Ciencia

Los científicos emiten una advertencia sobre cambios ‘sin precedentes’ en los ríos

Un nuevo estudio ha encontrado que en las últimas cuatro décadas, la actividad humana ha sido responsable de causar cambios consecuentes y sin precedentes en los ríos y el flujo de sedimentos. Utilizando imágenes satelitales del programa conjunto Landsat del Servicio Geológico de la NASA y los EE. UU. y datos de flujo, los investigadores estudiaron los cambios en la cantidad de sedimentos transportados a los océanos por 414 de los ríos más grandes del mundo desde 1984 hasta 2020.

Los científicos advirtieron que estos cambios podrían poner en peligro el funcionamiento normal de los ríos, ya que la forma en que fluyen los ríos se ve significativamente afectada por la cantidad de sedimentos que transportan y depositan.

Los sedimentos de los ríos, que en su mayoría se componen de arena, limo y arcilla, juegan un papel vital en nuestro ecosistema al proporcionar hábitats para las criaturas río abajo y en los estuarios.

Los sedimentos también son vitales para sustentar la vida humana, ya que reabastecen los nutrientes del suelo agrícola en las llanuras aluviales, al mismo tiempo que detienen el aumento del nivel del mar debido al cambio climático, al transportar sedimentos a los deltas y las costas.

El autor principal, Evan Dethier, dijo: «Los humanos han podido alterar los ríos más grandes del mundo a un ritmo sin precedentes en el registro geológico reciente.

«La cantidad de sedimentos que transportan los ríos generalmente está dictada por procesos naturales en las cuencas hidrográficas, como la cantidad de lluvia que hay o si hay deslizamientos de tierra o vegetación.

«Descubrimos que las actividades humanas están abrumando estos procesos naturales y superando los efectos del cambio climático».

Los investigadores descubrieron que la construcción generalizada de represas durante el siglo XX desempeñó un papel importante en el cambio de los ríos, particularmente en los continentes del norte como América del Norte, Europa y Asia. Esta construcción es responsable de reducir la entrega global de sedimentos de los ríos al océano en alrededor de un 49 por ciento.

Mientras tanto, en el hemisferio sur, que incluye América del Sur, África y Oceanía, el transporte de sedimentos había aumentado en un 36 por ciento de los ríos estudiados, lo que los investigadores atribuyen a cambios importantes en el uso de la tierra, la mayoría de los cuales estaban asociados con la deforestación.

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En el hemisferio norte, la construcción de represas ha sido uno de los principales factores que causaron cambios en los ríos durante los últimos siglos.

El coautor Francis Magilligan, geógrafo de Dartmouth que estudia represas y remoción de represas, dijo: «Una de las motivaciones de esta investigación ha sido la expansión global de la construcción de grandes represas».

Al transportar sedimentos, los ríos son responsables de la formación de llanuras aluviales, bancos de arena, estuarios y deltas. Sin embargo, una vez que se construye una represa, este flujo de sedimentos se detiene por completo, ya que ya no se puede depositar tierra fresca ni nutrientes.

Los investigadores creen que los patrones observados en el norte podrían usarse para predecir cambios futuros en el sur, particularmente dado que hay más de 300 represas que se han planeado alrededor de grandes ríos en América del Sur y Oceanía, según el estudio.

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El más importante de ellos es el Amazonas, que transporta más sedimentos que cualquier otro río del mundo.

El coautor Carl Renshaw, científico de la tierra en Dartmouth, dijo: «Los ríos son indicadores bastante sensibles de lo que le estamos haciendo a la superficie de la Tierra: son como un termómetro para el cambio de uso de la tierra.

«Está bien establecido que hay una crisis de pérdida de suelo en los EE. UU., pero simplemente no lo vemos en el registro de exportación de sedimentos porque todo se está atascando detrás de estas represas, mientras que podemos ver la señal de los ríos en el Sur global. «

La forma en que las represas retienen sedimentos y cómo las prácticas de uso de la tierra aumentan la erosión aguas abajo son principios que los investigadores esperan que puedan usarse para ayudar a informar las decisiones de planificación y las políticas de gestión ambiental en el futuro.

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