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Línea de vida energética: tecnología soviética para aprovechar el calor subterráneo: suficiente para ‘millones de años’

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Una empresa derivada del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT), Quaise Energy, está trabajando para comercializar la investigación del ingeniero de investigación de plasma, el Dr. Paul Woskov. Planean usar un invento de la era soviética llamado girotrón para vaporizar rocas, formando los agujeros más profundos del mundo de los cuales se pueden recolectar cantidades colosales de energía geotérmica bombeando agua fría hacia la Tierra y convirtiéndola en vapor. Los girotrones, que normalmente se utilizan para calentar material en experimentos de fusión nuclear, generan ondas electromagnéticas de alta frecuencia e intensidad a través de la resonancia de electrones en un fuerte campo magnético.

El Dr. Woskov, que se desempeña como asesor independiente de Quaise, dijo que los girotrones “no han sido bien publicitados en la comunidad científica en general.

“Pero aquellos de nosotros en la investigación de fusión entendimos que eran fuentes de rayos muy poderosas”.

Son, señaló, “como láseres, pero en un rango de frecuencia diferente.

«Pensé, ¿por qué no dirigir estos rayos de alta potencia, en lugar de plasma de fusión, hacia la roca y vaporizar el agujero?»

Un girotrón (como el de la izquierda) podría perforar agujeros profundos en la Tierra para aprovechar la energía geotérmica (Imagen: Getty Images / Creative Commons / I2ho7p)

El Dr. Paul Woskov y sus muestras de rocas

En la imagen: el Dr. Woskov posa con algunas de las muestras de roca en las que ha derretido agujeros en ensayos de laboratorio (Imagen: MIT)

Si bien el interés en las fuentes de energía renovable ha aumentado en las últimas décadas, la energía geotérmica se ha quedado en gran parte fuera de la fiesta.

La razón de esto es que la implementación de plantas geotérmicas generalmente se limita a aquellas regiones donde las fuentes naturales de calor ocurren a profundidades de hasta 400 pies debajo de la superficie de la Tierra, dentro del alcance práctico de la tecnología de perforación convencional.

Si bien las brocas físicas pueden tener problemas en profundidades más profundas, el Dr. Woskov cree que las emisiones de un girotrón podrían usarse para vaporizar un agujero en las profundidades.

En la actualidad, el Dr. Woskov solo ha logrado crear pequeños agujeros en su laboratorio, pero el equipo espera crear un camino diez veces más profundo a finales de este año gracias al acceso a un girotrón más potente.

Luego, pueden buscar aumentar su profundidad objetivo en otro factor de diez, momento en el cual deberán demostrar que pueden eliminar con éxito el vapor de roca a tal profundidad, un logro, dijo el equipo, que el Departamento de Estado de EE. UU. La energía está interesada.

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Una planta de energía geotérmica

Las plantas de energía geotérmica convencionales (en la foto) solo se pueden construir en lugares con calor superficial (Imagen: Getty Images)

Una ilustración de una planta de energía geotérmica

En la imagen: una ilustración de cómo funciona una planta de energía geotérmica aprovechando el calor subterráneo (Imagen: Getty Images)

El progreso, dijo el Dr. Woskov, “sucederá rápidamente una vez que resolvamos los problemas de ingeniería inmediatos de transmitir un haz limpio y hacer que opere a una alta densidad de energía sin fallas.

“Irá rápido porque la tecnología subyacente, los girotrones, están disponibles comercialmente.

Puede realizar un pedido a una empresa y recibir un sistema ahora mismo; por supuesto, estas fuentes de haz nunca se han utilizado las 24 horas del día, los 7 días de la semana, pero están diseñadas para estar operativas durante largos períodos de tiempo.

“En cinco o seis años, creo que tendremos una planta en funcionamiento si solucionamos estos problemas de ingeniería. Soy muy optimista”.

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Dr. Paul Woskov

El progreso, dijo el Dr. Woskov, «sucederá rápidamente una vez que resolvamos los problemas de ingeniería inmediatos» (Imagen: MIT)

Los fundadores de Quaise, Carlos Araque y Matt Houde, se han fijado la ambiciosa meta de comenzar a recolectar energía térmica de un pozo piloto para el año 2026.

Los ingenieros tienen en la mira una planta de energía de carbón abandonada en el estado de Nueva York para comenzar las pruebas de su concepto de recolección de energía.

La planta tiene la ventaja de que ya tiene una turbina de energía intacta y líneas de transmisión conectadas a la red que pueden utilizar.

El pozo piloto, explicó el equipo, debería alcanzar temperaturas de la roca circundante de unos 932F, comparables a las temperaturas empleadas por las plantas de energía alimentadas con combustibles fósiles.

Y si la empresa puede hacer que esta central eléctrica funcione como una instalación geotérmica, dijo Quaise, el proceso podría aplicarse a la mayoría de las centrales eléctricas de carbón y gas.

Houde dijo: «Si podemos perforar hasta 20 kilómetros [12.4 miles]podemos acceder a estas temperaturas súper calientes en más del 90 por ciento de las ubicaciones en todo el mundo.

Quaise cree firmemente que la rápida transformación de los sistemas energéticos del mundo será fundamental para evitar los peores escenarios previstos como resultado del calentamiento global.

Houde dijo: “Ha habido avances tremendos en energías renovables durante la última década.

“Pero el panorama general actual es que no vamos lo suficientemente rápido como para alcanzar los hitos que necesitamos para limitar los peores impactos del cambio climático”.

La geotermia profunda, concluyó, «es un recurso de energía que puede escalar en cualquier lugar y tiene la capacidad de aprovechar una gran fuerza laboral en la industria energética para reempaquetar fácilmente sus habilidades para una fuente de energía totalmente libre de carbono».

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