Planeta Tierra

Los continentes perdidos podrían estar ocultos dentro de la Tierra

En las dorsales oceánicas, el magma burbujeante escapa a través de fisuras en el lecho marino para formar una nueva corteza. Abajo, la roca del manto, similar a un caramelo, parcialmente derretida, se extiende en direcciones opuestas, estirando la nueva corteza hasta que forma un extenso sistema de valles rodeado por crestas de colinas y montañas.

Estos paisajes marinos abisales, similares a los paisajes que se encuentran sobre el nivel del mar, son los últimos lugares en los que se esperaría que aparecieran pedazos de continentes. Sin embargo, en un estudio reciente publicado en Science Advances, los investigadores han descubierto que sí es posible: las rocas recién fechadas de la dorsal suroeste de la India, ubicada entre África y la Antártida, no son solo restos de un continente; también tienen la edad suficiente para respaldar la hipótesis de que gran parte de los continentes de la Tierra se formaron temprano y se «perdieron» u ocultaron en las profundidades de la corteza oceánica de la Tierra.

Chuan-Zhou Liu, geólogo marino de la Academia de Ciencias de China en Beijing, visitó el Instituto Oceanográfico Woods Hole en 2017 para recolectar las muestras de roca dragadas de la cresta anteriormente. «No habría sospechado que las rocas son de los continentes», dice, «porque se parecen a las que normalmente encontrarías en el fondo del mar».

Su análisis mostró que las rocas tienen quizás hasta 2.700 millones de años, lo suficiente como para haber existido cuando se formaron los primeros continentes de la Tierra. Sin embargo, es difícil averiguar de qué continente antiguo provienen.

Eliminado y reciclado

Liu dice que las corrientes de convección en el manto pueden transportar grandes bloques de la corteza terrestre, llamados cratones, a grandes distancias. Un cratón en particular llamó la atención del investigador: “Hay evidencia de que la ‘quilla’ del cratón Kaapvaal en Sudáfrica se ha desalojado”, dice.

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El cratón de Kaapvaal es la corteza continental antigua más cercana a la dorsal suroeste de la India. Pero también está a la friolera de 1.200 millas de distancia.

Para haber llegado a la cresta, Liu y sus colegas proponen que columnas de roca del manto caliente y ascendente debajo de Sudáfrica erosionaron el fondo del cratón, desalojando piezas que luego fueron transportadas por corrientes de convección a la dorsal oceánica. «Hay muchos penachos debajo de África porque fue el centro del supercontinente Pangea el que calentó el manto», dice el coautor Ross Mitchell, geofísico de la misma academia que Liu.

Los investigadores realizaron simulaciones por computadora y descubrieron que hasta el 20 por ciento del cratón Kaapvaal podría haberse eliminado de esta manera y reciclado a la grieta del océano en tan solo 100 millones de años.

Un juego de escondite

El descubrimiento también proporciona información sobre la evolución de los otros continentes de la Tierra. Tradicionalmente, debido a que hay pocas rocas muy antiguas en la superficie, se cree que los continentes crecieron gradualmente. Pero ahora hay otra explicación: tal vez gran parte de los continentes se formaron temprano y fueron reciclados nuevamente en el manto.

“Si la Tierra alguna vez tuvo continentes voluminosos, seguramente estos ‘continentes perdidos’ están ocultos debajo de la corteza”, dice Mitchell. El reciclaje de continentes perdidos en las profundidades puede haber sido posible gracias a penachos que eran aún más calientes durante la historia temprana de la Tierra, agrega. “Si está sucediendo hoy, realmente habría estado sucediendo en ese entonces”.

Si estas rocas son de continentes perdidos, las simulaciones por computadora de los investigadores sugieren que podría haber más en las dorsales oceánicas. “Tal vez no hemos descubierto más porque no sabíamos cómo buscarlos”, dice Mitchell. Para él, las dorsales oceánicas se han vuelto repentinamente más atractivas en el estudio de la evolución de los continentes. “No podía imaginar que tendría una razón para ir al medio del océano”, dice.

Aún mejor, el océano alrededor de Southwest Indian Ridge es particularmente agitado. “Ross, prepárate para empacar tu maleta”, dice Liu.

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