agua.

La explicación más probable es que nadaron. Esto también explicaría por qué los perezosos gigantes y los gatos con dientes de sable, abundantes en el continente pero ineptos nadadores, nunca llegaron a las islas. Aunque a primera vista los elefantes parecen encarnar lo opuesto a la navegabilidad, son sorprendentemente buenos nadadores. Su gran masa corporal les permite flotar con facilidad y sus trompas son eficientes como esnórquel.

Los científicos incluso han registrado elefantes africanos nadando distancias de hasta 30 millas a la vez. Dado esto, parece mucho más factible que los mamuts colombinos más voluminosos pudieran haber cruzado el estrecho estrecho entre el continente y las islas, guiados por el encanto de la vegetación fresca que llegó a la isla hace unos 80.000 años.

Ventajas evolutivas

Cuando llegaron los recién llegados, se habrían topado con su propia porción de isla paradisíaca. Santarosae era diversa en cuanto a vida vegetal y libre de los lobos terribles, los leones americanos y los gatos con dientes de sable que merodeaban por el continente. Gradualmente, los mamuts comenzaron a encogerse, un ejemplo clásico de enanismo insular.

Esta idea establece que los organismos grandes que viven en ambientes aislados, generalmente islas, tienden a reducirse con el tiempo. En ausencia de depredadores, su gran tamaño ya no es necesario como elemento disuasorio. De hecho, el volumen probablemente se convirtió en una desventaja para los mamuts, ya que las islas no tenían suficiente comida para sustentar grandes poblaciones de herbívoros de 10 toneladas.

Con una altura de poco más de 5 pies, los mamuts más pequeños requerían menos comida, una gran ventaja de supervivencia, y fueron favorecidos evolutivamente sobre sus hermanos más grandes. Un estudio de 2015 de dientes de mamut de la isla de Santa Rosa encontró que los mamuts pigmeos comían sustancialmente más ramitas y hojas que los mamuts colombinos. Una explicación probable es que, debido a su tamaño más pequeño, pudieron escalar pendientes empinadas donde crecían esas plantas, una hipótesis respaldada por las proporciones de sus extremidades.

Un nuevo depredador

Las islas pueden ofrecer refugio de los depredadores y albergar ecosistemas únicos y biológicamente ricos. Pero cuando el clima cambia o llegan nuevos depredadores, el Edén metafórico se convierte en una trampa; después de todo, no hay a dónde correr. Incluso adaptarse a un entorno no siempre puede salvar a un animal de la extinción.

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El mamut pigmeo desapareció del registro fósil poco después de un episodio de calentamiento global y el aumento del nivel del mar hace unos 12.000 años. Los matorrales costeros y los pastizales, más adecuados para el clima más cálido y seco, reemplazaron la vegetación con la que estaban familiarizados los mamuts pigmeos. Además, las islas ganaron un nuevo residente: los humanos. Si bien no hay evidencia directa de que las personas cazaran mamuts pigmeos, hay sitios del continente que muestran que los humanos cazaron y comieron otros mamuts. Los mamuts pigmeos probablemente habrían sido aún más fáciles de derribar que sus primos más grandes.

Un estudio de 1966 de huesos de mamut enano encontrados en antiguas fogatas en la isla de Santa Rosa reveló patrones de daños que coinciden con las observaciones de otros sitios de carnicería de mamuts en todo el mundo. Faltaba parte de un esqueleto, a pesar de la falta de erosión en ese sitio, y su pata delantera mostraba evidencia de golpes repetidos. También faltaban los colmillos y parte del cráneo, presumiblemente extraídos por humanos en la isla que pretendían extraer su cerebro.

Por supuesto, nadie está seguro de qué mató a los mamuts pigmeos. Es probable que su extinción se deba a múltiples factores, ya que quedaron atrapados en el punto de mira de cambios ecológicos rápidos. Por ahora, solo podemos imaginar las manadas susurrando a través de las exuberantes laderas de las montañas de las Islas del Canal como lo fueron alguna vez.

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