Planeta Tierra

Por qué debería preocuparse por preparar el planeta para los desastres

Escuchamos sobre desastres casi instantáneamente hoy. Si hay un gran terremoto, una erupción o un tifón, nos enteramos casi en tiempo real, con periodistas en el lugar, agencias gubernamentales que publican información y redes sociales (para bien o para mal) tweets y similares que difunden imágenes y videos rápidamente. .

Sin embargo, con toda esa rápida difusión de noticias, todavía existimos en un mundo donde los eventos catastróficos en el otro lado del planeta (o incluso en el otro lado del país) pueden parecer separados de tu propia vida. Esa es una respuesta humana perfectamente normal porque la percepción es que es el local el que tendrá el mayor impacto en tu existencia. Esto puede ser cierto para muchas cosas, pero en nuestro mundo cada vez más entrelazado, ya no es tan simple.

Si queremos pensar en los impactos de los desastres y cómo los percibimos, primero debemos pensar en las escalas de tiempo y duración de los peligros naturales. No todos los peligros son iguales en términos de cuánto impacto tienen en un área (la escala de longitud) y con qué frecuencia pueden tener un impacto negativo significativo (la escala de tiempo).

La escala de tiempo del desastre

Con solo mirar las noticias, puede tener una idea de los plazos de los diferentes desastres. La mayoría relacionados con el clima (tornados, huracanes, sequías, inundaciones) ocurren cada año, probablemente varias veces. Si extendemos esto a eventos como el cambio climático antropogénico, entonces estamos viendo desastres que se desarrollan en una escala de tiempo de años a siglos. Lleve eso aún más lejos a los ciclos globales de la Edad de Hielo, estamos hablando de escalas de tiempo milenarias.

Los eventos geológicos como terremotos y erupciones volcánicas que son lo suficientemente grandes como para convertirse en desastres tienden a ocurrir en una escala de tiempo de años a siglos. Tendemos a ver terremotos dañinos cada año con terremotos verdaderamente desastrosos en una escala de tiempo de década o media década. También podemos agrupar los tsunamis con esto, aunque los tsunamis verdaderamente dañinos pueden ocurrir cada década o pocas décadas. Los deslizamientos de tierra ocurren en escalas de tiempo que pueden ser solo semanas o meses entre eventos dañinos.

Las erupciones pueden ser las mismas, pero con los volcanes, también podemos considerar erupciones muy grandes que pueden ocurrir globalmente cada pocos siglos o cada 10 000 años. Incluso podemos considerar agregar cambios al campo magnético de la Tierra en escalas de tiempo milenarias o más largas a los peligros geológicos potenciales.

Los impactos de grandes cometas o asteroides, especialmente aquellos que podrían tener un resultado desastroso, parecen tener una escala de tiempo de miles a millones de años. Definitivamente hemos tenido algunos impactos significativos en los últimos 10.000 años, pero no devastadores. Otros peligros astronómicos como los estallidos de rayos gamma, los estallidos solares, las supernovas locales y más ocurren en escalas de tiempo que no hemos limitado, pero que probablemente estén en el rango de cientos de miles a millones de años.

Daños después de un deslizamiento de tierra en marzo de 2018 cerca de Cusco, Perú. Crédito: Galería del Ministerio de Defensa del Perú / Wikipedia.

Locales, Regionales, Globales

El tamaño de un área que puede impactar un peligro natural varía ampliamente. Puede pensar en la trayectoria de un tornado dañino a través del paisaje, donde solo unos pocos cientos de pies de ancho son devastados, o en un deslizamiento de tierra que destruye una hilera de casas al pie de una pendiente. Los terremotos y las erupciones pueden destruir por completo ciudades y áreas que cubren cientos de millas cuadradas. Los huracanes, tifones y tsunamis pueden arrasar grandes extensiones de tierra a lo largo de la costa de un continente (y todas las islas frente a la costa).

En el otro extremo del espectro, el impacto de un asteroide masivo podría crear un invierno de impacto que afecte a todo el planeta. Lo mismo podría aplicarse a los cambios en el campo magnético de la Tierra oa los estallidos de rayos gamma que bañarían todo el planeta en radiación.

Esta gama muy diferente de escalas de longitud (local, regional, global) podría incitar a las personas a decir que vivir en algún lugar significa que «lo estás pidiendo». ¿Dañado por un terremoto cuando vives en Los Ángeles? Sabías que sucedería. ¿Casa arrastrada por un huracán en Cabo Hatteras? Deberías haberlo previsto. Esto deja a muchos en lugares donde los desastres son menos comunes para tener un sentido de «superioridad ante desastres», lo que lleva a una menor empatía por los directamente afectados.

Una vista aérea del cráter Meteor en Arizona, formado hace unos 50.000 años. Crédito: Shane Torgerson, Wikipedia.

Sin embargo, si la pandemia de COVID-19 (otro tipo de desastre más) nos ha enseñado algo, es que los eventos en áreas lejanas tendrán un impacto incluso en las personas que no están en la línea de fuego, por así decirlo. El dramático cierre de la producción industrial de China debido a la pandemia se extendió por las cadenas de suministro del planeta. Cuando los huracanes azotan la costa del Golfo de los Estados Unidos, los precios de la gasolina aumentan a medida que se ve afectada la capacidad de refinación. La erupción de Eyjafjallajökull en 2010 causó estragos en los viajes aéreos en gran parte del hemisferio norte a pesar de que el volcán estaba en medio del Atlántico Norte y lejos de las poblaciones.

Hemos desarrollado un mundo donde los grandes desastres que están lejos ya no están tan «lejos» como antes. La erupción de Tambora en 1815 puede haber causado el «año sin verano», lo que provocó malas cosechas, enfermedades y una posible revolución, pero muchas personas no se enteraron de la erupción durante meses (o más) después. Sentirían los resultados antes de saber qué los causó. Ahora, más de 200 años desde esa erupción, imagine los impactos de tal evento en un planeta donde los cultivos en una región alimentan a gran parte de la población… y cuán rápido todos escucharíamos sobre este dramático evento.

Cómo pensamos acerca de los desastres

¿Entonces qué hacemos al respecto? Los peligros naturales como estos no son realmente eventos que podamos evitar que sucedan. No vamos a «explotar» un huracán con un arma nuclear ni a hacer ejercicios para liberar la presión de un volcán. Tal vez podamos desviar un asteroide en el próximo siglo, pero eso todavía está en el ámbito de la ciencia ficción. Si el peligro es lo suficientemente grande, el impacto global es claro, pero todavía estamos atrasados ​​en la preparación para tal evento (ver: COVID-19).

Sin embargo, son incluso los eventos más pequeños, más frecuentes y más locales los que necesitan nuestra atención. Se podría decir que alguien en Ohio no debería preocuparse por la preparación para desastres en California porque el «Gran» que podría destrozar el Área de la Bahía no se sentiría en el Medio Oeste. Sin embargo, si elimina esa parte del país durante semanas o más, sentirá el impacto económico rápidamente.

O dejar que los países de baja altitud se las arreglen solos frente al cambio climático (aumento del nivel del mar o tifones más grandes) y ver qué sucede. La avalancha de refugiados de estas áreas puede cambiar dramática y permanentemente las áreas… dejando a algunas personas resentidas por estas víctimas de los desastres naturales. El ciudadano promedio de Ohio nunca tendrá que preocuparse de que el Atlántico lama su casa, pero muchas personas que ven sus casas destruidas podrían mudarse allí para escapar de los implacables mares.

A lo que esto se reduce es a la necesidad de crear resiliencia para los desastres a escala local, regional y global. Todos los ciudadanos de la Tierra, especialmente en los países ricos, deben darse cuenta de que los desastres ya no son eventos lejanos y que debemos prepararnos a nosotros mismos y a quienes están lejos de estos eventos. Continuar actuando como si solo nosotros pudiéramos compartimentar la preparación para lo que tiene contacto directo nos llevará a más calamidades como COVID-19 o mucho, mucho peor.

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