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Por qué el canibalismo es un comportamiento común para algunos animales

En noviembre de 1820, un cachalote atacó y hundió el Whaleship Essex mientras la tripulación de 20 hombres se apresuraba a embarcarse en embarcaciones más pequeñas. En cuestión de semanas, a los hombres se les acabó el agua, la comida y la esperanza de un rescate. A medida que los miembros de la tripulación comenzaron a morir de hambre y deshidratación, los sobrevivientes recurrieron a sus cuerpos y huesos como fuente de alimento.

El canibalismo ha sido durante mucho tiempo un tema tabú en los EE. UU., y los misioneros o exploradores europeos en tierras extranjeras utilizaron la práctica como excusa para justificar la violencia.

Pero es común en el mundo natural. Los animales cazan y comen a los de su propia especie por necesidad, debido al estrés ambiental o simplemente porque les gusta el sabor. Los científicos comenzaron a estudiar el canibalismo en la década de 1970. Desde entonces, han aprendido más sobre cómo ocurre y si existen límites en cuanto a quién está fuera del menú. Los investigadores están descubriendo que el canibalismo no es un frenesí de alimentación. Dependiendo de los factores ambientales, el canibalismo puede ser predecible.

Esculpiendo el canibalismo

Los primeros científicos que investigaron el canibalismo estudiaron patrones entre criaturas caníbales. En 1981, un estudio en la Revisión anual de ecología y sistemática examinó datos de cientos de estudios sobre canibalismo, o «depredación intraespecífica», como la llamó el autor.

El autor identificó cinco patrones principales entre el comportamiento caníbal. Para empezar, los jóvenes eran más propensos a ser comidos que los adultos maduros. Los huevos, en particular, eran los más vulnerables porque eran indefensos y ricos en nutrientes. Los investigadores observaron canibalismo en casi todas las criaturas que ponen huevos, desde arañas hasta lagartijas y aves. El estudio también encontró que muchos animales no reconocían a los de su propia especie. Para ellos, un huevo era solo un huevo.

El estudio también encontró que las hembras eran más caníbales que los machos. Cuando los investigadores observaron tanto el sexo del depredador como el de la presa, encontraron que las hembras masticaban a los machos el 88 por ciento de las veces, y el 76 por ciento de estos estaban relacionados con los rituales de cortejo y apareamiento. Matar a una pareja podría beneficiar a la descendencia de una hembra. Si una hembra devora al macho después del apareamiento, eliminaría cualquier posibilidad de que el macho se aparee con otra hembra y crearía competencia para sus crías.

Y aunque el canibalismo aumentaba con el hambre, la escasez no era un requisito para el comportamiento. Pero el canibalismo estaba directamente relacionado con el hacinamiento. Cuanto más sentía un animal la presión del hacinamiento, más probable era que buscara una comida de la misma especie.

Desde que se publicó este innovador estudio a principios de la década de 1980, los investigadores han trabajado dentro del marco y han encontrado un comportamiento más matizado. Algunas especies, por ejemplo, preferirían no comerse a los miembros de la familia.

Hermanos ahorradores

Para algunos animales, el canibalismo comienza poco después de la eclosión o el nacimiento, y sus hermanos son uno de sus primeros bocadillos. Los investigadores de la Universidad de Jyväskylä en Finlandia tenían curiosidad por saber si la rana dardo venenosa teñida (Dendrobates tinctorius) tenía un comportamiento caníbal. Están confinados en pequeñas piscinas, que es un entorno que puede generar canibalismo.

Los padres de rana dardo venenoso teñidos toman sus renacuajos uno por uno y los dejan caer en pequeños charcos de agua. Los renacuajos permanecen allí hasta que sufren una metamorfosis y saltan. Estos grupos no son exclusivos, y algunos renacuajos mayores aún podrían estar allí. Cualquier grupo dado puede tener renacuajos de diferentes edades y parentesco.

En un estudio de 2022 publicado en Behavioral Ecology, los investigadores de Jyväskylä se preguntaron si los renacuajos de dardo venenoso teñidos tenían la misma probabilidad de comerse a un hermano que a un extraño. En su laboratorio, crearon pequeños grupos y luego hicieron parejas de renacuajos que eran hermanos, medios hermanos o no relacionados. Los investigadores colocaron plexiglás para mantener separados a los renacuajos y luego los juntaron para observarlos.

Si uno de los renacuajos se volvía demasiado agresivo, como si mordía durante dos segundos o más, los investigadores interrumpían la pelea. Los investigadores encontraron que los renacuajos más grandes eran más propensos a atacar a los más pequeños, pero los hermanos completos tenían menos probabilidades de luchar hasta la muerte. El concepto de medio hermano no tenía mucho significado para los renacuajos y no detuvo los comportamientos agresivos.

En la naturaleza, los renacuajos con el apoyo de los padres, es decir, los padres que traen comida a la piscina, tienen menos probabilidades de recurrir al canibalismo para sobrevivir. Si los padres están holgazaneando, la nutrición de comer un compañero de piscina puede ayudar a la metamorfosis y ayudar al renacuajo a abandonar la piscina problemática antes. El estudio concluyó que los lazos familiares tienen sus límites, y aunque es menos probable que los renacuajos se coman a sí mismos, lo harán si es necesario.

Efectos secundarios indeseables

Para animales como la rana dardo venenosa que se tiñe, el canibalismo en los primeros años puede proporcionar los nutrientes necesarios. Pero la investigación muestra que el canibalismo también puede traer efectos secundarios indeseables.

Los científicos no están de acuerdo sobre el impacto que tienen los parásitos y las enfermedades mortales en los caníbales. Algunos argumentan que los caníbales tienen una mayor probabilidad de exposición a parásitos o enfermedades mortales cuando comen uno de los suyos. Al igual que en los parásitos, evolucionan para sobrevivir con éxito en ciertas especies y desarrollan defensas contra la inmunidad del animal.

Otros sugieren que el canibalismo mata al huésped infectado, limitando así el parásito o la enfermedad y su propagación.

Otra desventaja del canibalismo es que disminuye la aptitud inclusiva. Los padres, los hermanos y la descendencia comparten su composición genética, y comerlos significa eliminar más del propio ADN del caníbal del acervo genético. Para las especies que reconocen a los hermanos, también significa eliminar a otros que podrían haber reconocido al caníbal como pariente y haberlos salvado de un destino similar.

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