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Los chimpancés tamborilean en los árboles para comunicarse

Los golpes de tambor se dejan escapar en ráfagas cortas a través de la selva tropical, un staccato profundo pero rápido. Las montañas Nimba de Guinea brindan un telón de fondo espectacular para la actuación corta, con sus picos altos y valles profundos, pero son los propios artistas, los chimpancés, los que hacen que los investigadores acudan en masa a los bosques.

Los simios allí tienen la costumbre de tamborilear sobre la parte superior de las raíces que se extienden desde la base de los troncos de los árboles. Jane Goodall y otros han asumido durante mucho tiempo que este comportamiento representa una forma de comunicación entre los chimpancés. Pero los investigadores no probaron empíricamente la hipótesis hasta hace poco.

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Desde enero de 2012 hasta abril de 2014, la primatóloga Maegan Fitzgerald y sus colegas rastrearon 19 de estos árboles tambor y midieron sus propiedades. También analizaron árboles similares cercanos, que los chimpancés no eligieron tocar. Como parte de la organización Re:wild, dedicada a proteger y restaurar la naturaleza, los investigadores intentaron comprender si los chimpancés tenían gustos exigentes en lo que respecta a los tambores de los árboles.

Herramientas del oficio

Por supuesto, rastrear chimpancés por el bosque no siempre fue fácil; según la evidencia anecdótica, los humanos pueden escuchar los golpes de tambor a más de media milla de distancia. Eso significaba que una vez que los investigadores finalmente llegaron a la ubicación de un árbol, incluso la presentación encore terminó hace mucho tiempo.

Afortunadamente, los ritmos de los chimpancés tienen un impacto duradero… al menos en los árboles. Sus pies o manos dejan huellas en los contrafuertes que son propias de cada comportamiento de percusión. En un estudio publicado en el American Journal of Primatology este año, Fitzgerald y el resto del equipo informan sobre los tipos de contrafuertes de los árboles (las partes de las raíces más cercanas al tronco del árbol) que eligieron los chimpancés.

Descubrieron que los chimpancés preferían árboles con un diámetro de tronco más grande, a menudo de especies como Piptadenia africana o la algarroba africana. En estos grandes árboles, los simios también parecían atraídos por contrafuertes más delgados, con una superficie más grande para tamborilear. Estos crean un sonido resonante de baja frecuencia que podría viajar distancias más largas. “Es un comportamiento dirigido a un objetivo, este tamborileo”, dice Fitzgerald.

Sigue el ritmo

Los chimpancés socializan en grupos más grandes, a veces se cuentan por docenas. Otras veces, se dividen en grupos más pequeños de una docena o menos. Cuando se separan, tocar el tambor en los árboles puede ser una forma de comunicación entre individuos y grupos. “Parece que un chimpancé toca el tambor y, a veces, incluso se sienta en el contrafuerte. Entonces puedes escuchar una respuesta en la distancia”, dice Fitzgerald, y agrega que los investigadores han sido testigos de este comportamiento en las imágenes de la cámara de seguimiento.

Sería difícil probar esto definitivamente, pero Fitzgerald dice que ella y otros investigadores anhelan probar qué tan lejos podrían viajar estas señales de tambor. Los chimpancés no parecen tocar el tambor con frecuencia en los valles bajos, lugares donde es probable que su sonido no viaje muy lejos. Pero los estudios futuros también podrían examinar si los chimpancés están eligiendo los mejores lugares para proyectar su sonido a larga distancia, como las cimas de las montañas.

Sonidos característicos

Otra posible explicación es que los chimpancés pueden usar estos ritmos para demostrar su lugar relativo en el orden jerárquico a los que están cerca, de forma similar a los gorilas golpeándose el pecho. Un estudio reciente realizado por Vesta Eleuteri, candidata a doctorado y bióloga cognitiva de la Universidad de Viena, y sus colegas respaldan este hallazgo. Mostró que los chimpancés tienen dos tipos de comportamiento de tambores que usan en diferentes contextos.

El equipo de investigación grabó tambores de chimpancés en Uganda y luego analizó las ondas sonoras. Resulta que cada baterista masculino utilizó una especie de sonido característico mientras viajaba. Estos sonidos característicos se utilizan para identificarse ante otros que están lejos, más evidencia de que tocar la batería es de larga distancia”, dice Fitzgerald. Los chimpancés también crearon sonidos más genéricos, que Eleuteri y su equipo creen que se usan para comunicarse con otras personas cercanas.

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