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Los científicos identifican una nueva población de osos polares excepcionalmente preparada para el cambio climático

Un estudio reciente, publicado en Science, indica que una población de osos polares podría adaptarse de manera única para sobrevivir a la disminución del hielo marino del Ártico. Durante los últimos 40 años, la región ha perdido el 13 por ciento de su cubierta de hielo cada década. Eso es como quitar un trozo de hielo del tamaño de Irlanda cada año. Esto amenaza a los animales del Ártico, como los osos polares, que dependen del hielo marino para alimentarse.

Los investigadores informaron sobre una población de osos polares no estudiada previamente del sur de Groenlandia, una región donde el hielo marino puede desaparecer durante ocho meses al año. Estos osos adoptaron una nueva estrategia de alimentación para evitar el hambre: alimentarse del hielo de agua dulce proveniente de los glaciares de Groenlandia.

“Sabíamos que había algunos osos en el área por los registros históricos y el conocimiento indígena. Simplemente no sabíamos lo especiales que eran”, dice Kristin Laidre en un comunicado de prensa, científica polar del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad de Washington.

Los osos polares suelen tender emboscadas a las focas sobre capas flotantes de hielo marino para alimentarse. Se alimentan mucho en la primavera y principios del verano cuando las focas bebés vulnerables se destetan de sus madres, pero una vez que el hielo se derrite, deben ayunar hasta que regrese. Los osos polares en ayunas pueden sobrevivir de tres a seis meses, pero debido al cambio climático, el tiempo entre las oportunidades de alimentación supera ese umbral.

Para estudiar a los osos polares, el equipo trabajó con cazadores para averiguar dónde vivían los osos. Los etiquetaron y rastrearon su movimiento usando satélites, y tomaron muestras de ADN de la captura de los cazadores.

Al comparar el movimiento y los datos genéticos con 30 años de datos históricos de las poblaciones de osos polares del norte, los investigadores descubrieron que la población del sur de Groenlandia era distinta genética y de comportamiento de las del norte.

La población del sur vive en fiordos, entradas de agua empinadas y estrechas que forman los glaciares. Dependen del hielo glacial para alimentarse cuando no hay hielo marino disponible.

En comparación con los osos polares típicos, los osos del sur de Groenlandia son relativamente inactivos. Los osos polares típicos deambulan unas 24 millas (40 km) cada pocos días, pero los osos del sur permanecen cerca de sus fiordos, moviéndose solo unas seis millas (10 km) en el mismo lapso de tiempo.

Los osos del sur también tenían un sentido de hogar, a menudo permaneciendo en el mismo fiordo durante años. Algunos de los osos polares quedaron varados en trozos de hielo a la deriva y accidentalmente terminaron a 120 millas de su hogar, pero en cada caso, encontraron el camino de regreso en dos meses.

Además de comportarse de manera diferente, los osos polares del sur también eran genéticamente únicos. Su ADN se separó de sus vecinos del norte, lo que sugiere que los grupos no se cruzaban. El equipo cree que la dura geografía del sur de Groenlandia, con sus escarpadas montañas, vastas capas de hielo y caudalosos ríos, aisló al grupo hace varios cientos de años.

Los osos polares del sur parecen estar bien equipados para hacer frente al aumento de las temperaturas, pero los autores advierten que las poblaciones de otras regiones podrían no tener tanta suerte.

Laidre, el autor principal del estudio, advierte que es posible que otros osos polares no encuentren los hábitats de los que dependen los osos polares del sur de Groenlandia para hacer frente a la disminución del hielo marino.

“Debemos tener cuidado al extrapolar nuestros hallazgos, porque el hielo del glaciar que hace posible que los osos del sureste de Groenlandia sobrevivan no está disponible en la mayor parte del Ártico”, dice Laidre en un comunicado de prensa. «Todavía esperamos ver grandes disminuciones en los osos polares en todo el Ártico debido al cambio climático».

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