Ciencia

Misterio espacial: el Reino Unido envía 70.000 gusanos a la órbita para descubrir los secretos de la Luna, Marte y más allá

Los astronautas que participan en expediciones a la ISS tienden a pasar alrededor de seis meses en el laboratorio en órbita y soportan una exposición prolongada a un entorno de microgravedad. Estas condiciones tienen varios efectos en el cuerpo humano, desde hacer que los fluidos corporales se desplacen hacia la cabeza hasta una pérdida del 1 al 1,5 por ciento de la densidad mineral en los huesos que soportan peso por mes y la disminución gradual de la masa muscular gracias a la reducción del ejercicio. En el espacio, nuestros huesos y músculos ya no tienen que sostener nuestros cuerpos de la misma manera que lo hacen en la Tierra, por lo que comienzan a atrofiarse.

De hecho, los estudios han demostrado que un período de tres a seis meses en el espacio puede conducir a una enorme reducción del 30 por ciento en la masa muscular.

Al regresar de la ISS después de misiones recientes, se vio que tanto los astronautas Tim Peake de la Agencia Espacial Europea como Mark Vander Hei necesitaban ayuda para caminar.

E incluso con un régimen diario de ejercicios aeróbicos y de resistencia a bordo del laboratorio en órbita, sin esto, los astronautas podrían experimentar una pérdida ósea y muscular irreversible.

Esta es una preocupación no solo para los astronautas que visitan la ISS, sino también para las ambiciones futuras de la humanidad en el espacio: los científicos tienen el ojo puesto en misiones de larga duración a Marte, por ejemplo, e incluso más lejos en el espacio.

Para obtener más información sobre cómo ocurren estos cambios, y qué se puede hacer para prevenirlos, los investigadores dirigidos por la Universidad de Exeter y financiados por el Reino Unido han estado enviando pequeños gusanos al espacio.

Los biólogos suelen utilizar la especie en cuestión, C. elegans, como organismos modelo, ya que comparten muchas características esenciales con los humanos.

La otra ventaja de usar estos gusanos es que debido a que son tan pequeños, miles de ellos pueden ser llevados a la estación espacial a la vez.

La fisióloga Dra. Colleen Deane, de la Universidad de Exeter, dijo a Science Digest que el equipo del Reino Unido ya ha puesto en órbita unos 70.000 de los diminutos gusanos.

Agregó: “Estos pequeños gusanos, aunque nos parecen muy diferentes y necesitas un microscopio para verlos, en realidad son muy, muy similares a los humanos y la forma en que funcionan nuestros músculos.

“Los genes que tienen los gusanos, por lo tanto, las moléculas que tienen que son sus instrucciones para construir, tienen el 80 por ciento de esos [that] son similares a nosotros.”

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Los gusanos también son muy fáciles de mantener para los astronautas en la estación espacial.

El Dr. Deane dijo: “Tan pronto como la cápsula se acopla a la Estación Espacial Internacional, y el astronauta saca los gusanos, transfieren los conjuntos experimentales que tienen los gusanos a una incubadora cúbica.

“Y lo que eso hace es mantener nuestros gusanos a 20 grados. “Entonces, en realidad, los astronautas no tienen que hacer mucho en términos de interacción”.

Ella bromeó: «¡No tienen que jugar con ellos ni nada por el estilo!».

Después de pasar de cinco a seis días en la incubadora, explica el Dr. Deane, los gusanos se transfieren a un congelador donde permanecen hasta que se los trae de regreso a la Tierra para su análisis”.

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Para el Dr. Deane, la investigación sobre los gusanos, en muchos sentidos, apenas comienza.

Ella dijo: “Todavía tenemos algunas de nuestras muestras que estamos analizando actualmente, por lo que es realmente emocionante ver lo que obtenemos.

“Eso nos ayudará a comprender un poco más sobre la pérdida de masa muscular, qué terapias podrían ayudar, y probablemente generará más preguntas que respuestas.

“La clave sería seguir impulsándolo. Sabemos que la gente quiere ir a Marte, sabemos que la gente quiere ir a la Luna.

“Entonces, si finalmente podemos ver algunos de nuestros experimentos en estas plataformas, creo que eso es realmente emocionante para mí”.

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