Planeta Tierra

Nadie sabe cuántos naufragios existen, entonces, ¿cómo los encontramos?

El SS Edmund Fitzgerald fue el barco más grande que se hundió en los Grandes Lagos. Atrapados en una fuerte tormenta en el Lago Superior, los 29 tripulantes perdieron la vida. Aunque el Edmund Fitzgerald es el más conocido, también hay unos 10.000 naufragios solo en los Grandes Lagos, muchos de los cuales nunca se han encontrado.

Si hay 10.000 naufragios estimados en los cinco Grandes Lagos, ¿cuántos naufragios hay en todas las aguas de la Tierra?

“Varias personas han arrojado números”, dice Dan Davis, profesor asociado de clásicos en Luther College y experto en historia marítima antigua. “Nadie sabe exactamente cuál debería ser ese número”.

Aunque es posible que no sepamos cuántos naufragios hay, es lógico pensar que hay muchos esperando a ser descubiertos. Pero, ¿cómo hacen los científicos y exploradores para encontrarlos?

Uso de imágenes para encontrar naufragios

Si bien un número global puede estar fuera de alcance, los investigadores podrían cuantificar los naufragios en una escala más pequeña, como en el Mar Mediterráneo, donde trabaja Davis. Los investigadores primero tendrían que cuantificar todas las variables que intervienen en la creación de un naufragio.

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En busca de inspiración, Davis mira a las estrellas. Davis está utilizando la ecuación de Drake, formulada por Frank Drake, para calcular el número de civilizaciones alienígenas avanzadas en la Vía Láctea. “Estoy tratando de hacer eso ahora […] para tener en cuenta todas las variables”, dice Davis. Esto cubre el clima y el número de barcos construidos.

Algunas personas simplemente se ponen el equipo de buceo y van a buscar en áreas donde se sospecha que hay naufragios. Este método puede ser divertido, pero también es ineficiente.

Es como buscar «una aguja en veinte campos de fútbol de montones de heno», dice Leila Character, investigadora postdoctoral en arqueología marina en la Universidad de Delaware. “La forma en que hago esto […] es usar imágenes”.

Las dos formas más comunes que adoptan estas imágenes son el sonar multihaz y el sonar de barrido lateral. El sonar multihaz es recolectado por sensores montados en barcos (unos que no se han hundido en el lecho marino, por supuesto).

“El sensor de sonda envía pulsos al fondo del océano”, dice Character, “que crean una superficie de elevación del fondo marino”.

Si estos pings están muy juntos, un naufragio causará un aumento notable en la elevación que puede provocar una mayor investigación. Mientras tanto, el sonar de barrido lateral está montado en vehículos submarinos autónomos que son piloteados de forma remota (a diferencia de los que requieren una persona, como el que estaba dentro el aclamado cineasta James Cameron).

“Envía pulsos de sonar que registran la densidad del material que golpea en el lecho marino”, dice Character. Los objetos duros y densos, como barcos sumergidos, se destacarán en estos mapas de densidad. La exploración lateral a menudo se combina con un magnetómetro, que responde a la presencia de hierro y mide las fuerzas magnéticas.

“Eso realmente, realmente hace [the images] pop”, dice el personaje.

Una vez que los investigadores recolectan imágenes de sonar, comienza la agotadora tarea de clasificarlas para encontrar naufragios.

“La mayoría de las personas revisan las imágenes manualmente”, dice Character. “Si recopilan ocho horas de datos, entonces esa noche tienen que revisar ocho horas de datos”.

Los investigadores deben revisar de inmediato mientras aún están en el mar para investigar de inmediato cualquier objeto interesante que aceche debajo. Sin embargo, las técnicas de aprendizaje automático pronto pueden simplificar este proceso y permitir que los científicos duerman más.

Al entrenar un modelo de computadora, podría reconocer «todas las diferentes formas en que estos naufragios submarinos pueden verse», dice Character. “Entonces, la próxima vez que vayamos al campo […] podemos simplemente ejecutar los datos que hemos recopilado [through the model].”

Incluso con una persona que verifique el rendimiento del modelo, esto podría reducir el tiempo de análisis de la imagen de ocho horas a solo veinte minutos (para ocho horas de datos).

¿Por qué encontrar un naufragio?

Si bien los naufragios descansan ociosamente en el fondo de los mares de todo el mundo, no ocupan un lugar destacado en la mente de muchas personas. Para algunos, sin embargo, lo que se encuentra debajo de las olas tiene un impacto masivo en ellos y sus familias.

Los naufragios de la Segunda Guerra Mundial pueden contener «los restos de muchos, muchos miembros de la Armada desaparecidos en acción», dice Character. “Como miembro de la familia, […] Ciertamente podría estar realmente interesado si pudiéramos encontrar alguna información sobre dónde [missing relatives] podría haber bajado y dónde [their] el lugar de descanso final es.”

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Sensibilizar al público sobre los naufragios podría beneficiar a los propios barcos, ya que los naufragios, tanto modernos como antiguos, están en peligro. “Los naufragios están en grave peligro como recurso cultural”, dice Davis, “principalmente debido a la pesca de arrastre”.

Para pescar, los barcos remolcan redes de arrastre a lo largo del fondo del mar, lo que puede dañar los restos del naufragio. Y las políticas que protegen los naufragios son efectivas, pero aún faltan en muchos lugares.

“Me gustaría que el público fuera más consciente de ello y ayudara a aprobar leyes que pudieran proteger ese recurso cultural”, dice Davis.

No todos los naufragios pueden capturar la imaginación del público como el Titanic o el SS Edmund Fitzgerald, y las políticas proactivas de protección marina pueden ayudar a preservar el patrimonio humano incalculable que duerme en el lecho marino.

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