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Los oleoductos de aguas profundas albergan biodiversidad, pero también recogen plástico

Las tuberías submarinas podrían atraer lo bueno, lo malo y lo feo. Una nueva investigación del Centro Nacional de Oceanografía en el Reino Unido informa que un nuevo oleoducto y gasoducto frente a la costa de Angola en África alberga una vida silvestre abundante y diversa. Sin embargo, también atrapa grandes cantidades de basura. A través del monitoreo a largo plazo del oleoducto, los investigadores esperan comprender los impactos de la actividad humana en los ecosistemas remotos de aguas profundas y descubrir especies no descritas anteriormente.

Las profundidades del mar están repletas de una biodiversidad asombrosa, desde rape con cabezas iluminadas por lámparas hasta cangrejos yeti con brazos que cultivan bacterias. Sin embargo, llegar a las profundidades del mar es difícil y costoso. Los investigadores estiman que más del 80 por ciento del océano está sin explorar y el 90 por ciento de las criaturas de las profundidades marinas no están descritas. Las profundidades marinas también son un punto de acceso para la exploración de petróleo y gas, y los científicos están cada vez más interesados ​​en comprender los impactos de la exploración de aguas profundas en la vida marina.

Para estudiar la biodiversidad de aguas profundas y describir los impactos humanos de la exploración de aguas profundas, los investigadores cooptaron imágenes de video del lecho marino filmadas originalmente por la compañía de petróleo y gas, BP. El metraje, que originalmente estaba destinado a inspeccionar el oleoducto, brindó una oportunidad asequible para estudiar el ecosistema circundante.

“Tan pronto como vimos las imágenes, nos dimos cuenta de que nos permitiría explorar cómo cambió la vida marina después de la introducción de un oleoducto”, dice Andrew Gates, coautor del estudio, en un comunicado de prensa.

“El video fue recopilado por un ROV, un vehículo operado por control remoto”, dice el coautor Daniel Jones en un comunicado de prensa. Los ROV son robots que exploran el lecho marino y los científicos los pilotean de forma remota desde un barco en la superficie del mar. Son más seguros, más sencillos y pueden permanecer bajo el agua durante más tiempo que enviar un submarino ocupado por humanos.

Al analizar las imágenes del ROV antes y después de la construcción del oleoducto, los investigadores descubrieron que había más animales presentes después de la construcción del oleoducto, especialmente los equinodermos, el grupo de animales que incluye estrellas de mar y erizos de mar. Sin embargo, también encontraron que la tubería estaba cubierta con chatarra artificial.

“Fue sorprendente ver la gran cantidad de basura, que consistía en bolsas de plástico, botellas y latas de aluminio, ya que esta es un área remota que oscila entre 700 y 1400 metros de profundidad”, dice Jones en un comunicado de prensa.

Los investigadores creen que la tubería atrapa nutrientes para alimento y proporciona un sustrato duro para refugio, atrayendo a los animales. Los animales también podrían sentirse atraídos por el plástico, que muchas criaturas marinas comen y usan como hábitat.

Al continuar monitoreando el sitio, los investigadores esperan aprender cómo la comunidad cambia y se recupera de la construcción submarina. “A medida que pasa el tiempo, esperaríamos ver algunos animales impresionantes, como esponjas y corales de aguas profundas, creciendo en la estructura. Saber cuánto tiempo lleva este proceso sería realmente valioso”, dice Jones en un comunicado de prensa.

Además, el equipo espera recolectar especímenes del sitio y espera descubrir nuevas especies. «Por lo general, no es posible identificar animales en imágenes a nivel de especie, ya que no se pueden ver sus importantes detalles distintivos», dice Gates en un comunicado de prensa. “Esperamos que algunos de los animales que viven en el área sean nuevos para la ciencia, y al hacer colecciones podremos determinar y describir las especies encontradas”.

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