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Los lobos mantienen el ecosistema estadounidense bajo control

Los lobos han vivido en el área que ahora es el Parque Nacional de Yellowstone en los EE. UU. durante más de 300 000 años. Pero hubo un tiempo, entre 1930 y 1995, cuando ningún lobo caminaba por el parque.

A principios del siglo XX, los lobos eran considerados animales peligrosos, sin ningún beneficio para el mundo. Incluso los conservacionistas pensaron que los lobos eran malas noticias. De hecho, el elogiado presidente conservacionista Teddy Roosevelt, quien creó el Servicio Forestal de EE. UU., una vez llamó a los lobos “bestias de desolación y desperdicio”. (Más tarde suavizó sus puntos de vista sobre los lobos y otros grandes depredadores a medida que aprendió más sobre ecología).

En esa época, debido principalmente a la presión de los ganaderos adinerados, el gobierno de los EE. UU. inició un programa para eliminar a los lobos de los 48 estados contiguos. Para 1930, el último lobo de Yellowstone había sido asesinado. A mediados de siglo, los lobos grises desaparecieron del resto de los 48 inferiores.

El efecto dominó de los lobos

La comunidad científica pronto aprendió que los lobos no eran las únicas víctimas del programa de eliminación. La eliminación de los lobos tuvo la consecuencia no deseada de alterar un ecosistema previamente próspero.

Muchos expertos ahora reconocen a los lobos como una especie clave. Eso significa que tienen efectos en sus ecosistemas que están fuera de proporción con su número. Los lobos afectan no solo a las poblaciones de animales de presa que comen, sino también a las poblaciones de lo que comen sus presas, explica Joseph Bump, ecólogo de la Universidad de Minnesota que estudia los efectos de las interacciones de la vida silvestre en los ecosistemas y la biodiversidad.

Cuando los lobos son eliminados de un ecosistema, a través de políticas gubernamentales, caza excesiva, enfermedades o cualquier otra causa, las poblaciones de los animales que alguna vez cazaron aumentan dramáticamente, creando una cascada de efectos posteriores, explica Garrick Dutcher, director de investigación y programa de Living with Wolves, una organización dedicada a la educación sobre estos grandes caninos. Cuando la presa es principalmente alce, como ocurre en Yellowstone, los herbívoros sobrepastorean y comen álamos, álamos y sauces jóvenes antes de que alcancen su tamaño completo. Y eso repercute en muchas otras especies.

Cuando los lobos controlan las poblaciones de alces, los sauces y los álamos crecen a lo largo de las orillas de los arroyos. Sus ramas brindan sombra, enfriando el agua a las temperaturas que las truchas necesitan para prosperar. Los castores también se benefician. Usan los árboles para construir represas, creando estanques que elevan el nivel freático y proporcionan hogares para más plantas y animales acuáticos: insectos, aves acuáticas, ratas almizcleras. Las aves anidan en la vegetación y se alimentan de los insectos. Toda esta diversidad es posible gracias a la presencia de los lobos. Los lobos incluso contribuyen a la salud de las poblaciones de sus presas al eliminar a los animales enfermos.

A medida que la gente aprendió más sobre las complejas interrelaciones de los ecosistemas, quedó claro que Yellowstone necesitaba a sus lobos. En 1995, el lobo gris fue reintroducido en Yellowstone, y eso inició el proceso lento y continuo de restaurar el equilibrio del ecosistema del parque.

Preocupaciones del cazador de alces

A pesar de la evidencia de Yellowstone, estados como Idaho y Montana están impulsando legislación para permitir la matanza de más lobos para preservar las poblaciones de alces para los cazadores.

“La ironía de esto”, dice Dutcher, “es que desde que se reintrodujeron los lobos, tenemos más alces en los tres estados donde vive la población de lobos de las Montañas Rocosas del Norte. Las poblaciones han aumentado considerablemente, y los tres estados disfrutan de oportunidades realmente excelentes para que la población cazadora mate alces”.

Sin embargo, el problema que algunas personas tienen con los lobos no se debe únicamente a la competencia de caza. Los humanos y los lobos tienen una historia larga y desconcertante, que se remonta al menos a los oscuros bosques medievales de Europa y continúa a través de la colonización de América del Norte. Pero a pesar de los estereotipos del lobo feroz, una combinación de mejor ciencia y una comprensión cada vez mayor de la interconexión de la vida ha llevado a una mayor apreciación de los lobos y su papel en los ecosistemas.

“La coexistencia entre la humanidad y la vida silvestre puede volver a ser más armoniosa en el futuro”, dice Dutcher. “Pero tenemos que escuchar. Y realmente necesitamos estar dispuestos a hacer los compromisos donde sean necesarios”.

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