Ciencia

Misterio de la NASA sobre las primeras fotos ‘supersecretas’ del nuevo telescopio espacial James Webb

El sucesor espiritual del Observatorio Hubble, James Webb, es el telescopio espacial más poderoso jamás lanzado al espacio y trae consigo una resolución y sensibilidad infrarroja enormemente mejoradas. Esto significa que el telescopio podrá ver objetos que están demasiado distantes, débiles y viejos para que los detecte el Hubble, como, por ejemplo, las primeras estrellas y galaxias del cosmos. Recientemente, la NASA completó la alineación de cada uno de los 18 segmentos del espejo primario del telescopio, que se llevó a cabo enfocándose en una estrella brillante conocida por el difícil nombre de 2MASS J17554042+6551277.

El «no anuncio» de los primeros objetivos de Webb se realizó durante una sesión informativa virtual realizada por la NASA hace dos semanas.

La científica del proyecto de operaciones de Webb, la Dra. Jane Rigby, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, dijo: «Los objetivos han sido elegidos para las primeras imágenes súper secretas que se publicarán».

De hecho, agregó: “Hemos seleccionado más de un año completo de ciencia. Esos programas han sido completamente especificados: los archivos de computadora que le dicen a Webb cómo tomar los datos, los tenemos todos a mano.

«Retrocederemos en el tiempo para comprender cómo se formaron galaxias como nuestra propia Vía Láctea y luego evolucionaron durante 13.700 millones de años de tiempo cósmico».

Según el Dr. Rigby, el telescopio espacial de $ 10 mil millones (£ 7,64 mil millones) también se utilizará para estudiar exoplanetas, es decir, mundos que orbitan alrededor de otras estrellas, y determinar sus composiciones atmosféricas.

El astrofísico agregó que la NASA ha recibido más de mil propuestas de investigación diferentes de astrónomos provenientes de todo el mundo.

Sin embargo, solo se seleccionaron «los mejores», dijo el Dr. Rigby.

Entre los cuales se encuentran proyectos que buscan la luz de las primeras estrellas y galaxias del universo, que se cree que se formaron apenas cientos de millones de años después del Big Bang.

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La NASA puede estar siendo tímida acerca de los primeros objetivos adecuados de Webb, pero hay algunas pistas disponibles que pueden ayudar a resolver el misterio.

La astrofísica Olivia Jones del Observatorio Real de Edimburgo participa en una docena de campañas de observación diferentes planificadas para el primer año del observatorio Webb.

Ella le dijo a Space.com que entre los primeros objetivos estarán las nubes de Magallanes Grande y Pequeña, dos de las galaxias satélite más pequeñas de la Vía Láctea, que se cree que tienen una composición química y una evolución diferentes a las de nuestra galaxia.

El Dr. Jones dijo: «Los primeros datos que creo que obtendré son de una de las regiones de formación de estrellas en las Nubes de Magallanes llamada NGC 346».

Esta región, explicó, “está en la zona de visualización continua del Telescopio Espacial James Webb. Eso significa que se puede observar en cualquier punto”.

A finales de este año, agregó la Dra. Jones, espera que Webb se concentre en la Nebulosa de la Mariposa, a 3.800 años luz de la Tierra, que se formó cuando una estrella similar al Sol llegó al final de su vida y comenzó a desprenderse de sus capas externas.

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Durante la conferencia de prensa del 16 de marzo, el Dr. Rigby explicó por qué, a pesar de que todos los 18 segmentos del espejo primario del telescopio se han alineado, aún tomará más de tres meses más para que comiencen las primeras investigaciones científicas.

Durante la alineación, dijo, solo uno de los cuatro instrumentos de vanguardia de Webb estaba en funcionamiento, específicamente la cámara de infrarrojo cercano (NIRCam).

En consecuencia, los esfuerzos de puesta en servicio de la NASA se centrarán a continuación en la alineación completa de los otros tres instrumentos con los elementos del espejo.

El Dr. Rigby dijo: «Ahora tenemos que alinear el telescopio con los cuatro instrumentos científicos, para que cada uno de estos cuatro instrumentos obtenga una imagen nítida».

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