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Lo que se necesitó para que la mariposa monarca fuera catalogada como en peligro de extinción y cómo ayudaron los científicos ciudadanos

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Si vive en América del Norte, es muy probable que haya visto una mariposa monarca, si no ha disfrutado mucho de sus paradas en su área. Las bellezas negras y anaranjadas son un signo seguro de los cambios de estación, ya sea que su llegada anuncie la primavera, el verano o el otoño donde vives. Con un revoloteo, revoloteo, flotan se deslizan sobre nuestros jardines, en busca de un sorbo de néctar o una hoja de algodoncillo sobre la que poner sus huevos.

Pero estos avistamientos especiales son cada vez más raros a medida que disminuyen las poblaciones de mariposas. La población oriental más grande de mariposas disminuyó en un 84 por ciento entre 1996 y 2014, según informa la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), mientras que la población occidental más pequeña ha disminuido en casi un 99,9 por ciento desde la década de 1980.

Los expertos de la UICN, que mantiene la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN, catalogaron oficialmente a la especie como En Peligro este mes de julio. Significa que se enfrentan a un riesgo muy alto de extinción en la naturaleza.

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Las monarcas tienen un patrón de migración especial: les lleva varias generaciones viajar por el continente. En verano, viven en los EE. UU. y el sur de Canadá, extraen néctar de las flores y ponen huevos exclusivamente en las plantas de algodoncillo. En invierno, se congregan en solo unos pocos sitios en California y México. Es en estos lugares donde la disminución ha sido más marcada y calificó a los insectos como en peligro de extinción: en el invierno de 2020-2021, solo se encontraron en aproximadamente cinco acres de bosque. En California, solo contaron 1.914 mariposas.

La mayor amenaza de las monarcas es la tala y la pérdida de hábitat en su zona de invernada. Si desaparecen los bosques específicos donde pasan el invierno estas mariposas, también lo harán las monarcas. Agregue a eso la eliminación generalizada de plantas de algodoncillo, que son necesarias para que las monarcas se reproduzcan, en todo su rango de reproducción, gracias especialmente a las mejoras en los herbicidas que los agricultores usan para mantener los campos agrícolas libres de malezas. Para colmo, el cambio climático trae temperaturas extremas, sequías y cambios en el momento en que florecen las flores, no sorprende que las mariposas estén en tantos problemas.

Dormidero de las monarcas. (Crédito: Mike Budd/USFWS)

La Lista Roja de la UICN es independiente de la lista de especies en peligro de extinción mantenida por el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU., que ofrece protección legal a las especies en virtud de la Ley de Especies en Peligro de Extinción. Aunque la Lista Roja no tiene respaldo legal, se considera el estándar de oro para evaluar el estado de las especies en todo el mundo.

La nueva lista es importante, explica la entomóloga Anna Walker, porque brinda un marco de referencia sobre cuán amenazada está realmente una especie de perderse. “Creo que es realmente importante poner el estado de conservación de una especie icónica como la monarca en un contexto global”, dice Walker. “Le da a la gente una forma de contextualizar, ¿qué tan preocupados deberíamos estar?”

Walker, oficial de supervivencia de especies de la Sociedad de Bioparques de Nuevo México, dirigió la evaluación de las monarcas. Es miembro del grupo de especialistas en mariposas y polillas de la comisión de supervivencia de especies de la UICN.

Cómo se incluye una especie en peligro de extinción

Para agregar una nueva especie a la Lista Roja de la UICN, biólogos conservacionistas como Walker elaboraron un informe completo sobre cuánto ha disminuido el número de especies y qué tan rápido, cuánto de su hábitat ha sido destruido, qué amenazas quedan, qué conservación los esfuerzos están en progreso y más.

“La mayoría de las especies de insectos que he observado simplemente no tienen información, y es realmente frustrante”, dice. “Hicimos un proyecto en el que evaluamos las 132 especies de luciérnagas de América del Norte, y más de la mitad de ellas tenían datos deficientes, lo que significa que no sabemos lo suficiente sobre la especie para determinar si está o no en riesgo de extinción. Eso es muy común”.

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Afortunadamente para las monarcas, Walker tenía mucha información para compilar el informe. “Había una gran cantidad de datos para clasificar, porque no solo ha habido investigaciones académicas al respecto, sino que es una especie que también se ha beneficiado de la ciencia comunitaria”, dice ella.

Walker dice que los datos más críticos para la evaluación fueron los recuentos de población de las áreas de hibernación de las monarcas. “Debido a que esta mariposa se agrupa en un área pequeña durante el invierno, es relativamente fácil determinar cuántas hay”, explica. “Además, la población que pasa el invierno es más pequeña, es cuando tiene la menor cantidad de individuos y, por lo tanto, es cuando es más vulnerable”.

Una mariposa monarca sorbe el néctar de un Aster de Nueva Inglaterra. (Crédito: Greg Thompson/USFWS)

Cómo los científicos ciudadanos impulsan la conservación

Walker dice que su trabajo en conservación sería más fácil si más personas contribuyeran a los proyectos de ciencia ciudadana. “Simplemente no hay suficientes investigadores, no tenemos suficientes recursos para que solo los científicos salgan y recolecten todos estos datos”, dice ella. “Hay millones de insectos, y entendemos muy poco sobre la mayoría de ellos”.

Las mariposas monarca han sido algo así como una excepción debido a su popularidad. Son fáciles de notar e identificar, son estéticamente agradables, incluso son fáciles de criar en las aulas o en casa para liberarlos en la naturaleza. En cuanto a los insectos, están increíblemente bien estudiados y su declive está bien documentado.

“Es muy, muy importante y las personas pueden marcar una gran diferencia”, dice. “Y creo que la monarca es un buen ejemplo de ello”.

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Por ejemplo, los programas de marcado de monarcas como el Southwest Monarch Study han llevado a muchos investigadores a comprender dónde hibernan poblaciones específicas, como las de Arizona. “Definitivamente tenemos que agradecer a los científicos de la comunidad por gran parte de la comprensión que tenemos sobre la migración”, dice Walker.

Las observaciones del algodoncillo, que se pueden enviar a través de aplicaciones de ciencia ciudadana como iNaturalist, pueden guiar los esfuerzos de restauración (¿dónde falta el algodoncillo?) y decirles a los biólogos conservacionistas dónde se encuentran los hábitats importantes de algodoncillo.

Incluso las observaciones generales de mariposas también son útiles. Por ejemplo, la Asociación Norteamericana de Mariposas lleva a cabo un conteo anual de mariposas y esos datos también son útiles para la conservación de las monarcas. “Incluso si no está buscando monarcas específicamente y solo está observando mariposas en general, puede contribuir a la investigación de las monarcas”, dice Walker.

Un futuro para los monarcas

Walker se encontró con algunas buenas noticias mientras trabajaba en el informe de la UICN. Aunque el número de monarcas sigue siendo demasiado bajo, su declive al menos parece haber disminuido un poco. Sus poblaciones reproductoras de verano han sido más estables últimamente. Walker sospecha que una gran parte de esto se debe a los esfuerzos de plantación de algodoncillo. “La gente está plantando algodoncillo en sus jardines y parques, y parece que esto podría estar marcando una gran diferencia”, dice.

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