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Megalodon más grande, de 65 pies de largo, podría haberse alimentado de ballenas

Es posible que haya visto la versión de Hollywood de Otodus megalodon, retratado recientemente como el némesis en pantalla del buzo marino Jonas Taylor (interpretado por Jason Statham) en The Meg. Resulta que esa representación masiva de 70 pies de un depredador prehistórico no es muy exagerada. Los científicos ahora han apodado al extinto O. megalodon como un «superdepredador transoceánico», según los conocimientos proporcionados por un modelo 3D del tiburón verdaderamente masivo.

ballenas para la cena

La representación del modelo por computadora se extendía 16 metros completos. Eso es casi tres veces la longitud de un gran tiburón blanco. Los científicos creen que el tiburón, que se extinguió hace unos 3,6 millones de años durante el Plioceno temprano, podría haber crecido aún más, alcanzando los 20 metros (aproximadamente 65 pies). Además de eso, el mega 3D pesaba unas enormes 61,5 toneladas métricas (más de 135.000 libras). También podría haberse alimentado de ballenas.

«Aprendimos que con una velocidad de crucero de 1,4 metros por segundo, el megalodón, si hubiera querido, podría haber cruzado fácilmente todo el océano en el lapso de un par de meses», dice Jack Cooper, paleobiólogo de la Universidad de Swansea, quien fue parte del equipo internacional que creó el modelo. La velocidad de crucero del megalodón también significó que nadó más rápido que cualquier tiburón existente en la actualidad, señala el estudio. Para llevar a cabo esta hazaña, necesitaba ingerir más de 98.000 calorías por día.

«Podría haber satisfecho muy fácilmente esa demanda consumiendo ballenas», dice Cooper. Según el tamaño del estómago del megatiburón, podría devorar una orca moderna y otros cetáceos de tamaño pequeño o mediano con tan solo cinco mordiscos. “Habría usado esa energía para luego alimentar ese viaje de larga distancia”.

Cooper y su equipo usaron dientes, una columna vertebral fosilizada y un escaneo de un gran tiburón blanco para recrear digitalmente el megalodón. Es difícil encontrar rastros del megalodón ya que el cartílago no se fosiliza bien, explicó. Las estimaciones de su tamaño se basaron principalmente en el tamaño de los dientes o las marcas de mordeduras encontradas en fósiles marinos del mismo período.

Afortunadamente, un «fósil excepcionalmente bien conservado» descubierto en la década de 1860 en Bélgica proporcionó al equipo lo que necesitaba. Estos hallazgos llevaron a Cooper y su equipo a denominar al megalodón como un «superdepredador transoceánico» en un artículo publicado este agosto en la revista Science Advances.

Últimamente, pocos expertos dudaron de que el megalodón cruzara océanos en busca de comida, dice Nick Pyenson, curador de mamíferos marinos fósiles en el Museo Nacional de Historia Natural de la Institución Smithsonian. Pero el nuevo modelo agrega aún más evidencia. “Es muy bueno ver un estudio completo sobre la paleobiología de esta especie. Porque se ha derramado mucha tinta sobre las diferentes facetas de cuán grande era el megalodón… y las diferentes partes de su anatomía de las que aún no tenemos una imagen clara».

Crear un modelo 3D de un superdepredador extinto es ciertamente fascinante en sí mismo, pero Cooper también enfatizó que tiene importancia para los depredadores del ápice que deambulan por los océanos hoy, particularmente en medio de un sexto evento de extinción masiva.

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“Al estudiar el megalodón y su papel en la red trófica, y luego, por extensión, lo que sucedió con las redes tróficas después de que el megalodón se extinguió, puede tener una idea bastante clara de qué tipo de efectos podría ver si perdiéramos. los tiburones ápice de hoy”, dijo Cooper.

Papel en el océano

En sus viajes transoceánicos, el megalodón habría jugado un papel clave en la distribución de nutrientes a través de los océanos, señala el estudio. Apareciendo en el registro fósil hace unos 20 millones de años, gobernó los océanos durante unos 13 millones de años. Las posibles explicaciones de la desaparición del megalodón incluyen la competencia con otros tiburones más pequeños, la pérdida de hábitat debido a las fluctuaciones del nivel del mar y la disminución de las presas.

El artículo de Cooper postula que, si bien el megalodón puede haber navegado más rápido que otros tiburones, su velocidad máxima de explosión puede haber sido más lenta debido a su tamaño pesado, lo que podría permitir que los tiburones más pequeños compitieran con el gigante por la comida.

Su extinción probablemente provocó impactos en los ecosistemas marinos, dice Cooper, a través de cascadas tróficas. La desaparición de un depredador ápice como el megalodón podría haber cambiado el equilibrio, liberando a las poblaciones de presas de la presión de la caza con el tiempo. “Eso es algo que sí vemos en el registro fósil, vemos que las ballenas en realidad comienzan a crecer”, agrega.

«Al comprender los procesos que siguieron a las extinciones en ese entonces con especies como el megalodón, puede darnos una idea de qué esperar y qué anticipar hoy», dice Cooper.

Pyenson estuvo de acuerdo y subrayó que la investigación muestra que los niveles actuales de CO2 ya han alcanzado los del Plioceno. “Los océanos del futuro se parecerán a los océanos del pasado reciente”, dijo Pyenson. «Entonces, comprender lo que sucedió en los océanos del Mioceno y el Plioceno será instructivo para los posibles estados futuros que podemos ver o que nuestros descendientes podrían ver».

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