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Los científicos están utilizando restos de ratas antiguas para rastrear la historia humana

La razón de la caída del poderoso Imperio Romano sigue siendo una de las cuestiones históricas más debatidas de todos los tiempos. Aunque la parte oriental «bizantina» del Imperio duró hasta aproximadamente el año 1453 d. C., la parte occidental cayó alrededor del año 476 d. C. Se han propuesto más de 200 explicaciones para la caída de este último, que van desde intrusos y plagas hasta corrupción, guerras civiles y clima. cambio.

Los investigadores aún no están de acuerdo sobre el catalizador principal, así como sobre la medida en que la ruptura fue un colapso económico y social, en lugar de un evento político en el que los invasores de habla germánica tomaron partes del antiguo Imperio. Ahora, una facción creciente de investigadores sostiene que las pistas de este mundo perdido se encuentran escondidas en un lugar inesperado: los genomas de ratas antiguas.

Si bien la caída de una sociedad humana compleja no se reduce a una sola causa, obtener una imagen más clara de la migración humana antigua, los asentamientos y las redes comerciales ayudaría a los investigadores a evaluar cómo otros factores, como la vida urbana y la economía, se vieron afectados por la La caída del Imperio Romano Occidental. Y dada su dependencia de los humanos para alimento y refugio, las ratas sirven como excelentes representantes de estos procesos históricos.

La premisa es simple: aunque las ratas modernas ahora están dispersas por todo el mundo, no se dispersaron por sí mismas. Incapaces de llegar muy lejos por sí mismos, probablemente fueron transportados, acarreados y transportados por tierra y mar, a menudo sin querer. Como resultado, las historias de los humanos y sus diminutos compañeros de viaje están inextricablemente entrelazadas.

Redescubriendo un mundo perdido

Según todos los informes, las ratas romanas lo hicieron. En su apogeo alrededor del año 117 d.C., el Imperio Romano controlaba alrededor de 2 millones de millas cuadradas, incluidas grandes franjas de Gran Bretaña, el oeste y el sur de Europa continental, el norte de África y el Medio Oriente. Según algunas estimaciones, ese territorio contenía aproximadamente el 20% de la población mundial. Roma, la capital del Imperio Occidental, sirvió como un centro comercial, con aproximadamente 50,000 millas de caminos y albergando muchos cientos de barcos cada año que transportaban personas, mercancías y, por supuesto, ratas. Sin embargo, lo que sucedió con esta bulliciosa red comercial cuando cayó el Imperio sigue siendo un misterio, al igual que el destino de las ratas polizones.

(Crédito: Andrei Nacu/Wikimedia Commons)

Un nuevo estudio publicado esta semana en Nature Communications proporciona pistas para ambos enigmas al rastrear la historia de la población de una especie de rata, Rattus rattus (comúnmente conocida como la rata negra), entre los siglos I y XVII d.C. especímenes antiguos de rata negra; para este último, tomaron muestras de tejido de especímenes de museo. Luego, secuenciaron los genomas de los roedores.

Usando datos e información de estudios existentes sobre otras especies de ratas, los científicos pudieron reconstruir el árbol genealógico de la rata negra, y la propagación de sus ramas en Europa y el norte de África, con una precisión sin precedentes. Descubrieron que las ratas negras probablemente fueron traídas al Mediterráneo oriental desde el suroeste de Asia por tierra. Las ratas probablemente llegaron poco antes del año 1000 a. C., aunque los autores del estudio señalan que todavía es solo una estimación aproximada. A partir de ahí, las ratas negras se dispersaron hacia el norte durante varios siglos con la expansión del Imperio Romano.

Sin embargo, tras la caída del Imperio Occidental en el siglo V d. C., los análisis genéticos de los investigadores revelaron que las ratas negras experimentaron un cambio de población. Para empezar, casi se extinguieron en la Europa templada en la época en que colapsó el Imperio. Más allá de eso, cuando reaparecieron alrededor del siglo IX, tenían genes ligeramente diferentes a los de sus antepasados ​​romanos. Otros estudios arqueológicos también informan una escasez de restos de ratas negras de este período, lo que refleja los hallazgos del nuevo artículo.

Según los autores del estudio, no es coincidencia que la población de ratas negras cayera al mismo tiempo que el Imperio Romano Occidental. De hecho, puede ser evidencia de que la red de asentamientos bien conectados que alguna vez soportó prósperas colonias de ratas negras se había derrumbado. Y, la falta de comercio indicaría que la otrora floreciente economía romana experimentó un declive significativo.

En combinación con la literatura anterior, el estudio «respalda la idea de que el sistema económico sí cambió», dice David Orton, zooarqueólogo de la Universidad de York y coautor principal del estudio. «No necesariamente tienes que hacer un juicio de valor y decir ‘Se derrumbó’ o ‘Se derrumbó’ o lo que sea, aunque realmente no es irrazonable decir eso».

El estudio muestra claramente que los genomas de ratas antiguas pueden confirmar y desafiar nuestras suposiciones sobre la historia humana, dice Lisa Matisoo-Smith, antropóloga molecular de la Universidad de Otago que no participó en la investigación. Matisoo-Smith ha dedicado gran parte de su carrera a examinar el ADN mitocondrial de antiguas ratas del Pacífico, para comprender cómo los humanos colonizaron Polinesia. Al hacerlo, ha podido aclarar el proceso de migración humana a lugares como Nueva Zelanda y rechazar teorías previamente contradictorias. Dado su enfoque en los asentamientos insulares, Matisoo-Smith estaba interesada en ver cómo se utilizaban enfoques genéticos similares para dilucidar la dispersión de ratas y humanos a escala continental.

Michael McCormick, un historiador medieval de la Iniciativa para la Ciencia del Pasado Humano de la Universidad de Harvard que no participó en el estudio, dice que los autores han ensamblado el genoma de rata negra más confiable científicamente hasta la fecha. El ADN humano antiguo ha proporcionado muchos conocimientos inesperados sobre nuestro pasado colectivo, dice, y ahora el ADN de otras criaturas con siglos de antigüedad está demostrando ser igual de valioso.

Leer más: El ADN en lugares improbables ayuda a reconstruir los árboles genealógicos de los humanos antiguos

McCormick ha realizado una extensa investigación sobre los períodos romano y medieval, y explica que los cambios económicos no fueron los únicos factores que podrían haber contribuido a la desaparición temporal de las ratas negras después del colapso del Imperio Romano Occidental. La peste de Justiniano, también conocida como peste bubónica, comenzó a extenderse por toda Europa en el año 541 d. C., infectando a ratas y humanos por igual, aunque algunos aún cuestionan el papel exacto que desempeñaron las ratas en la transmisión. Casi al mismo tiempo, la Pequeña Edad de Hielo de la Antigüedad tardía transformó esta franja templada de Europa en un clima más frío, inadecuado para las delicadas disposiciones de las ratas negras romanas y sus orígenes subtropicales.

Aunque los autores aún no pueden analizar estos factores contribuyentes, McCormick dice que el estudio es un buen comienzo. «Al combinar estos asombrosos conocimientos científicos de la arqueogenética con la arqueología y la historia, estamos descubriendo un mundo perdido».

Volviendo a la carrera de ratas

Después de que la Peste de Justiniano y la Pequeña Edad de Hielo de la Antigüedad tardía disminuyeron, las ratas negras una vez más comenzaron a escabullirse por los asentamientos comerciales del norte de Europa. Es más, incluso estaban siendo transportados más allá de los límites de sus antiguos lugares predilectos romanos. Orton y sus colegas sospechan que esta expansión renovada puede deberse a nuevas rutas comerciales establecidas por una sociedad franca conocida como el Imperio carolingio, aunque las rutas comerciales vikingas a través de Rusia son otra posibilidad.

En el siglo XIII, las ratas negras se abrieron paso por la mayor parte de Europa y finalmente llegaron a Finlandia a fines del siglo XIV. Pero, llegado el siglo XVIII, enfrentaron dificultades una vez más cuando llegó una nueva competencia de Asia. Estas ratas rivales, Rattus norvegicus (a menudo llamadas ratas marrones), ahora dominan la Europa templada y son las mismas especies empleadas en experimentos de laboratorio.

He Yu, actualmente arqueogenética en la Universidad de Pekín y coautora del estudio, se enorgullece de que su equipo haya podido proporcionar información detallada sobre la dispersión de la rata negra. Pero, dice, si bien los flujos y reflujos específicos de las poblaciones de roedores son fascinantes, su conclusión general es que las ratas (negras, marrones y otras) ofrecen un recurso sin explotar para explorar aspectos ocultos durante mucho tiempo de la historia humana.

Como dice McCormick, el estudio “es simplemente el comienzo de todo lo que estas asombrosas pequeñas bestias pueden decirnos”.

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