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Lo que significó el reino animal para las sociedades antiguas

Los humanos siempre han tenido una relación complicada con el reino animal. Y los animales salvajes que vemos hoy han existido durante milenios, desempeñando un papel importante en algunas de las civilizaciones antiguas más famosas.

Eran sagrados en Egipto y sacrificados en la antigua sociedad maya. Muchos de ellos lucharon a muerte contra los gladiadores de la antigua Roma. Según los expertos, los animales salvajes han sido elogiados, explotados, cazados y exhibidos desde el principio de los tiempos.

Antiguo Egipto

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El antiguo Egipto pensaba en los animales salvajes como «grandes fuerzas de la naturaleza», muchas de las cuales tenían una relación con los dioses, dice Salima Ikram, profesora de egiptología en la Universidad Americana de El Cairo.

“Eran considerados intermediarios entre los humanos y los dioses, pero también representaban fuerzas del caos que debían ser domesticadas y controladas para que el orden y el cosmos pudieran continuar”, dice Ikram.

En las primeras épocas de la civilización egipcia, alrededor del año 4000 a. C., muchos de los animales salvajes que luego migrarían al centro y sur de África prosperaron en Egipto y sus alrededores. Si bien esta antigua sociedad cazaba y capturaba animales, también pensaba que la conservación era importante. No cazaron demasiado a los animales como lo hacemos hoy. Muchos animales tenían importantes roles de estatus en la sociedad.

Los egipcios consideraban a los leones, por ejemplo, como «imágenes del dios sol Re», así como símbolos de la realeza. Pensaron en el hipopótamo macho como una criatura «turbulenta», que representaba al dios egipcio de la guerra, Set. Y el hipopótamo hembra representaba a la diosa Taweret, que protegía a madres e hijos. Según Ikram, las jirafas no aparecían con frecuencia en la mitología egipcia, pero la palabra para la especie significaba «predecir» porque sus largos cuellos podían ver el futuro. El babuino no era originario de Egipto, pero aún desempeñaba un papel descomunal en la religión egipcia.

“Los babuinos se elevan y estiran con el sol y tienen el trasero rojo, por lo que en el antiguo Egipto eran sagrados para el dios sol”, dice Ikram.

Civilizaciones Mayas Antiguas

Un estudio de 2018 publicado en la revista PLOS ONE encontró que las civilizaciones mayas a menudo usaban animales salvajes con «propósitos simbólicos y rituales». Desde alrededor del 1 d. C. hasta el 550 d. C., utilizaron animales salvajes como pumas, jaguares, búhos, espátulas y cocodrilos para los sacrificios a los dioses y para mostrar privilegios en la antigua cultura teotihuacana en el occidente de Honduras.

Las civilizaciones mayas sacrificaban rutinariamente a los depredadores superiores de las cimas de sus poderosas pirámides, mientras utilizaban ciervos y cocodrilos en los entierros sagrados de los chamanes. Incluso colocaron a los animales en tumbas como alimento para el más allá.

Según los autores del estudio, «los jaguares y pumas en el sitio maya de Copán mostraron evidencia tanto de cautiverio como de redes comerciales expansivas que intercambian carnívoros ritualizados en el dinámico paisaje mesoamericano».

antigua roma

La antigua Roma usaba animales salvajes para el espectáculo. Los elefantes hicieron su debut al comienzo de la República y se volvieron extremadamente importantes a fines de la República bajo el liderazgo de Julias Caesar. Los romanos hacían desfilar tigres, leones, cocodrilos y leopardos en las celebraciones de los muertos alrededor del 509 a. C. y luego los gladiadores los masacraban.

Los antiguos traficantes de animales bajaron a África y capturaron casi 9000 animales salvajes bajo el emperador Flavio Tito alrededor del año 79 d. C. Los investigadores que publicaron en la revista Grecia y Roma descubrieron que el tráfico de animales en la República tardía se convirtió en una especie de industria. Abastecieron a un público hambriento que esperaba ver a estas criaturas salvajes en sus juegos de gladiadores.

Según los autores del estudio, “A medida que la organización de las cacerías de bestias, como los juegos de gladiadores, se formalizó más a finales de la República, el suministro de animales sería responsabilidad de los magistrados. Por ejemplo, Sulla recibió 100 leones para el espectáculo en Roma de su aliado, el rey Bocchus de Mauritania (actual Argelia)”.

Desde Egipto hasta América Central y Roma, durante mucho tiempo hemos tenido una relación complicada con los animales salvajes. Asombrados por su belleza y sagrados para nuestras celebraciones, siempre estamos tratando de controlar una fuerza que debe permanecer salvaje.

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