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Los peces pueden contar, junto con otros animales

Nuestra capacidad de contar no es un rasgo humano distintivo. Los animales también pueden contar. Y, al igual que los humanos, algunos animales son mejores en matemáticas que otros.

Durante décadas, los investigadores han diseñado experimentos que han ayudado a determinar qué animales, incluidos los insectos, pueden contar y qué animales específicos son matemáticos.

Esta investigación, realizada en diversos grupos taxonómicos, desde primates hasta insectos y aves, sugiere que los animales no solo distinguen entre más y menos, sino también números específicos. Llamado numerosidad, cada nuevo proyecto de investigación revela habilidades de conteo más complejas, dice Brian Butterworth, autor de Can Fish Count?: Lo que los animales revelan sobre nuestras mentes matemáticas únicas.

contando pescado

Butterworth estaba estudiando la discriminación de números pequeños y grandes en humanos cuando se centró en los peces. Su investigación en humanos determinó que es fácil discriminar entre puntos numerados cuando solo hay unos pocos puntos.

Es una prueba estándar de habilidades numéricas básicas, una métrica que se correlaciona con las habilidades de cálculo, dice Butterworth. Utiliza la discriminación, que también se conoce como agudeza o eficiencia de enumeración de puntos, para medir estas habilidades.

“Lo que encuentras, más o menos universalmente para todo tipo de dimensiones, es lo que se llama un efecto de proporción, a veces llamado Ley de Weber, en el que cuanto mayor es la diferencia de proporción entre A y B, ya sean pesos, luces o números de puntos, la más fácil es hacer esa discriminación. Y eso era cierto en el dominio de los números grandes. No era cierto en el dominio de los números pequeños, ni para los peces ni para los humanos”, dice Butterworth.

Entonces Butterworth y sus colegas decidieron ver si algunos peces eran mejores para contar que otros. Previamente había determinado que algunos humanos son, de hecho, mejores en matemáticas que otros.

Como parte de sus experimentos con humanos, Butterworth desarrolló la «Teoría del intercambio de confianza ponderada» en la que los humanos, al tomar decisiones por separado, tenían que determinar si había más puntos azules o más puntos amarillos. Si no estaban de acuerdo, tenían que discutirlo y llegar a una decisión conjunta.

Esta teoría sugiere que los humanos, cuando trabajan juntos para determinar si hay, por ejemplo, más puntos azules o más puntos amarillos, estarán de acuerdo con el individuo cuya confianza compartida sea mayor.

“Entonces, la pregunta es, ¿fue la decisión conjunta mejor que el promedio de las dos decisiones, el promedio de las decisiones separadas que tomaron? Y encontramos, efectivamente, que lo era”, dice. Querían saber si los peces también hacían esto. Y resulta que lo hacen.

“Lo que descubrimos probando cada uno de [the fish] individualmente es que había algunos peces que eran buenos para hacer una discriminación. ¿En qué lado del tanque hay más peces de la misma especie? Y algunos no eran muy buenos y los volvimos a probar. Y, el pescado malo se mantuvo malo y el pescado bueno se mantuvo bueno. Entonces, pusimos un pez malo con un pez bueno para ver qué pasaba y lo que pasó fue que la pareja, la díada, era mejor que el promedio de los dos”, dice Butterworth. “Y lo que observamos que sucedió fue que el pez malo siguió al pez bueno hacia el lado correcto del tanque. Entonces, lo que hemos encontrado es que dos cabezas piensan mejor que una”.

Rasgos evolutivos

La investigadora Dra. Vera Schluessel, del Instituto de Zoología de la Universidad de Bonn, quien este año publicó un estudio que muestra que los cíclidos y las rayas pueden realizar sumas y restas simples, dice que los humanos deben dejar de subestimar a otras especies.

Una serie de experimentos dispares sugiere que (a) las abejas cuentan los puntos de referencia cuando buscan néctar, (b) algunas hormigas cuentan sus pasos para saber qué tan lejos han ido y pueden volver a su nido, (c) los leones cuentan el número de rugidos de otro grupo para decidir si deben atacar, (d) una especie de rana usa números en el cortejo ya que las ranas macho aumentan los sonidos para competir por la atención de una hembra, y (e) las arañas pueden evaluar la cantidad de insectos atrapados en sus telas .

Algunos, incluido Butterworth, creen que la capacidad de contar de un animal es un rasgo evolutivo. “Un pez individual, llamémoslo Freddy Fish, estará más seguro en un banco grande que en un espectáculo pequeño, porque cuando llega el depredador, es menos probable que el depredador se coma a Freddy porque en su lugar se comerá a los amigos y parientes de Freddy. Es bueno para él unirse al bajío más grande. Eso significa que realmente tiene que tener una forma de evaluar el tamaño del banco y sabemos por el laboratorio que en realidad estos pequeños peces son bastante buenos en eso”, dice Butterworth.

No solo todo tipo de animales pueden discernir la diferencia entre 10 y 15, sino que algunos también parecen entender el cero, un concepto que incluso algunos niños humanos pequeños tienen dificultades para calcular. También es un concepto que no entró en las sociedades humanas hasta alrededor del siglo VII, según la historia de las matemáticas. Nuestro pariente más cercano, el chimpancé, tiene la sensación de cero, junto con las abejas, los cuervos y otros.

“¿Los cerebros más grandes son mejores cuando se trata de contar? Tal vez no. Tal vez todos podamos contar más o menos lo mismo a menos que tengamos un sistema simbólico”, dice Butterworth.

Esto es similar a cómo los humanos han desarrollado el número escrito. Lo que sí sabemos de la investigación, incluido el propio trabajo de Butterworth sobre víctimas de accidentes cerebrovasculares que han perdido la capacidad de hablar pero aún pueden hacer matemáticas, es que las habilidades lingüísticas y numéricas son distintas.

“Las abejas son muy buenas en tareas numéricas. Y tienen cerebros muy pequeños en comparación con nosotros. Tenemos 86 mil millones de neuronas. Tienen un millón de neuronas y no tienen corteza, pero tienen un mecanismo que les permite leer el lenguaje del universo”, dice Butterworth.

“No estamos realmente seguros de en qué parte de sus cerebros lo hacen. Pregúntame dentro de un año y espero tener una respuesta”, dice Butterworth, quien se está asociando con neurocientíficos y genetistas moleculares de todo el mundo para estudiar los mecanismos genéticos que subyacen a la capacidad numérica.

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