Civilizaciones Antiguas

Los neandertales pueden haber desollado hienas y haber usado su pelaje para mantenerse cómodos

Los neandertales que vivían cerca de lo que hoy es Madrid pueden haber usado pieles de hiena para mantenerse calientes en las heladas montañas ibéricas. Hasta ahora, se suponía en gran medida que los homínidos extintos vestían principalmente pieles de mamíferos herbívoros como ciervos o bovinos, pero nuevos hallazgos sugieren que el vestuario de los neandertales también puede haber incluido pieles de carnívoros peligrosos.

La evidencia de esta arriesgada moda prehistórica proviene del refugio rocoso de Navalmaíllo, que fue descubierto por primera vez en 2002 y ha sido identificado como un campamento de caza neandertal. En una capa de suelo que data de hace entre 66.000 y 83.000 años, los investigadores han descubierto restos de numerosos animales herbívoros que muestran claros signos de haber sido masacrados y desollados por los arcaicos ocupantes humanos del sitio.

Dentro de este conjunto, los investigadores también encontraron un hueso de la pata de una hiena con marcas que podrían haber sido hechas con herramientas neandertales, pero que también podrían ser el resultado de una mordedura o pisoteo por parte de otros animales. Para determinar cómo se produjeron estos defectos, los autores de un nuevo estudio utilizaron un algoritmo de inteligencia artificial (IA) capaz de distinguir entre modificaciones óseas provocadas por el hombre y aquellas resultantes de causas no antropogénicas.

«El algoritmo identificó todas las marcas como marcas de corte», escriben los investigadores, indicando que los huesos fueron procesados ​​con herramientas de piedra de Neandertal. Más específicamente, encontraron que “las marcas de la falange de hienas se recuperaron en [Navalmaíllo] puede estar relacionado con la actividad de desollamiento del animal debido a su posición y orientación”.

Lo más importante es que el hueso en sí no parece haber sido abierto para acceder a la médula, lo que sugiere que la hiena solo se usaba por su piel y no era comida por los neandertales de Navalmaíllo. Según los autores del estudio, es posible que se haya buscado pieles de hiena en respuesta a las condiciones heladas en el campamento de caza, que se encuentra a 1.100 metros (3.600 pies) sobre el nivel del mar.

«Este sitio está ubicado en una zona donde el uso del fuego en combinación con pieles como ropa o como cubrecamas podría ser clave para sobrevivir», escriben los investigadores.

Hasta hace poco, el registro arqueológico contenía escasa evidencia de que los neandertales utilizaran animales carnívoros como alimento o ropa, aunque un estudio publicado el año pasado reveló que los antiguos humanos cazaban leones de las cavernas en Alemania. También hay otros tres ejemplos de restos de hiena encontrados en yacimientos neandertales, aunque este es el primero que sugiere que el animal se utilizaba exclusivamente por su piel.

Los huesos de hiena encontrados en otra cueva neandertal en España, por ejemplo, muestran signos de haber sido sacrificados para obtener carne. Mientras tanto, un descubrimiento particularmente intrigante en Francia que involucra huesos de hiena modificados se ha interpretado como un elemento simbólico, y algunos estudiosos especulan que las marcas en los huesos podrían representar un sistema de notación numérica.

Volviendo a la evidencia de Navalmaíllo, los autores del estudio escriben que “el uso específico de una piel de carnívoro también podría tener un componente simbólico en el universo neandertal; una característica que actualmente es muy debatida. Sin embargo, la evidencia que tenemos hasta el momento en el Abrigo Rupestre de Navalmaíllo no nos permite valorar esta posibilidad”.

«Por lo tanto, parece más probable que el uso de la piel de hiena fuera principalmente oportunista».

El estudio se publica en la revista Quaternary Science Reviews.

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