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Los narvales pueden sumergirse 6000 pies bajo las aguas del Ártico, pero ¿cuándo lo hacen?

Los narvales, también conocidos como Monodon monoceros, son pequeñas ballenas que nadan en el Océano Ártico. Son famosos por sus singulares colmillos en espiral que sobresalen hasta 10 pies de sus rostros. Pero otra rareza de la especie es que se sumerge y sale a la superficie dentro del agua sin ninguna razón aparente.

Un nuevo artículo publicado en PLOS Computational Biology da sentido a la natación aparentemente aleatoria del narval. Poniendo en práctica un área de la mecánica y las matemáticas llamada «teoría del caos», este documento establece que los patrones diurnos y estacionales específicos dirigen los comportamientos de buceo y salida a la superficie de los narvales, a pesar de todas las apariencias en sentido contrario.

Profundizando en el comportamiento de los narvales

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Los narvales son una de las ballenas que se sumergen más profundamente en el mundo. Pueden descender alrededor de 6,000 pies debajo de la superficie del agua. Pero si bien las habilidades de buceo de los narvales están ampliamente registradas, las ballenas implementan estas habilidades de una manera que los científicos aún luchan por comprender. En otras palabras, los especialistas simplemente no pueden anticipar cuándo se sumergirán estos animales, ni a qué profundidad descenderán cuando se sumerjan.

«Hay una falta de métodos adecuados para analizar registros de comportamiento irregular», dice Evgeny Podolskiy, autor del estudio y geofísico de la Universidad de Hokkaido, según un comunicado de prensa.

Es decir, hasta ahora. Podolskiy y un colega idearon una nueva forma de estudiar la natación de los narvales, que revela patrones no identificados previamente de buceo y salida a la superficie cuando se aplica a narvales individuales en la naturaleza.

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comprender el caos

Para identificar los patrones diarios y estacionales de la natación salvaje de los narvales, el equipo recurrió a la «teoría del caos», un área de estudio científico que inspecciona las irregularidades e identifica patrones dentro de esas irregularidades que de otro modo serían difíciles de detectar sin matemáticas complejas.

Aplicando las herramientas de esta teoría a los datos de profundidad de nado de un solo narval marcado durante un período de alrededor de 80 días, el equipo identificó nuevos patrones de actividad diurna. Específicamente, encontraron que el individuo marcado tendía a permanecer en la superficie del agua alrededor del mediodía, pero descendía profundamente cada vez que decidía sumergirse. Alternativamente, el animal tendía a bucear durante períodos prolongados a profundidades reducidas durante la noche, posiblemente debido al aumento de las actividades de depredación en ese momento.

Además de estos patrones diarios, el análisis también reveló que el buceo y la salida a la superficie del narval cambiaban con las estaciones. De hecho, el narval evitó la superficie del agua cada vez más congelada cuando el clima se enfrió, lo que resultó en un buceo más intenso durante la estación helada.

«Nuestro enfoque es relativamente simple de implementar y puede mapear y etiquetar datos a largo plazo, identificando diferencias entre el comportamiento de animales individuales y diferentes especies, y también detectando perturbaciones en el comportamiento causadas por influencias cambiantes», dicen los dos autores del estudio, según un presione soltar.

En última instancia, los investigadores concluyen que su método podría contribuir a la futura conservación del narval, así como de otros animales del Ártico, que luchan por adaptarse a los cambios en el hielo marino y otras formas de cambio climático.

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