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Los problemas éticos de la cría del tigre blanco

El tigre blanco es un animal popular en los EE. UU. Su pelaje brillante y sus llamativos ojos azules marcan un marcado contraste con sus hermanos anaranjados, y el espécimen raro ha atraído históricamente a grandes multitudes a los zoológicos y espectáculos de animales exóticos. Pero muchos dicen que la existencia del tigre blanco no es ética. Y su futuro es turbio.

Actualmente, se estima que quedan unos 200 tigres blancos en el mundo. Y ese número está disminuyendo debido a la complicada realidad de la genética del tigre blanco.

Una variante genética

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Los tigres blancos no son una especie o subespecie separada de tigre. Un gen recesivo causa su coloración única que desencadena leucismo o pigmento reducido. Un artículo de 2013 publicado en el Journal of Current Biology identificó el gen como SLC45A2, una variante genética conocida por causar una pigmentación más clara en caballos, peces y pollos.

En la naturaleza, esta anomalía genética es rara en los tigres, con un estimado de uno de cada 10.000 nacimientos. También se considera un detrimento genético. Impide la capacidad de un tigre para mezclarse perfectamente con su entorno para cazar de manera efectiva. Y en cautiverio, la endogamia robusta se llevó a cabo en los muchos linajes de tigres blancos, en lugar de las ocurrencias naturales de SLC45A2.

De hecho, todos los tigres blancos de los EE. UU. descienden de un solo tigre, llamado Mohan. En 1931, la gente le regaló a Mohan a un maharajá en la India, y en 1958 lo cruzaron con una de sus hijas y crearon la primera camada de tigres blancos nacidos en cautiverio. Transportaron a uno de esos cachorros, Mohini, a los EE. UU. y la entregaron al Zoológico Nacional en Washington, DC. El zoológico luego la cruzó con una de sus crías, continuando la línea endogámica.

Después del ascenso a la fama de Mohini en el Zoológico Nacional, la locura por la cría de tigres blancos despegó. Dos de los criadores de gatos de colores raros más prolíficos fueron los magos Siegfried & Roy, cuyo uso de tigres blancos, leones y otros animales exóticos resultó ser una de sus decisiones profesionales más lucrativas. Durante medio siglo, la pareja supuestamente realizó 30,000 espectáculos para 50 millones de personas y generó más de $ 1 mil millones en ventas de boletos.

A medida que se disparó la demanda de los gatos raros, el suministro genético saludable simplemente no pudo mantenerse y las prácticas de endogamia se expandieron. Y hoy en día, casi todos los tigres blancos vivos poseen alguna anomalía genética asociada con la endogamia, que incluye problemas de visión, problemas cardíacos, patas malformadas, anomalías faciales, deformidades de la columna vertebral o problemas del sistema inmunológico, dice Tim Harrison, director de Outreach for Animals.

“La consanguinidad es lo que causó lo que tenemos ahora, que es básicamente un desastre”, dice Harrison. “No es justo que estos animales se utilicen de esta manera y que la gente simplemente los use y se deshaga de ellos”.

Gatos del patio trasero

En la última década, los zoológicos y centros de rescate acreditados han dejado de criar deliberadamente tigres blancos. En 2011, la Asociación de Zoológicos y Acuarios prohibió la práctica de la consanguinidad intencional para la expresión de alelos recesivos raros.

Pero no existen tales regulaciones en los EE. UU. para grandes felinos de propiedad privada o instalaciones sin licencia. Aunque la Cámara aprobó la Ley de seguridad de los grandes felinos en 2020, que haría ilegal la propiedad privada y prohibiría el contacto público con los animales, el proyecto de ley aún no se ha aprobado en el Senado.

Por lo tanto, la mayoría de los tigres blancos que Harrison y otros rescates acreditados reubican son gatos de traspatio, propiedad de ciudadanos privados y que ya no pueden controlarlos. O bien, encuentran instalaciones que utilizan a los animales para modelos de negocios peligrosos de pago por jugar, como permitir a los visitantes posar para fotografías con los gatos.

“Es una situación horrible”, dice Harrison. “No sé si alguna vez has visto un gato roto, pero es muy triste”.

Cuando Harrison y su equipo reciben una llamada sobre un tigre blanco, o cualquier felino grande que necesita reubicación, trabajan con rescates que forman parte de Big Cat Sanctuary Alliance para encontrar un lugar seguro para que vayan los animales. Estos lugares siguen estrictas políticas de no reproducción y no interacción, tanto para la seguridad animal como para la humana.

Estas restricciones significan que pueden quedar tigres blancos en el mundo. Los defensores de los grandes felinos como Harrison están de acuerdo en que, en este punto, esto es algo bueno.

“Si buscas los genes recesivos y lo haces científicamente, con una biología buena y limpia, terminarás teniendo un tigre blanco puro que no tiene todas las anomalías”, dice Harrison. “Pero nadie quería tomarse el tiempo para hacer eso, simplemente los sobrecriaron, estrictamente por dinero”.

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