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Los mapaches dóciles son mejores buzos de basura y más aptos para las ciudades

Algunas personas se adaptan mejor a las ciudades que otras, y resulta que lo mismo ocurre con los animales. De hecho, una investigación reciente en el Journal of Experimental Biology sugiere que el temperamento de un animal afecta su capacidad para hacer uso de las amplias fuentes de refugio y alimento contenidas en las áreas urbanas y suburbanas.

Específicamente, el estudio sugiere que los mapaches dóciles y tímidos en realidad son los mejores para aprovechar las comodidades que brindan las ciudades, y eso incluye su abundancia de botes de basura y contenedores de basura, llenos hasta el borde de comida.

Criaturas de la ciudad

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Por supuesto, las ciudades atraen a personas y criaturas por igual. Palomas, ratones, ratas y mapaches acuden en masa a estos espacios en un intento de asegurar fuentes constantes de refugio y alimento. Pero, ¿qué, específicamente, hace que un animal sea apto para vivir en la ciudad?

«Se han propuesto varias habilidades cognitivas como particularmente importantes», dice Lauren Stanton, bióloga de la Universidad de California, Berkeley, en un comunicado de prensa.

Los biólogos tienden a estar de acuerdo en que las habilidades para aprender y adaptarse son valiosas para casi cualquier animal de la ciudad. Pero todavía no entienden qué hace que ciertas especies e individuos específicos sean tan exitosos habitantes de la ciudad en comparación con otros.

Queriendo saber qué hace que los mapaches, en particular, sean residentes tan inteligentes, Stanton y un equipo de investigadores descubrieron que los mapaches tímidos y dóciles son los mejores para adaptarse a la ciudad y sus cambios. Y son mejores para romper objetos como contenedores de basura en busca de comida.

Estos hallazgos, dicen Stanton y el equipo, hacen más que proporcionar información sobre el temperamento y el comportamiento de los animales urbanos y suburbanos. También pueden afectar las estrategias de manejo de animales durante años y años por venir.

Adaptabilidad del mapache

Para determinar si los mapaches audaces o los mapaches tímidos aprovechan mejor las oportunidades de la ciudad, los investigadores comenzaron por distinguir entre los dos tipos de individuos en la naturaleza. Para ello, colocaron trampas llenas de comida por toda la ciudad de Laramie, Wyoming y capturaron alrededor de 200 animales. Luego probaron si los mapaches atrapados tendían a comportarse con audacia o timidez antes de insertarles etiquetas de identificación en los hombros y devolverlos a la ciudad.

Con esta evaluación de referencia del temperamento de los animales, el equipo probó las habilidades de los mapaches para ajustarse y adaptarse a su entorno. Los investigadores colocaron cajas del tamaño de un mapache con dos botones por todo Laramie. Luego observaron que varios mapaches trepaban dentro de los contenedores con forma de bote de basura y presionaban el botón adecuado para producir una recompensa de comida.

Según el equipo, una vez que los mapaches aprendieron a entrar en la caja y obtener su premio, su tarea se volvió más difícil. Los botones finalmente se intercambiaron para probar si los mapaches podían superar un desafío adicional.

Finalmente, después de dos años de pruebas, 27 mapaches pudieron ingresar a la caja, 19 pudieron obtener su premio y 17 pudieron presionar el segundo botón cuando el primer botón no produjo una recompensa.

El siguiente análisis de las identidades de los mapaches indicó que los animales más jóvenes estaban más ansiosos por explorar los contenedores, mientras que los animales mayores estaban más dispuestos a cambiar sus estrategias una vez que se cambiaron los botones. Más interesante aún, el análisis también reveló que los tímidos y dóciles mapaches navegaban mejor por las cajas, «lo que sugiere una posible relación entre la reactividad emocional y la capacidad cognitiva», dice Stanton en un comunicado de prensa.

En última instancia, además de iluminar las actividades de la vida silvestre urbana y suburbana, Stanton y el equipo afirman que sus hallazgos también podrían mejorar las estrategias de manejo de los molestos mapaches, hábiles para meterse en la basura. De hecho, los hallazgos sugieren que la reubicación de mapaches tímidos y dóciles podría ser la mejor estrategia para resolver los conflictos entre humanos y mapaches.

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