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Los fósiles nos muestran cómo podría haber sido un cerdo de la era de los dinosaurios

Sabemos más sobre el aspecto de los dinosaurios que muchos de nuestros propios parientes fósiles. Aunque las excavaciones han encontrado plumas, impresiones de la piel y otras pistas sobre el aspecto de los reptiles, los paleontólogos solo han encontrado un puñado de fósiles que representan a nuestros primos protomamíferos (técnicamente llamados sinápsidos), así como cuando evolucionaron por primera vez las características clásicas de los mamíferos, como el pelaje. . Un impresionante alijo de fósiles encontrado en Sudáfrica ha cambiado eso, revelando cómo podría haber sido realmente un herbívoro parecido a un cerdo llamado Lystrosaurus.

Lystrosaurus ha sido anunciado durante mucho tiempo como uno de los grandes sobrevivientes del registro fósil. Estos herbívoros rechonchos y rechonchos estaban más estrechamente relacionados con los mamíferos que con los reptiles. Luciendo picos desdentados flanqueados por colmillos cortos que usaban para cortar comida, su capacidad para hibernar probablemente les permitió sobrevivir a la peor extinción masiva de todos los tiempos. Hace 252 millones de años, la intensa actividad volcánica provocó una catastrófica crisis de biodiversidad: alrededor del 75 % de las especies terrestres conocidas se extinguieron. Pero Lystrosaurus fue una de las criaturas que logró sobrevivir después. En un giro irónico, algunos Lystrosaurus que vivieron alrededor de un millón de años después de este desastre perecieron en una dura sequía que, sin darse cuenta, registró cómo se veían los animales cuando estaban vivos.

Los fósiles se encuentran entre los 170 especímenes encontrados en la cuenca Karoo de Sudáfrica. Estos depósitos datan de hace unos 251 millones de años, los restos de lo que alguna vez fue un abrevadero para las criaturas locales que se había secado en los primeros días del Triásico. Está allí, los paleontólogos de la Universidad de Witwatersrand Pia Viglietti y sus colegas informan en la revista Palaeogeography, Palaeoclimatology, Palaeoecology, que al menos ocho Lystrosaurus perecieron en una posición de «águila extendida». Al menos dos de estos muestran piel preservada, la primera de su tipo jamás encontrada.

Especímenes bien conservados

Los paleontólogos a menudo atribuyen una conservación tan excepcional al rápido entierro. Cuanto más tiempo permanece expuesta una criatura, más tiempo tienen los carroñeros (o los elementos) para descomponer sus cuerpos y destruir los tejidos blandos. Pero estos Lystrosaurus cuentan una historia diferente: las espinas a lo largo de la espalda se asoman a través de las impresiones de la piel, lo que indica que los protomamíferos se secaron de la misma manera que lo hacen los animales modernos durante las estaciones secas extremadamente duras. En otras palabras, no fue hasta después de que estos animales se secaron que fueron enterrados y fosilizados. Investigaciones recientes han indicado que el clima del Triásico temprano era impredecible y, a menudo, estaba marcado por períodos secos, señala Viglietti, y durante estos tiempos era el Lystrosaurus más joven el que a menudo perecía en las sequías.

La piel preservada indica que Lystrosaurus era bastante diferente de muchos animales de hoy. “Estos animales no tenían cuerpos escamosos como los reptiles”, dice Viglietti, ni Lystrosaurus tenía pieles gruesas como los hipopótamos o los rinocerontes. En cambio, dice Viglietti, tenían una textura blanda y pustular formada por muchos pequeños bultos. En el exterior, los sinápsidos eran criaturas arrugadas y de piel relativamente suave que no se parecían mucho a los reptiles ni a los mamíferos.

Encontrar evidencia de piel (o cualquier otra cubierta del cuerpo) en un sinápsido es un «descubrimiento del santo grial», dice el paleontólogo de la Universidad del Sur de California, Adam Huttenlocker, que no participó en la nueva investigación. Aún así, señala, es sorprendente que se haya tardado hasta ahora en hacer tal descubrimiento. «Lystrosaurus representa entre el setenta y el noventa por ciento de todos los fósiles de vertebrados encontrados en el Triásico temprano de la cuenca del Karoo», dice Huttenlocker, y agrega que «por qué tomó tanto tiempo encontrar un espécimen momificado realmente habla de las condiciones excepcionales de este fósil».

Pistas borrosas

Si bien aún se necesitan más descubrimientos para desarrollar la historia completa, los nuevos hallazgos de Lystrosaurus agregan otro punto de referencia para los paleontólogos curiosos sobre los orígenes de la piel. Los descubrimientos de sinápsidos anteriores de lugares como Rusia indican que los primeros protomamíferos tenían una piel suave. La evidencia directa más antigua de pelaje en el registro fósil no aparece hasta decenas de millones de años después, e incluso otras pistas, como la anatomía del cerebro que sugiere sensaciones a través de bigotes o vibrisas, también parecen estar más cerca de los orígenes de los mamíferos. Lystrosaurus no mostró escamas, pero tampoco pelaje, «solo piel desnuda y arrugada», dice Huttenlocker.

En lugar de estar a medio camino entre un reptil y un mamífero, Lystrosaurus era una criatura única que tenía sus propias especializaciones peculiares. Entre ellos, señala Huttenlocker, había capas duras de queratina en sus picos y partes de sus caras, una importante adaptación protectora para los animales que cavaban madrigueras en el suelo. «Estamos llenando los vacíos lentamente para que eventualmente tengamos un registro fósil más completo de la piel», dice Huttenlocker, y agrega que Lystrosaurus puede ayudar a los científicos a registrar cuándo los protomamíferos pasaron de ser excéntricos únicos a las bestias más borrosas que se parecen más a los mamíferos de hoy.

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