Planeta Tierra

Los gatos que vagan libremente podrían ser una amenaza ambiental

Todo el mundo sabe que nuestros pequeños y dulces gatitos son, de hecho, feroces asesinos. Probablemente por eso fueron recibidos por primera vez en los hogares humanos hace unos 10.000 años: para matar ratas. Y todavía hacen un trabajo admirable de control de roedores. Pero desafortunadamente, las ratas y los ratones domésticos no son las únicas presas de los gatos. También matan pájaros. Y no solo pájaros, sino muchos otros pequeños mamíferos e insectos: la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) ha catalogado a los gatos como una de las 100 peores especies invasoras del mundo.

De hecho, los gatos se han extendido desde sus humildes comienzos en el Creciente Fértil a casi todas partes. Están en todos los continentes excepto en la Antártida. Casi no hay lugar donde los gatos no estén en casa y, por lo tanto, no hay lugar donde los pequeños animales salvajes estén a salvo de ellos.

El costo moral de los gatos

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Un estudio estima que solo en los EE. UU., los gatos en libertad (en su mayoría gatos salvajes, pero también callejeros) matan a más de mil millones, y tal vez hasta cuatro mil millones, de aves cada año. Pero esos números pueden ser engañosos. La Royal Society for the Protection of Birds (RSPB) argumenta que los gatos no son una amenaza significativa para las aves (y recuerda, estas personas son amantes serios de las aves). Señalan que muchos millones de aves mueren cada año por todo tipo de razones, incluida la inanición. Y los gatos tienden a cazar pájaros débiles que probablemente habrían muerto de todos modos.

La RSPB también señala datos que muestran que las especies de aves que han sufrido la mayor disminución en los últimos años son las aves que rara vez se encuentran con gatos. El Departamento de Vida Silvestre de EE. UU. enumera muchas otras amenazas graves para las aves: chocar contra las ventanas, encuentros desafortunados con líneas eléctricas y vehículos y, por supuesto, la contaminación, una de las principales amenazas para toda la vida silvestre.

Aún así, claramente los gatos matan muchas aves, pero no está claro cuántos o cuál es realmente el efecto de la depredación de los gatos en las poblaciones de aves. Pero no hay duda de que los gatos matan muchas aves. Esto ha enfrentado a los amantes de los gatos contra los amantes de la naturaleza, y la superposición entre esos dos grupos es grande, creando un dilema moral para los amantes de los gatos conservacionistas y una pesadilla de relaciones públicas para los conservacionistas que quieren usar medidas extremas para resolver el problema.

Pero incluso aquellos que están sólidamente en el Equipo Bird tienen que admitir que las medidas extremas, como reunir a los gatos que deambulan libremente y matarlos, en realidad no funcionan. “La gente ha estado matando gatos durante décadas y eso no ha resuelto el problema”, dice Becky Robinson, fundadora y presidenta de Alley Cat Allies, una organización que trabaja para mejorar la vida de los gatos.

Buscando Soluciones

Sin embargo, Robinson dice que hay una forma más humana y más efectiva de lidiar con el problema: los programas de captura, esterilización y devolución (TNR, por sus siglas en inglés). TNR funciona como su nombre lo indica. Los gatos salvajes se atrapan, se llevan a una clínica y se castran. Mientras los gatos están bajo anestesia, también reciben vacunas contra la rabia. Las puntas de sus orejas están recortadas para que puedas saber fácilmente que ya han sido castrados. Luego son devueltos a las colonias de gatos de donde vinieron.

La idea se está imponiendo y muchas comunidades en los EE. UU. y Europa están adoptando programas TNR, dice Robinson. Las ciudades que alguna vez reunieron a los gatos salvajes y los mataron, ahora los esterilizan y castran y les brindan atención veterinaria. “Es una mentalidad completamente nueva”, dice ella.

El plan es brillante, o al menos lo sería si funcionara. Pero los datos sobre la efectividad de TNR han sido mixtos. El problema es que para tener éxito en la reducción de las poblaciones de gatos salvajes, debe atrapar, castrar y devolver a la gran mayoría de los gatos reproductores y asegurarse de que no se unan nuevos gatos a la colonia. Los gatos son reproductores prolíficos, y si hay un suministro de alimentos decente (basura, roedores), se necesitan muy pocos gatos reproductores y muy poco tiempo para que las poblaciones en las colonias de gatos se recuperen de las intervenciones. Esta es la razón por la que matar gatos no funciona. Tendrías que atraparlos y matarlos a todos, y los gatos son demasiado astutos para eso.

Hasta hace poco, nadie había realizado un estudio controlado a largo plazo para ver qué tan efectivos son los programas TNR. Sin embargo, este abril, un equipo de investigadores en Israel publicó los hallazgos de un estudio de 12 años de TNR. Descubrieron que TNR puede funcionar, es decir, las poblaciones en colonias de gatos salvajes se pueden estabilizar, si se asegura de mantener castrado al 70 por ciento de la población de gatos callejeros. Esto deja a algunos criadores al acecho, así que no puedes detenerte ahí. Para evitar que la población se recupere, también debe controlar los recursos alimentarios. Eyal Klement, profesor de medicina veterinaria en la Universidad Hebrea de Jerusalén y autor principal del estudio, sugiere establecer estaciones de alimentación y prohibir la alimentación en otras áreas públicas. «Esto garantizaría que los gatos estén bien alimentados, y se podría implementar fácilmente una política de castración atrapando a los gatos cuando vienen a comer».

TNR puede no ser una solución perfecta. Pero, en comparación con las alternativas, es una solución compasiva.

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