Ciencia

Los diamantes súper duros provienen de un planeta enano desaparecido hace mucho tiempo, según un estudio

La lonsdaleita se encontró en los llamados «meteoritos de ureilita», un tipo inusual de roca espacial pedregosa que se cree que se originó en el manto de un planeta enano del sistema solar interior destruido. Las ureilitas tienden a contener un porcentaje relativamente alto de carbono, alrededor del 3 por ciento en peso, en forma de grafito y nanodiamantes. Los cristales son más duros que el tipo normal de diamante empleado por los joyeros y, si se reproducen en la Tierra, podrían permitir la creación de herramientas ultrarresistentes para usar en la minería.

El profesor Tomkins dijo: «El método actual para producir diamantes industriales implica la deposición química de vapor, en la que los diamantes se forman sobre un sustrato a partir de una mezcla de gases a bajas presiones».

Los investigadores creen que el asteroide responsable de la formación de la lonsdaleita habría impactado al planeta enano anfitrión en un punto en el que su manto aún estaba muy caliente.

El Prof. Tomkins agregó: «Proponemos que la lonsdaleita en los meteoritos se formó a partir de un fluido supercrítico a alta temperatura y presiones moderadas».

Esto, explicó el experto, habría conservado casi a la perfección las texturas del grafito preexistente en el fluido.

Él dijo: «Más tarde, la lonsdaleita fue reemplazada parcialmente por diamante a medida que el ambiente se enfriaba y la presión disminuía».

El Prof. Tomkins continuó: “La naturaleza nos ha proporcionado un proceso para probar y replicar en la industria.

«Creemos que la lonsdaleita podría usarse para fabricar piezas de máquinas diminutas y ultraduras si podemos desarrollar un proceso industrial que promueva el reemplazo de piezas de grafito en forma de mineral por lonsdaleita».

En su estudio, los investigadores utilizaron microscopía de vanguardia y técnicas de sincrotrón para crear mapas del grafito, la lonsdaleita y el diamante que se encuentran en los meteoritos de ureilita.

Las ureilitas, dijo el equipo, suelen contener mayores cantidades de diamantes que cualquier otra roca conocida.

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El autor del artículo y físico, el profesor Dougal McCulloch del Royal Melbourne Institute of Technology (RMIT), explicó que es la estructura hexagonal de la lonsdaleita lo que la hace mucho más dura que los diamantes normales, cuyos átomos adoptan una estructura cúbica.

Y agregó: “Este estudio demuestra categóricamente que la lonsdaleita existe en la naturaleza.

«También hemos descubierto los cristales de lonsdaleita más grandes conocidos hasta la fecha que tienen un tamaño de hasta una micra, mucho, mucho más delgado que un cabello humano».

Los hallazgos completos del estudio se publicaron en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

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