Ciencia

Nueva evidencia de agua líquida debajo del polo sur de Marte

Un equipo de investigadores dirigido por la Universidad de Cambridge descubrió más evidencia de la existencia de agua debajo de la capa de hielo del polo sur marciano. Al igual que en la Tierra, el llamado Planeta Rojo tiene gruesas capas de hielo en los polos norte y sur, con un volumen combinado que es aproximadamente igual al de la capa de hielo de Groenlandia. Las capas de hielo de la Tierra están sustentadas por canales llenos de agua e incluso por grandes lagos subglaciales. Por el contrario, durante mucho tiempo se pensó que los casquetes polares de Marte estaban completamente congelados hasta sus lechos subyacentes como resultado del frío clima marciano.

Sin embargo, en 2018, esta suposición fue cuestionada por los datos recopilados del satélite Mars Express de la Agencia Espacial Europea, que está equipado con un sistema de radar de penetración en el hielo, denominado «MARSIS».

Los escaneos revelaron un área en la base de la capa de hielo del sur de Marte que refleja fuertemente las señales de radar y que los científicos interpretaron inicialmente como un área de hielo líquido.

Sin embargo, estudios posteriores enturbiaron la imagen, mostrando que varios tipos de materiales secos que se encuentran en otras partes de Marte también son capaces de producir señales de reflectancia similares.

Además, para permanecer líquida, la masa de agua hipotética necesita una fuente de calor adicional y no detectada hasta el momento, como un nivel más alto de calor geotérmico que se espera actualmente en el Marte actual.

En consecuencia, los científicos han estado esperando otra fuente de evidencia independiente para confirmar o refutar la hipótesis de que existe agua líquida debajo del polo sur.

En su estudio, el profesor de glaciología Neil Arnold de la Universidad de Cambridge y sus colegas utilizaron un altímetro láser espacial para trazar un mapa de la forma tridimensional de la superficie superior de la capa de hielo del polo sur de Marte.

Descubrieron que los patrones sutiles en la topografía del hielo coinciden con los predichos por los modelos informáticos de cómo un cuerpo de agua debajo de la capa de hielo afectaría a la masa suprayacente.

En la Tierra, se sabe que los lagos subglaciales reducen la fricción entre las capas de hielo y el lecho subyacente, cambiando así la velocidad a la que fluye el hielo por gravedad.

Esto, a su vez, sirve para influir en la topografía de la superficie de la capa de hielo, normalmente mediante la creación de una depresión en la superficie del hielo sobre el lago, seguida de una sección elevada río abajo.

En sus datos de Marte, el equipo identificó una ondulación de 6 a 9 millas de largo de la superficie de la capa de hielo del sur que comprende una depresión de varios pies de profundidad y la elevación correspondiente.

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La coautora del artículo y científica planetaria, la Dra. Frances Butcher, de la Universidad de Sheffield, dijo: «Este estudio da la mejor indicación hasta ahora de que hay agua líquida en Marte hoy porque significa que dos de las piezas clave de evidencia que buscaríamos al buscar porque ahora se han encontrado lagos subglaciales en la Tierra en Marte.

“El agua líquida es un ingrediente esencial para la vida, aunque no significa necesariamente que exista vida en Marte.

“Para ser líquido a temperaturas tan frías, el agua debajo del polo sur podría necesitar ser realmente salada, lo que dificultaría que cualquier vida microbiana la habite.

«Sin embargo, da esperanza de que hubo entornos más habitables en el pasado cuando el clima era menos implacable».

El profesor Arnold agregó: «La calidad de los datos que regresan de Marte, tanto de los satélites orbitales como de los módulos de aterrizaje, es tal que podemos usarlos para responder preguntas realmente difíciles sobre las condiciones en, e incluso debajo, de la superficie del planeta».

Las técnicas que se emplean en Marte, señaló, son las mismas que usamos para estudiar las condiciones aquí en la Tierra.

El Prof. Arnold concluyó: «Es emocionante usar estas técnicas para descubrir cosas sobre planetas distintos al nuestro».

Los hallazgos completos del estudio se publicaron en la revista Nature Astronomy.

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