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Los científicos están tratando de salvar a estos animales de la extinción

Es natural que las especies de vida silvestre se extingan. Pero la cantidad de especies que han desaparecido desde el comienzo de la revolución industrial ha provocado una crisis a la que algunos se refieren como la sexta extinción masiva. La ola que ha provocado la desaparición de unas 900 especies desde 1900 también se conoce como la Extinción del Holoceno. Los seres humanos están impulsando estas extinciones a través de la caza y la matanza directas, la contaminación, el desarrollo, la introducción de especies invasoras o el cambio climático.

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) estima que más de 40.000 especies están amenazadas de extinción en el planeta. De esas especies, el 41 por ciento son anfibios, mientras que los mamíferos representan el 26 por ciento y el 21 por ciento son reptiles. Las aves representan alrededor del 13 por ciento, mientras que los tiburones y las rayas representan el 37 por ciento.

Algunos, como la tortuga gigante de Galápagos de la isla Fernandina o el camaleón de Voeltzkow, se creían extintos durante más de un siglo antes de que los científicos los redescubrieran. Para otros, los biólogos y administradores de la vida silvestre están utilizando varias estrategias para evitar la destrucción de toda la especie. Estos son algunos de los muchos animales que los científicos están trabajando activamente para salvar.

Rinocerontes blancos del sur

(Crédito: Vladimir Wrangel/Shutterstock)

El último rinoceronte negro occidental se extinguió a principios de la década de 2000, mientras que el último rinoceronte blanco del norte macho murió en 2018 en Sudán. Pero los rinocerontes blancos del sur (Ceratotherium simum simum) se han recuperado de su fase más crítica: los científicos creían que se extinguieron en algún momento.

Los expertos colocaron rinocerontes blancos del sur en áreas protegidas alrededor de reservas de vida silvestre como el Parque Nacional Krueger en Sudáfrica a partir de mediados del siglo XIX. Los rinocerontes se recuperaron constantemente y ahora son alrededor de 18,000 animales. Pero estos enormes animales aún no están fuera de peligro, ya que enfrentan amenazas de cazadores furtivos que buscan sus cuernos.

Mieleros hawaianos

(Crédito: Rajh.Photography/Shutterstock)

La malaria aviar apareció por primera vez en Hawái en la década de 1930 y tuvo un gran impacto en las especies de aves endémicas de la isla. Algunas especies encontraron refugio en las partes altas del archipiélago, demasiado frías para los mosquitos domésticos del sur que transmiten la malaria aviar. Pero con el cambio climático aumentando gradualmente la temperatura en las partes altas de Hawái, los mosquitos invasores están subiendo más alto con la enfermedad. En los últimos años, especies como el ‘akikiki, un tipo de mielero hawaiano (Drepanididae), ha disminuido drásticamente con solo unas pocas docenas en estado salvaje, y el ‘akeke’e tiene unos cientos, pero está disminuyendo rápidamente.

Los administradores de vida silvestre actualmente planean introducir un tipo de control biológico. Al involucrar bacterias, los administradores podrían dejar infértiles a los mosquitos en algunas áreas, lo que retrasaría la propagación de la enfermedad que infecta a algunos mosquitos y ganaría tiempo para especies como el ‘akeke’e. Pero los administradores de vida silvestre pueden tener que llevar algunas aves en cautiverio debido a su número críticamente bajo.

hurones de patas negras

(Crédito: Kerry Hargrove/Shutterstock)

Los científicos declararon que los hurones de patas negras (Mustela nigripes), que históricamente vivieron en las regiones de las praderas de los EE. UU. y Canadá, se extinguieron en 1979 debido al desarrollo agrícola y al uso de venenos para ratas, entre otras cosas. Pero los expertos también descubrieron una población en Wyoming un par de años después. Poco después, surgió una nueva amenaza cuando una propagación de la peste selvática casi acabó con los hurones restantes, extendiéndose desde los perritos de las praderas de los que se alimentan los hurones.

Pero los administradores de vida silvestre del Centro de Conservación de Hurones de Patas Negras y otros han estado criando hurones en cautiverio y liberándolos para reforzar la población salvaje restante en Wyoming, además de iniciar otras poblaciones. Los están vacunando contra la peste y, más recientemente, contra el SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19 en humanos, que también puede infectar a los hurones.

Ranas de patas rojas de California

(Crédito: Creadores de Wirestock/Shutterstock)

Nadie había visto ranas de patas rojas de California (Rana draytonii) en la naturaleza en los EE. UU. durante años hasta que las encuestas arrojaron algunas ranas a fines del siglo XIX. Las ranas eran escasas en parte debido a la pérdida de hábitat por el desarrollo y en parte debido a la naturaleza remota de algunos de sus hábitats restantes. Los biólogos trabajaron en una serie de proyectos para recolectar las masas de huevos puestos por las ranas silvestres y reintroducirlas en nuevos estanques adecuados, a veces después de dejarlas eclosionar en cautiverio y crecer durante un tiempo.

Pero en muchos casos, tuvieron que lidiar con un nuevo obstáculo: la depredación de ranas toro invasoras más grandes. Los administradores de vida silvestre eliminaron las ranas toro de lugares como el valle de Yosemite antes de reintroducir las ranas, que ahora viven en varias partes del Parque Nacional Yosemite y en otros lugares alrededor del lago Tahoe. Los expertos también han encontrado la especie en partes de Baja California en México, aunque saben menos sobre el tamaño de esas poblaciones.

Oryx árabe

(Crédito: Hyserb/Shutterstock)

Si bien los científicos creían que el último oryx árabe salvaje (Oryx leucoryx), que solo se encontró en la Península Arábiga, fue asesinado en 1972, todavía pudieron rehabilitar a estos animales en cautiverio en todo el mundo. Algunos expertos liberaron a estos animales en reservas de vida silvestre como la Reserva de Conservación del Desierto de Dubai. Hoy en día, a los animales les está yendo tan bien que ahora están sobrepoblados, pero muchas de estas reservas están cerradas y manejadas intensamente, protegiendo a los animales de los problemas que pueden enfrentar en un desierto sin manejo.

Los científicos están trabajando para rastrear a los animales para obtener más información sobre cómo forman manadas y cómo viven para poder ayudarlos a recuperarse en otras áreas. Gracias a este trabajo, la UICN mejoró su clasificación de extinto en estado salvaje a vulnerable.

Iguana de cola espinosa de Utila

(Crédito: Jane Rix/Shutterstock)

Incluso cuando la población era saludable, los expertos solo encontraron la iguana de cola espinosa de Utila (Ctenosaura bakeri) en los manglares de una pequeña isla frente a la costa caribeña de Honduras. Utila tiene solo 17 millas cuadradas de tamaño, y las iguanas ahora están confinadas a solo 2.5 millas cuadradas de pantano.

Los conservacionistas de la Iguana Foundation están trabajando con organizaciones no gubernamentales locales para evitar la desaparición de las iguanas; la fundación estima que solo quedan unas 5000 lagartijas. La restauración incluye criar iguanas jóvenes en cautiverio para darles una mejor oportunidad de sobrevivir hasta la edad adulta y la restauración de los bosques de manglares.

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