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Los elefantes bebés se mueven con la manada justo después del nacimiento

Los últimos hallazgos sobre los elefantes recién nacidos y el comportamiento de la manada son «notable», según investigadores del comportamiento de la Universidad de Oxford en colaboración con Save the Elephants (STE), una organización sin fines de lucro con sede en Kenia. Los investigadores investigaron cómo las manadas de elefantes alteran su comportamiento después de que una madre da a luz y descubrieron que no lo hacen.

«Es un poco inesperado», dice la Dra. Lucy Taylor, investigadora junior e investigadora principal del estudio cuyos hallazgos se publicaron en Animal Behaviour.

Taylor predijo que encontraría una desaceleración, o “caída”, en el movimiento de la manada. Pero en cambio encontró la capacidad y la necesidad de «mantenerse al día», lo que puede explicar por qué los elefantes tienen el embarazo más largo de cualquier mamífero. Además, postula que los elefantes pueden haber desarrollado su largo período de gestación para ayudar a las manadas a permanecer juntas y protegidas.

“Es realmente increíble. Piénsalo. Estos elefantes dan a luz a un bebé, básicamente un bebé de 100 kilogramos [220 pounds], y luego continuar. ¿Cómo? ¡Es una locura!» dice Taylor. “Es una hazaña notable y enorme de resiliencia y postura poder levantarse e ir, esencialmente, y continuar”.

Descubrimiento raro

Este estudio es el primero de su tipo. Los investigadores y STE se asociaron para comprender el comportamiento de los elefantes y aprender más sobre cómo proteger a las especies amenazadas. Colocaron a elefantes preñados con collares GPS, rastrearon y monitorearon su movimiento de manera similar a cómo los relojes inteligentes rastrean los pasos humanos. Los investigadores obtuvieron información poco común sobre cómo el embarazo, el parto y los recién nacidos afectan los movimientos de los elefantes africanos de la sabana.

“En realidad, son bastante difíciles de seguir en el campo porque son como vehículos de cuatro por cuatro, o terrenos [vehicles], y puede ser bastante difícil si cruzan un río”, dice Taylor. “Y, debido a que están embarazadas durante 22 meses y a menudo dan a luz de noche, en realidad es muy raro ver estallar a un elefante”.

Hasta ahora, Taylor dice que la mayor parte de la investigación sobre elefantes recién nacidos ha sido anecdótica. Usando datos de un proyecto de monitoreo de elefantes a largo plazo que STE comenzó en 1997, Taylor estudió la velocidad diaria promedio de una elefanta preñada y una madre que acaba de dar a luz.

Con más de 20 años de seguimiento de datos sobre elefantes en Samburu, en el norte de Kenia, el análisis de datos de Taylor mostró que el movimiento y el ritmo de la madre no cambian significativamente durante el embarazo o incluso en los días inmediatamente posteriores al nacimiento del elefante. Hay una ligera caída en la velocidad durante el parto, pero más para las madres primerizas, dice Taylor. La velocidad de la manada vuelve al ritmo normal en el primer día completo de vida del recién nacido. Los elefantes bebés emergen del útero capaces de mantenerse al día con su familia y una manada más grande.

Un embarazo más largo protege al rebaño

Taylor y otros investigadores creen que esta investigación específica explica por qué los elefantes tienen un período de gestación de 22 meses.

“Hay ventajas significativas para que puedan moverse inmediatamente después del nacimiento, […] como protección contra depredadores”, dice Taylor. “Hay bastante sangre que sale cuando dan a luz que podría atraer a los depredadores, por lo que el bebé es bastante vulnerable. Si pueden levantarse e irse, esa es la seguridad porque alejarse de esa vista de nacimiento será una ventaja. […] Será un poco más seguro si ese bebé puede moverse”.

Alimentar al bebé también es clave. Una madre elefante necesita comida y agua para alimentar a sus crías. «Poder moverse de inmediato e ir a buscar comida y agua es realmente importante, especialmente si se tiene en cuenta que los recursos hídricos en África no están en todas partes», dice Taylor.

Esto deja a las manadas viajando varias millas para encontrar una fuente de agua y comida. “No son muy eficientes para digerir la comida, por lo que necesitan comer mucha comida”, dice Taylor. Los elefantes pueden pasar 16 horas al día comiendo.

Taylor dice que un elefante recién nacido y una madre elefante que pueden moverse con la manada inmediatamente después del nacimiento se benefician de permanecer con la manada, incluida la protección contra los depredadores. Y también hay beneficios sociales. Mientras que una matriarca guiará a la manada hacia el agua y la comida, un sistema llamado «otra maternidad» ofrece descansos a las nuevas madres. En la lengua vernácula humana, esto es el cuidado gratuito de elefantes adolescentes.

De su investigación, dice Taylor, «mejora nuestra comprensión del elefante y el comportamiento social y demuestra las habilidades fenomenales de los elefantes».

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