Ciencia

Misterio del rayo espacial: ráfagas de chorro ‘gigantescas’ encontradas disparando 80 km hacia el cosmos

En un estudio reciente, los científicos investigaron una descarga eléctrica masiva que se elevó 80 km (50 millas) en el espacio durante una tormenta eléctrica en Oklahoma en mayo de 2018. Al realizar un estudio detallado en 3D de los llamados «chorros gigantes», pudieron proporcionar nueva información sobre el escurridizo fenómeno atmosférico. El evento de 2018 fue el jet gigantesco más poderoso estudiado hasta ahora, transportando 100 veces más carga eléctrica que un rayo típico de una tormenta eléctrica.

El fenómeno resultó en un estimado de 300 culombios de carga eléctrica arrojados a la ionosfera, que es el borde inferior del espacio.

Mientras tanto, un rayo generalmente transporta menos de cinco culombios entre la nube y el suelo o dentro de las nubes.

Sin embargo, la descarga eléctrica del chorro fue relativamente fría ya que se registraron serpentinas de plasma a aproximadamente 400 grados Fahrenheit (204 Celsius).

Mientras tanto, los chorros gigantes también contenían estructuras extremadamente calientes conocidas como líderes, que alcanzaban una temperatura abrasadora de 8.000 grados Fahrenheit o 4426,667 grados Celsius.

El autor correspondiente Levi Boggs, científico investigador del Instituto de Investigación Tecnológica de Georgia (GTRI), dijo: «Pudimos mapear este chorro gigantesco en tres dimensiones con datos de muy alta calidad.

“Pudimos ver fuentes de muy alta frecuencia (VHF) por encima de la parte superior de la nube, que no se habían visto antes con este nivel de detalle.

«Usando datos satelitales y de radar, pudimos saber dónde estaba ubicada la porción líder muy caliente de la descarga sobre la nube».

Steve Cummer, profesor de ingeniería eléctrica e informática en Duke, utilizó las ondas electromagnéticas que emiten los rayos para estudiar el poderoso fenómeno.

Él opera un sitio de investigación donde los sensores que se asemejan a las antenas convencionales están colocados en un campo vacío, a la espera de captar las señales de las tormentas que ocurren localmente.

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El profesor Cummer dijo: «Las señales VHF y ópticas confirmaron definitivamente lo que los investigadores habían sospechado pero aún no probado: que la radio VHF de los rayos es emitida por pequeñas estructuras llamadas serpentinas que se encuentran en la punta misma del rayo en desarrollo, mientras que la corriente eléctrica más fuerte fluye significativamente detrás de esta punta en un canal conductor de electricidad llamado líder».

Los científicos han estudiado y observado chorros gigantes durante las últimas dos décadas, pero debido a que no existe un sistema de observación específico para buscarlos, las detecciones han sido raras.

Los investigadores creen que la razón por la que estos chorros se disparan hacia arriba podría deberse a que algo puede estar bloqueando el flujo de carga hacia abajo o hacia otras nubes.

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